WI vs Eng, 1er test, Antigua

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Les statistiques ne mentent pas. Du moins, pas lorsque vous les acceptez comme indicateurs d’une vérité sous-jacente, plutôt que comme une fin irréfutable en soi. Lorsque la deuxième manche de l’Angleterre a commencé à Antigua, à seulement trois balles et 18 minutes après le début de la troisième journée de jeu, et avec un déficit de 64 à surmonter, un graphique s’est affiché sur les écrans de télévision pour avertir du danger potentiel qui les attendait.

Il montrait une liste des effondrements les plus importants de l’Angleterre en 2021 – une horreur de marteau de dysfonctionnement au bâton, mettant en vedette chacune des huit occasions des 15 tests de cette année-là au cours desquels ils avaient perdu leurs cinq premiers guichets pour 67 courses ou moins.

Et en ce qui concerne les visites de l’Angleterre dans les Caraïbes, ce malaise au bâton avait des racines encore plus profondes. Lors de leur précédent voyage en 2019, les hommes de Joe Root ont été écartés pour 77 en route vers une défaite cinglante lors du premier test. Dix ans auparavant, l’Angleterre avait été mise en déroute pour 51 par Jerome Taylor et Suliemann Benn le quatrième après-midi de l’ouverture de la série, perdant finalement par une manche en 33,2 overs à partir d’une position étonnamment similaire – un déficit de 74 en première manche.
Et donc, quand Alex Lees est parti pour son deuxième score à un chiffre de son premier test, il est juste de suggérer que l’optimisme anglais était rare. Zak Crawley avait déjà survécu à son propre déclenchement après tout – et malgré tout ce que son premier verdict lbw était l’un des pires d’un match de qualité inférieure pour les arbitres, son parcours de 11 scores à un chiffre en 16 manches en 2021 était à peine une raison de croire que son sursis serait de longue durée.
Mais à la fin d’une journée au bâton peu familièrement sereine en Angleterre, Crawley avait accumulé sa deuxième centaine de tests, passé 1000 points dans le processus, ramené sa moyenne au-dessus de 30 pour faire bonne mesure et montré assez de classe et de durabilité dans son 200 balles. rester pour éveiller des pensées que son meilleur 267 en carrière pourrait encore être à sa merci s’il montre suffisamment de faim sur ce qui semble maintenant être le cinquième jour le plus mort d’un match de test depuis… eh bien, depuis la semaine dernière.
Car ces statistiques ne mentent pas. Aucun joueur qui, à l’âge de 22 ans, peut convertir sa première centaine de tests dans le genre de whopper que Crawley a compilé contre le Pakistan à l’Ageas Bowl en 2020 ne peut être radié à peine 18 mois plus tard. Et étant donné les hauts et les bas de la forme et de la chance que tous les joueurs établis doivent endurer au cours de leur carrière internationale, il n’y a aucun moyen non plus qu’il regarde en arrière dans une décennie, sur ce siècle ou son épopée de Southampton, et pense , « Eh bien, c’était une route complète, ça ne compte pas vraiment ».

Car cette performance mérite d’être considérée dans le contexte de la reconstruction de l’Angleterre, ainsi que des réalités d’un jeu sans vie. Dans l’ensemble de l’équipe désespérée de 2021, il y avait eu un siècle solitaire d’un joueur qui ne s’appelait pas Joe Root – et cet homme, Rory Burns, ne mérite plus une place dans l’équipe après sa défenestration dans les Cendres.

Au moment où Crawley avait poussé Jayden Seales à travers le midwicket pour ses courses marquantes, l’Angleterre avait affiché un centurion dans les première et deuxième manches d’un test pour la première fois depuis leur tournée au Sri Lanka en 2018. Le fait que Root était pas l’homme à trois chiffres à chaque occasion ne serait guère un motif de célébration si cela signifiait qu’il était aussi désespérément hors de forme. Mais étant donné qu’il a terminé sa solide journée de travail le 84, il y a de fortes chances qu’il puisse encore emboîter le pas samedi matin. D’un nadir du premier jour de 48 pour 4, l’aspect frappeur de la réinitialisation de l’Angleterre n’aurait pas vraiment pu progresser de manière plus exponentielle.

« Oh, c’est juste là-haut, c’était un sentiment vraiment spécial quand je l’ai eu », a déclaré Crawley à BT Sport à la fin. « J’ai eu une année difficile l’année dernière et je ne pensais probablement pas que j’aurais à nouveau cette opportunité, donc je suis absolument ravi et heureux que nous soyons en bonne position pour gagner demain. »

Cette dernière évaluation pourrait repousser les limites de l’optimisme – en particulier compte tenu des rapports de situation mitigés sur le coude douteux de Mark Wood. Mais avec une avance de 153 déjà accumulée et neuf guichets restants pour le pousser plus loin, il y aura sans aucun doute la possibilité d’avoir une fléchette avec une nouvelle balle à un moment donné le dernier après-midi, et peut-être même de proposer une réponse plus menaçante que Chris Woakes et Craig Overton ont réussi dans leur gambit d’ouverture hors couleur.

