Une start-up de 2 milliards de dollars vise à corriger les actualités polarisées via un algorithme

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(Bloomberg) – Tout a commencé, dit Ken Suzuki, en 1989 lorsqu’il a visité le mur de Berlin.

Suzuki, qui avait 14 ans et était en voyage scolaire à l’époque, a été autorisé à entrer en Allemagne de l’Est parce qu’il avait un passeport japonais. En chemin, il a vu un mémorial pour une famille qui avait été abattue en essayant de se rendre à l’ouest. S’ils avaient attendu quelques mois, pensa-t-il, ils ne seraient pas morts. En novembre, le mur est tombé.

« Ce fut un choc énorme », a déclaré Suzuki dans une interview, parlant de son voyage. « Cela m’a fait réfléchir à la raison pour laquelle des murs aussi absurdes doivent exister. »

Plus de deux décennies plus tard, il a essayé de faire quelque chose contre les barrières et l’injustice. Il a créé une entreprise qui vise à donner aux gens des nouvelles objectives.

SmartNews, qui utilise un algorithme pour fournir ce qu’il dit être un mélange d’informations impartial et non partisan, a levé 230 millions de dollars le mois dernier pour une valorisation de 2 milliards de dollars, ce qui en fait l’une des startups les plus précieuses du Japon.

C’est également un exemple rare d’une entreprise technologique japonaise faisant des incursions sur le marché américain, où le nombre d’utilisateurs a doublé l’année dernière, selon la société. L’application SmartNews avait été téléchargée 50 millions de fois dans le monde à l’été 2019, tandis que les utilisateurs actifs mensuels avaient atteint 20 millions, a-t-il déclaré.

SmartNews est soutenu par le Yamauchi No. 10 Family Office, la société d’investissement qui gère la fortune de la famille derrière le géant du jeu Nintendo Co. et dit vouloir changer le Japon.

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Suzuki, qui est né au Japon, a fréquenté l’école à Düsseldorf, qui faisait alors partie de l’Allemagne de l’Ouest, pendant environ un an à cause du travail de son père.

Il a étudié la physique à l’Université Keio du Japon avant d’obtenir un doctorat en systèmes complexes et vie artificielle de l’Université de Tokyo en 2009.

Il a également écrit un livre sur la façon dont la science pourrait aider à créer un monde sans murs.

Suzuki et Kaisei Hamamoto, qui se sont rencontrés par un ami commun en 2009, ont fondé SmartNews à Tokyo en 2012.

La page « Top News » du site présente des articles de différentes organisations médiatiques sur des sujets allant du coronavirus aux affaires et à la politique.

Il déploie un algorithme pour que les utilisateurs puissent voir les actualités sous différents angles. La technologie aide à empêcher les lecteurs d’être exposés uniquement à des informations qui renforcent leurs propres croyances, selon l’entreprise.

Comme de nombreuses entreprises de médias sociaux, l’entreprise utilise sa technologie pour identifier et catégoriser les actualités. Mais alors que d’autres plateformes l’utilisent pour filtrer le contenu, SmartNews dit que c’est pour aider à présenter aux utilisateurs des points de vue opposés.

La fonction « Nouvelles de tous les côtés » de l’application permet aux utilisateurs de lire les nouvelles politiques de la gauche et de la droite du spectre. Ils peuvent également déplacer une barre coulissante en bas de l’écran pour ajuster les perspectives.

L’actualité politique « joue un rôle dans le soutien à la démocratie », a déclaré Suzuki, directeur général de SmartNews. Si vous ne vous familiarisez pas avec les nouvelles qui diffèrent de votre point de vue habituel, « vous aurez une perspective étroite », a-t-il déclaré.

Suzuki dit qu’un road trip de trois semaines aux États-Unis en 2016 était l’une des raisons pour lesquelles l’application a gagné du terrain en Amérique. À ce sujet, il s’est rendu compte qu’il n’existait pas d’« Américain typique » et a utilisé ses interactions avec des personnes d’horizons divers pour modifier l’application.

SmartNews s’est également aventuré dans d’autres domaines où il cherche à faire tomber les barrières. Depuis avril, il fournit des informations à jour sur les endroits où les gens peuvent se faire vacciner contre le coronavirus au Japon. Plus de 7 millions d’utilisateurs se sont inscrits au service, selon la société, ce que Suzuki dit qu’il pense a contribué à stimuler l’adoption.

La popularité récente de l’application est un revirement spectaculaire par rapport aux débuts de l’entreprise. Lors de la conférence SXSW à Austin, Texas en 2012, Suzuki et Hamamoto ont dépensé 600 000 yens (5 300 $), le dernier de leur argent, pour présenter une version bêta.

Sur le vol pour la conférence, ils ont convenu qu’ils abandonneraient si le pari n’aboutissait pas. Et ce n’est pas le cas, en partie à cause d’une mauvaise connexion Wi-Fi sur le site, selon Suzuki.

«Ce fut un énorme échec», a-t-il déclaré. Mais les deux ont décidé de continuer malgré leur vœu de démissionner.

SmartNews prévoit de doubler ses employés dans le monde à environ 1 000 «dès que possible», selon Suzuki. Il compte actuellement environ 400 employés au Japon et 100 aux États-Unis.

La société, qui gagne de l’argent grâce aux publicités, a refusé de dire si elle était rentable.

La concurrence reste rude dans l’industrie des médias et réaliser des bénéfices est un défi, selon Tomoichiro Kubota, analyste de marché senior chez Matsui Securities Co. à Tokyo. Bien que fournir des informations impartiales puisse être un objectif noble, cela n’attirera pas nécessairement les lecteurs, a-t-il déclaré.

« Ils devront trouver un moyen de monétiser le nombre croissant d’utilisateurs », a déclaré Kubota. « S’ils ne le font pas, il est possible que ce type d’entreprise à risque échoue ou soit repris. »

Que cela se produise reste à voir, mais en attendant, Suzuki dit que l’application va dans une certaine mesure briser ces murs.

« Je ne sais pas si SmartNews sera en mesure de fournir une solution ultime », a déclaré Suzuki. « Mais je crois que cela contribuera. »

(Ajoute des détails sur la technologie au 14e paragraphe)

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