Une course de vrais marins : les goélettes géantes s’affrontent


Tom Cunliffe présente un extrait de « A Race for Real Sailors », l’histoire de batailles en tête-à-tête entre deux goélettes de pêche géantes des Grands Bancs, Bluenose et Elsie, qui ont donné lieu à des courses dramatiques

Les yachts de l’America’s Cup étaient devenus si extrêmes en 1920 qu’ils n’ont pas couru dans quelque chose de plus sérieux qu’une brise modérée, mais les conceptions de course de l’époque n’étaient pas les seuls embarcations hautes performances, comme vous pouvez le découvrir dans Une course pour de vrais marins.

Les grandes goélettes de pêche des Grands Bancs naviguant de Gloucester, Massachusetts, et Lunenburg, Nouvelle-Écosse, étaient certainement rapides et pas du tout dérangés par le vent, alors un mouvement est né pour organiser des courses de goélettes entre les États-Unis et le Canada, « pour montrer ce que les vrais marins peuvent faire ». Un journal de la Nouvelle-Écosse a fait don d’un trophée qui a lancé une série de courses entre les guerres qui sont devenues légendaires pour la conduite difficile dans des conditions parfois désespérées.

L’histoire est racontée avec un vrai piquant par Keith McLaren dans Une course pour de vrais marins. Je ne pouvais pas le lâcher, non seulement pour les récits de voile mais aussi pour les images contemporaines passionnantes. Dans cet extrait, la goélette de Lunenburg Bluenose, honorée à ce jour sur la pièce d’un cent canadien, affronte Elsie, un aviateur de Gloucester conçu par le grand Thomas McManus. Accrochez-vous à votre chapeau!

Extrait de Une course pour de vrais marins

Comme le Elsie et son équipage a remonté la côte jusqu’à Halifax, des grognements ont commencé à faire surface dans les journaux de New York au sujet des différences entre les deux navires. le Nez bleu était beaucoup plus grand que le bateau Gloucester, avec une ligne de flottaison plus longue, beaucoup plus de voiles et un avantage d’âge de 11 ans.

Les critiques ont convenu que le véritable test aurait lieu lorsque les compétences de l’Américain Marty Welsh seraient opposées à celles d’Angus Walters du Nez bleu. Welsh avait la réputation d’être un voilier remarquable par mauvais temps et la rumeur voulait que le Elsie avait dépassé la vitesse improbable de 17 nœuds lors de son voyage vers le nord.

Walters avait lui-même une formidable réputation. Il n’avait que 13 ans en 1895 lorsqu’il est allé pêcher pour la première fois et avait encore une vingtaine d’années lorsqu’il est devenu capitaine de son premier navire. Il était connu comme un « pilote », un skipper pragmatique et intransigeant avec un caractère inty et un tranchant caustique à la langue.

le Elsie, conçu par Thomas McManus, a été construit à Essex, Massachusetts, en 1910, mince et bas avec des dessus noirs, un soubassement rouge et une large bande verte le long de sa ligne de flottaison. En revanche, le Nez bleu avait des porte-à-faux plus longs, des côtés plus hauts et une coque plus longue.

Son corps noir portait une bande de moulage jaune avec un dessus de botte blanc et un ventre brun cuivré. Une fois que Welsh a aperçu le Nez bleu, la taille de la goélette, près de 6 m de plus que la sienne, a dû lui faire réfléchir.

Course du Bluenose

Le samedi 22 octobre 1921 était croustillant et glacial. C’était la journée parfaite pour une course, le vent du nord-ouest passant de 20 à 30 nœuds au fur et à mesure que la course progressait sur le parcours de 40 milles au large d’Halifax.

Tout ce qui pouvait flotter était sur l’eau : les vapeurs du gouvernement, les câbliers, les bateaux de pêche, les yachts, les remorqueurs et les ferries – tous chargés lourdement de spectateurs. Au coup de canon de cinq minutes, les deux goélettes se mettent en position, le Elsie assouplir ses draps et courir vers McNab’s Island, en espérant que les secondes passent rapidement.

Le canon de signal du brise-lames a sonné le départ et Welsh a poussé la barre, tirant au-dessus de la ligne 10 secondes plus tard. Avec les Stars and Stripes claquant au sommet principal et un nord-ouest de 20 nœuds reniflant au-dessus de sa hanche tribord, le Elsie a survolé le parcours comme si elle avait un moteur en elle.

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Il avait plusieurs longueurs de bateau devant le Nez bleu au départ. Cependant, il ne fallut pas longtemps avant que le Nez bleu ragaillardi et assez fumé après la Elsie. Un match en lof sur le large reach pour la première marque s’est terminé lorsque le Elsie a traversé l’arc de son adversaire et a pris la couchette météo.

