Une nouvelle tournée dirigée par des femmes au Cambodge met les femmes à l’honneur | Voyager


je siroter ma coupe de champagne nerveusement, incertain du protocole lors de la rencontre avec la royauté cambodgienne. Mais la princesse me met rapidement à l’aise, ses bijoux tintant en musique tandis que nous nous serrons la main. Ce déjeuner bavard au Raffles Hotel Le Royal de Phnom Penh est l’une des nombreuses étapes surprenantes de mon tour du pays. Propriété gracieuse parmi des arbres centenaires parsemés de toucans, ce retour à l’Indochine des années 1920 a accueilli Jackie O, Charlie Chaplin et Barack Obama, entre autres.

La princesse Norodom Chansita est l’ambassadrice de Raffles – et elle est magnifiquement indiscrète à propos de sa vie extraordinaire. Ayant fui le Cambodge avec sa famille à l’âge de 11 ans, elle a vécu en exil à Pékin en tant qu’invitée du président Mao, puis à Belgrade, Paris et, plus incongru, Muswell Hill. Ses histoires sont tour à tour intrigantes et choquantes : elle me raconte des jeux de cache-cache dans un palais, des rencontres avec la reine mère Norodom Monineath Sihanouk, qui a 85 ans – et la perte de 40 % de sa famille sous le régime de les Khmers rouges.

Palissandre Phnom Penh

Les champs de la mort occupent naturellement une place importante dans la perception des visiteurs du Cambodge, ainsi que les temples d’Angkor de Siem Reap. Mais il y a bien plus que cela, et le pays ayant enfin rouvert aux touristes, il n’y a jamais eu de meilleur moment pour le voir. Au rythme plus lent que la Thaïlande et le Vietnam voisins, cette nation traumatisée est pleine d’entreprise et d’énergie, redécouvrant continuellement ce que signifie être cambodgien.

L’expérience féminine est au cœur d’une nouvelle tournée de Wix Squared sur laquelle les invités des deux sexes rencontrent des personnalités telles que la princesse, ainsi que des guides touristiques et des chauffeurs. Alex Wix, la fondatrice de l’entreprise, explique que l’idée est venue de ses aventures en solo. « En tant que voyageuse, je me sentais incroyablement en sécurité ici », dit-elle. « J’ai aimé rencontrer d’autres femmes et comprendre à quoi ressemblait la vie pour elles. »

Chef Nak, la première femme cuisinière célèbre du Cambodge

Chef Nak, la première femme cuisinière célèbre du Cambodge

Phnom Penh a été transformée depuis ma visite il y a 20 ans, ses rues non pavées et ses immeubles de faible hauteur ont été remplacés par des routes et des gratte-ciel. Je séjourne au cinq étoiles Rosewood, et depuis ma chambre dans la tour de verre, je peux voir au loin les lumières clignotantes du complexe de casino NagaWorld géré par des Chinois, faisant allusion à l’avenir de la capitale.

Dans le restaurant du 38e étage du Rosewood, des tranches de bœuf sont suspendues dans des boîtes en verre, à la Damien Hirst. Les femmes de Chanel scintillent comme des bancs de poissons et les convives mangent des steaks saignants arrosés de 250 bouteilles de rouge. La consommation de vin est en plein essor dans les hautes sphères de la société cambodgienne, et la svelte Eden Gnean, la seule femme sommelière du pays, me guide dans sa salle de dégustation aux parois de verre, où plus de 3 200 étiquettes se disputent l’attention avec vue sur le fleuve Mékong.

Un homme vend des ballons à Phnom Penh

Un homme vend des ballons à Phnom Penh

ALAMY

Ensuite, je traverse en ferry vers le côté endormi de Phnom Penh, où la vie reste semblable à celle d’un village. Je passe devant les préparatifs d’une célébration de mariage, avec des chaises élaborées pour l’heureux couple et une pagode bouddhiste de la couleur d’une pêche mûre. Niché dans une ruelle, un jardin flamboie de fleurs roses, de papayers chargés de fruits et de centaines d’herbes.

Au milieu de la verdure éclate la force vitale qu’est Rotanak Ros, mieux connue sous le nom de Chef Nak, la première femme cuisinière célèbre du Cambodge. Ros et son mari ont vécu deux années qui ont changé leur vie en déplaçant leurs deux maisons traditionnelles sur pilotis en teck de la campagne vers la ville. Ils ont construit un pont entre eux, ajouté une piscine et proposent désormais des séjours chez l’habitant à ceux qui souhaitent en savoir plus sur la cuisine khmère. « Nous voulions plus qu’une maison », dit-elle. « Nous voulions des histoires.

Je rejoins Ros dans sa cuisine, qui est bordée de pots vintage et de pilons et mortiers centenaires, sauvés lors de ses voyages à travers le pays. Enfant, Ros a aidé sur le stand de légumes de sa mère, mais ces dernières années, elle s’est consacrée à l’archivage d’un patrimoine culinaire qui a été pratiquement perdu sous les Khmers rouges. En discutant avec des personnes âgées et en enregistrant leurs recettes, elle a créé son livre de cuisine Nhum (rime avec « miam » et se traduit par « manger »).