Mais pour l’instant, l’Angleterre peut se contenter de quelque chose qui ressemble à un facteur de bien-être dans l’aspect le plus troublant de son jeu de test actuel. Toutes choses étant égales par ailleurs, ils passeront 300 lors de leur deuxième manche du match, n’ayant pas réussi à faire cette marque en dix tentatives dans les Ashes. Des tests plus rigoureux seront à venir, peut-être même dès la Barbade la semaine prochaine, mais ayant trouvé sa place dans l’équipe intenable l’été dernier, après une moyenne de 10,81 lors de ses huit premiers tests de l’année, la confiance en soi que Crawley aura glanée de cette chance est incommensurable.

« Quand j’ai été éliminé de l’équipe, ils ont dit que j’avais un grand avenir, ce dont j’étais très reconnaissant », a déclaré Crawley. « Cela m’a donné beaucoup de confiance. J’étais reconnaissant qu’ils m’aient choisi pour les Ashes, c’est un rêve devenu réalité. J’ai toujours cru en moi que je reviendrais. Peut-être pas si tôt, mais je savais que j’étais jeune et que j’avais une chance de revenir. »

Compte tenu de l’air de réticence qui a dominé les trois premiers anglais au cours de la dernière décennie, l’optique du bâton de Crawley a longtemps constitué un argument irrésistible pour sa défense. Là où ses contemporains sont tous morts dans un fossé – en particulier Dom Sibley l’été dernier, dont le seul tir restant contre l’Inde avait été une pelle inconfortable sur les jambes, et Haseeb Hameed en Australie, une tournée pour laquelle sa sélection était à la limite de la négligence – les mauvais retours de Crawley ont au moins été une conséquence de ses horizons élargis. Et lors des occasions éphémères où son jeu s’est retrouvé au milieu de sa période de sécheresse – le plus révélateur avec ses cinquante premiers matins à Ahmedabad l’année dernière, et à nouveau avec un brillant 77 à Sydney en janvier – il a semblé aussi fluide que n’importe quel joueur dans le jeu.

« Prenez de bonnes décisions », était le conseil que Crawley lui avait donné lors de son stand de 193 courses avec Joe Root, le modèle parfait pour un jeune droitier expansif – notamment sur le ballon avant son siècle, quand il se balança trop ardemment dans un air-shot contre Seales, et eut immédiatement son capitaine dans son oreille, lui rappelant que les bonnes choses arrivent à ceux qui attendent.

« Il le fait extrêmement bien et j’ai essayé de l’imiter », a ajouté Crawley. « Il était très bon à battre, il a brillamment frappé et a enlevé la pression. Il est toujours calme et me dit de prendre une balle à la fois, de prendre de bonnes décisions et, heureusement, j’en ai fait un peu plus que d’habitude. « 

Un peu comme Jonny Bairstow lors de ses cent premières manches, une caractéristique des manches de Crawley était la mise à l’écart de son disque préféré. Au début de ses manches, un graphique sur l’émission télévisée mettait en contraste la magnifique discipline de Nkrumah Bonner dans la chaîne à l’extérieur avec la tendance de Crawley à aller chercher le ballon, une approche réflexe qui l’avait trop souvent fait lors de ses manches précédentes, y compris via un bord intérieur à Joshua da Silva lors de sa première manche 8.

« J’aime mettre un peu de pression sur les quilleurs, mais j’ai certainement essayé de maîtriser un peu plus mon jeu depuis mon retour dans l’équipe », a déclaré Crawley. « J’ai essayé de mettre de côté quelques coups de plus que je jouais l’année dernière et de me causer des ennuis.

« J’essaie juste de rendre le jeu un peu plus simple », a-t-il ajouté. « Contre le nouveau ballon, le drive n’est pas un coup facile à jouer. Je suis beaucoup plus à l’aise de jouer du côté de la jambe. Cela n’exclut pas le jeu hors-jeu – il y a encore beaucoup de points à faire là-bas. C’est juste savoir quand y jouer. »

Telles sont les leçons qu’un sort d’accumulation de dead-deck peut offrir à une équipe dans le besoin. Cela ne compte peut-être pas beaucoup dans un contexte plus large en ce moment, mais lorsque les paramètres de rotation seront augmentés lors de la prochaine tournée en Inde, ou lorsque Pat Cummins et Josh Hazlewood trouveront une surface plus juteuse dans les cendres de l’année prochaine, Crawley pourra exploiter dans ce moment, et rappelez-vous qu’il est déjà venu ici. Et il est assez jeune et assez bon pour y retourner.

Andrew Miller est l’éditeur britannique d’ESPNcricinfo. @miller_cricket

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