Walters a tenté de dépasser son côté météo, mais Welsh s’est rapproché et s’est levé vers les rochers de granit inflexibles de la rive ouest, à deux milles au vent du parcours.

Walters a poussé sa roue à fond et a balancé à travers le Elsie‘s sillage, se dirigeant vers la bouée automatique intérieure. le Elsie a emboîté le pas et a couvert sa rivale. Les deux ont assez volé sur l’eau, toutes les voiles se sont remplies dans la brise raide et les coques roulant lourdement dans le clapot profond.

La fin de Nez bleuLa bôme de 80 pieds était maintenant dans l’eau, maintenant à mi-hauteur de la tête de mât alors qu’elle gagnait sur sa rivale. L’Elsie a roulé encore plus fort et a amené trois fois sa flèche principale à travers le Nez bleudu pont, entre le gréement avant et le gréement principal.

Les skippers ont tendu les roues de leurs bateaux, oscillant dans une mer de plus en plus forte. Walters a finalement abandonné la lutte pour la couchette au vent et a réussi à tirer au-delà du Elsie en venant sous son vent.

À ce moment-là, les deux navires avançaient de 12 à 13 nœuds, le Elsie à peine une minute et demie à l’arrière du Nez bleu alors qu’elle contournait la bouée automatique intérieure.

Une mer de pêcheur

Au moment où ils virent la marque, le vent monte à 25 nœuds. C’était une bonne mer de pêcheur, avec beaucoup de ‘lop’. Les concurrents se sont élancés sur leurs feuilles pour la course à la bouée extérieure, à un peu plus de six milles.

Chaque cerf-volant volait, les barrages étaient à bâbord et les rails sous le vent étaient enfouis dans la mer agitée. Cela a dû être une course folle pour les hommes de tête de mât, fouettés dans le ciel par ce vent frais d’octobre.

le Elsie collée à la poupe de sa rivale et s’est accrochée pendant la course à la deuxième marque. Parfois, le Nez bleu prendrait de l’avance. Ils allaient et venaient. Alors qu’ils approchaient de la marque, tous deux ont arrosé les trinquettes de «pêcheur» d’entre les mâts et ont coupé les huniers d’avant, se préparant à empanner autour de la bouée.

Le gros Lunenburger a arrondi le premier, suivi à peine 30 secondes plus tard par le petit Gloucesterman coriace. C’est au cours de cette étape que le Nez bleu a commencé à fuir le défenseur et elle a atteint les neuf milles en seulement 42 minutes, prenant la bouée deux minutes d’avance.

Maintenant commençait le vrai test : le thrash au vent. La capacité de se traîner hors d’un rivage sous le vent en cas de coup de vent et de se frayer un chemin vers la sécurité prouve la valeur réelle de tout navire.

Quand le Nez bleu contourné la marque et bordé fort tribord amure pour l’essai au près, le vent soufflait en crête à 30 nœuds. Sa trinquette de pêcheur et son hunier avant arrosés, et un rugissement « os dans ses dents », le Nez bleu a commencé à plonger dans la mer agitée, enterrant son rail sous le vent et gîtant à 40°. Le bateau semblait s’en délecter, son long corps traversant la mer agitée et son équipage coincé sous le rail au vent « comme des chauves-souris sur un chevron de grange », avec Walters et son compagnon sous le vent et les intempéries de la roue.

Alors qu’il passait la marque, Welsh jeta son casque et hissa rapidement son ballon. L’ancien Elsie renversé sur tribord amure avec chaque voile en l’air. Welsh a désespérément couru après elle. Si transporter plus de voile à lui seul pouvait gagner une course, cela aurait été le Elsie‘s.

Peut-être que ces capitaines-pêcheurs n’avaient pas le raffinement d’un plaisancier, mais ils avaient beaucoup plus d’expérience et d’habileté dans la conduite de leurs bateaux dans ces conditions difficiles. Les prétendants à l’America’s Cup auraient très certainement été accroupis sous le vent de Sandy Hook en attendant que le temps s’arrange. Ce n’était pas l’environnement pour ces yachts affinés, mais une véritable course de pêcheurs que James Connolly a appelé plus tard «la plus grande course jamais réalisée sur un parcours mesuré».

La combinaison du vent et de trop de voile s’est avérée être plus que le Elsie pourrait supporter. La drisse de hunier de foc était la première à partir. Alors qu’un membre d’équipage se précipitait sur son beaupré pour passer à nouveau la drisse, la proue a plongé profondément dans la mer, enterrant le beaupré jusqu’au troisième brin de son foc. Quelques instants plus tard, le mât de misaine s’est cassé au niveau du chapeau et le hunier et la trinquette du foc sont tombés dans un désordre de haubans et de gréements.