Bien que similaires à la cuisine thaïlandaise ou vietnamienne, les plats cambodgiens sont plus délicats et subtils. Ros me montre comment faire des beignets de crevettes d’eau douce, légers et croquants, servis avec du citron vert et du poivre parfumé. Je fais office de sous-chef pendant qu’elle fait frire du poisson, que nous mangeons enveloppé dans des feuilles de son jardin, en trempant les paquets dans une sauce acidulée au tamarin.

Plus tard dans la journée, je goûte encore plus de délices, en faisant un tour de rue dans la capitale avec Nop Varanith, qui a grandi dans un orphelinat et a perfectionné son anglais en regardant des films Marvel. Il me présente le jacquier et le mangoustan, le lait de soja aux épinards (qui a un goût aussi sain que ça en a l’air) et un bouillon de canard parfumé, que nous mangeons dans une ruelle où des moines vêtus de safran échangent des bénédictions contre des collations.

Mes aventures ne s’arrêtent pas là. D’autres excursions à Phnom Penh incluent une excursion en moto conduite par des femmes pour visiter les coopératives de femmes vendant du savon et des boîtes en argent battu, et un dîner à Samsara, un bateau en teck poli inspiré de l’Orient Express où l’élégant restaurateur Chan Suryhat me raconte comment elle a surmonté une jeunesse gâchée par les Khmers rouges. De retour sur le pont, une brise tiède sur le visage, je contemple le Palais Royal, emblématique d’une période encore plus ancienne de l’histoire du pays et scintillant dans le noir.

Angkor Vat, Cambodge

Mes nuits à Siem Reap, dans le nord du pays, sont noires et sans étoiles. Je me lève avant l’aube pour visiter Angkor Vat avec mon guide, Truy Silen. En période prospère, il peut y avoir des milliers de personnes ici pour regarder le lever du soleil, mais aujourd’hui, nous sommes les premiers et trouvons le meilleur endroit, devant l’étang miroir. Une petite foule se rassemble derrière nous et, alors que le ciel devient bleu royal, les tours de la ruche – symbolisant le mont Meru, la demeure des dieux dans la mythologie hindoue – se précisent.

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La pénombre rappelle à Silen sa maison ; dans son village reculé, il n’y avait pas d’électricité, me dit-elle. C’est là qu’un voisin lui a appris l’anglais, lui donnant un outil pour trouver du travail loin de la rizière de ses parents, où c’était autrefois son travail d’effrayer les oiseaux. « J’ai pensé : ‘Je veux sortir de cette vie’ », dit-elle doucement. Et qu’elle a fait. Sa tournée nous emmène bien au-delà des temples jusqu’à une ONG clandestine, où nous rencontrons les énormes rats africains entraînés à détecter les mines dans la campagne – un autre héritage de la guerre.

Ensuite, direction Tonlé Sap, le plus grand lac d’eau douce d’Asie du Sud-Est et un village flottant que peu de visiteurs peuvent voir. Le lac s’étend sur 4 000 milles carrés pendant la saison des pluies, gonflant au point que le débit de la rivière adjacente s’inverse temporairement. Pour l’atteindre, il faut faire un tour en tuk-tuk le long d’une piste non pavée qui ressemble à un cycle d’essorage vigoureux d’une machine à laver. « Nous appelons cela la route de la danse », dit Silen avec un sourire.

Abigail sur le bateau à fond plat

Abigail sur le bateau à fond plat

ABIGAIL BLASI

Lorsque nous passons à un bateau à fond plat, son souffle lent ressemble au nirvana. Des canaux bordés de roseaux s’ouvrent sur une étendue semblable à la mer où les familles se tiennent debout, jusqu’aux épaules, ramassant des coquillages dans le lit du lac. Les enfants saluent des maisons flottantes pendant que leurs mères coupent les légumes – il est 9h du matin, mais ils se préparent déjà pour un déjeuner matinal ; l’horaire de la journée est dicté par la lumière du jour disponible. Chaque véranda a un hamac et un vieux bidon d’huile rempli de fleurs, tandis que les aigrettes se perchent sur n’importe quel bâton de bois de rechange.

Dans une coopérative de tissage, une femme me montre son travail. Avant Covid, me dit-elle, son entreprise employait neuf familles, mais avec Siem Reap presque sans touristes, les ondulations de la pandémie ont reflué vers le lac. Il n’y a pas de vente difficile, et elle est ravie quand j’achète un panier ; rayonnante, elle dit qu’elle espère que Silen amènera bientôt plus de touristes.

Je l’espère aussi – je veux que les autres entendent ces histoires de première main, que ce soit d’une princesse au déjeuner ou partagées sur la circulation rugissante tout en roulant autour de Phnom Penh. Ce sont ces joies de flipper du hasard qui font qu’un voyage ressemble moins à des vacances qu’à une expérience authentique.

Abigail Blasi était l’invitée de Wix Squared et de Singapore Airlines. Cinq nuits en B&B à partir de 3 500 £ par personne, dont deux nuits au Jaya House River Park, Siem Reap et trois nuits à Rosewood, Phnom Penh, vols, certains repas, transferts et guides (wixsquared.com)

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