Sans perdre de temps, l’équipage s’est mis à nettoyer l’épave. Le second et quelques pêcheurs sont partis sur le beaupré pour couper le hunier de foc qui traînait maintenant sous l’avant-pied. Le beaupré descendit dans la mer bondissante et les trois marins furent plongés sous cinq pieds d’eau.

Ils ont coupé la voile et l’ont ramenée avec l’équipage derrière eux qui l’a hissée à l’intérieur à travers l’étouffement vert-blanc. Ceux en altitude travaillaient frénétiquement pour sécuriser le mât supérieur, les câbles, les poulies et les drisses assortis.

Dans les six minutes, le Elsie, sous des voiles fortement raccourcies, semblait faire un meilleur temps qu’elle ne l’avait fait auparavant. Angus Walters a réagi dans un esprit de sportivité en arrosant immédiatement son propre hunier de foc et en écrasant son hunier principal.

Welsh se tenait près du rivage sur un bâbord amure et a levé son grand hunier aurique, risquant son mât de hun principal. Une fois de plus, il emportait plus de voiles que son rival dans la brise de 30 nœuds. Cependant, ce dont il avait besoin, c’était de plus de coque dans l’eau, pas de plus de voiles en l’air. Nez bleu rentré chez lui « comme un chat en feu à travers l’Hadès », avec son rail sous le vent enfoui si profondément que la presse a rapporté, « vous pourriez noyer un homme dans ses dalots sous le vent ».

Après quatre heures et demie de navigation acharnée sur une distance de 50 milles, le Nez bleu a creusé un sillon d’eau vive à travers la finition. Walters et son équipe sont devenus des héros instantanés, arrivant à la maison avec un chœur de sifflets à vapeur et de sirènes. le vaillant Elsie suivi 12 minutes et demie plus tard.

La revanche

La deuxième course, le 24 octobre, s’est révélée plus du goût des Américains, avec des vents plus légers sur une mer plus calme. La petite Elsie, arborant de nouveaux mâts de tête, s’élançait au départ à neuf nœuds, une bonne minute et demie d’avance sur son challenger.

Nez bleu était restée trop loin et, alors qu’elle se dirigeait léthargiquement vers le début, un wag a été entendu pour dire que  » Angie a dû rester éveillée tard la nuit dernière « . Les observateurs sont devenus encore moins charitables lorsque le banquier yankee a commencé à creuser l’écart. Walters a ensuite repoussé ses détracteurs : « Ce n’est pas le premier qui franchit la ligne de départ qui compte. Si nous pouvons franchir la ligne d’arrivée en premier, c’est le principal.

C’était une journée grandiose, nette et claire pour la navigation, l’eau bleu rouillé se parait de crêtes blanches et vives. Les voiles des deux navires se sont magnifiquement remplies d’écoutes et de bômes assouplies sur leurs quartiers bâbord, un plaisir absolu pour les yeux dans l’éclat du soleil du matin.

Les deux coureurs ont empanné autour de la marque de la bouée Sambro à 20 nœuds, le Nez bleu 26 secondes derrière le Elsie. Walters est resté serré sur le quartier météo gallois, à la recherche d’une pause sur la jambe de 9½ milles jusqu’à la bouée extérieure. Sur 27 milles, la petite goélette de Gloucester avait ouvert la voie et il commençait à sembler qu’elle pourrait rentrer gagnante.

Les partisans du Lunenburger attendaient cependant le début des travaux au vent. Lorsque les navires se sont approchés de la bouée automatique extérieure, Walters a réalisé un travail de barre magistral et a profité de la petite ouverture entre la Elsie et la bouée. Il est venu sur elle à l’intérieur, ne laissant qu’un pied entre son bateau et la bouée.

La mince avance de l’Elsie ne lui a donné aucune chance de virer de bord et de couvrir son rival. Les deux navires étaient durs et bouillis, mais c’était le Bluenose qui pouvait pointer plus haut. Ils montraient 12 nœuds et le gros os blanc que le Nez bleu porté dans ses dents suggérait la vieille comparaison d’un gros dogue grognant et d’un petit terrier de combat.

Malgré un vaillant effort, c’était fini pour le Elsie. le Nez bleu avait les jambes au vent et s’est éloignée de son adversaire. Bruant et drapeaux flottant du dalots au camion, le grand Lunenburger est entré dans le port en champion.

Lorsqu’ils se sont amarrés au quai, Angus Walters était, comme quelqu’un l’a fait remarquer graphiquement, « comme un morceau de ficelle mâchée après près de cinq heures et demie de tension et d’anxiété constantes ». Le trophée de la Coupe internationale des pêcheurs était de retour entre les mains des Canadiens.

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