Un safari improbable au Brésil aide à sauver les jaguars du Pantanal


  • Pionnier des safaris animaliers au Brésil, le projet Onçafari combine la visite du jaguar avec la conservation de l’espèce et sa réintroduction dans la nature.
  • Grâce à la stratégie d’habituer les jaguars aux véhicules de safari, le Pantanal est devenu le meilleur endroit au Brésil pour repérer le félin ; le nombre de touristes dans la ferme d’accueil du projet a triplé en une décennie.
  • La présence de touristes a changé la mentalité des agriculteurs, qui considéraient auparavant les jaguars comme un ravageur à tuer, et travaillent même maintenant comme guides touristiques d’Onçafari.
  • En 2015, Onçafari a enregistré le premier cas réussi au monde de réintroduction de jaguars captifs dans la nature ; les deux femelles ont depuis donné naissance à cinq petits et même quatre petits-enfants.

Observer le plus grand félin des Amériques à l’état sauvage a toujours été une expérience rare et remarquable. Dans le Pantanal brésilien, la plus grande plaine inondable continentale du monde et l’un des principaux refuges de jaguars, de telles rencontres sont devenues de plus en plus fréquentes. Dans la municipalité de Miranda, dans l’État du Mato Grosso do Sul, 95 % des clients de la ferme Caiman, ouverte aux touristes, ont vu au moins un jaguar à chaque visite.

Lors d’un coucher de soleil rougeâtre en août 2021, j’ai eu l’occasion de voir mes premiers jaguars sauvages et de comprendre qu’il ne s’agit pas seulement d’une belle expérience écotouristique. La vue de la mère jaguar, dévorant avec son petit une carcasse récemment abattue à seulement 5 mètres (16 pieds) de notre véhicule à quatre roues motrices adapté pour les safaris, était spéciale. Fera (« Bête furieuse » en portugais), comme le jaguar était surnommé, fait partie de l’histoire de la conservation, avec sa sœur Isa, dans le cadre du premier cas réussi de réintroduction de jaguar en captivité dans la nature.

Le premier safari brésilien

Le seul membre du genre des grands félins Panthera pas encore répertorié comme menacé d’extinction, les jaguars (Panthera onca) ont un allié de poids dans leur combat pour la survie dans le Pantanal. Il s’agit du projet Onçafari, qui a fêté ses 10 ans en 2021 et a déjà enregistré des observations de plus de 200 individus sur la ferme Caiman. C’est le résultat de la combinaison de l’expérience pionnière de type safari africain consistant à observer les animaux avec un projet de conservation qui mène des études scientifiques et réintroduit des animaux réhabilités dans la nature.

Depuis que l’ancien pilote d’essai de Formule 1 et écologiste Mario Haberfeld s’est associé au propriétaire de la ferme, entrepreneur et environnementaliste Roberto Klabin pour mettre en œuvre le projet à la ferme Caiman pour habituer les jaguars locaux aux véhicules de safari, le territoire est devenu le meilleur endroit pour observer ces félins au Brésil. . En une décennie, le nombre d’invités a triplé. C’est une situation gagnant-gagnant pour tous les participants : les touristes peuvent voir la star des Big Five de la région – une liste qui comprend également des tapirs (Tapirus terrestris), des fourmiliers géants (Myrmecophaga tridactyla), les caïmans yacare (Caïman Yacare) et le cerf des marais (Blastocerus dichotomus). Et les jaguars gagnent à mesure que l’espèce gagne en protection et de plus en plus de défenseurs.

Safari d’observation à la ferme Caiman. Image de Mario Nélson Cleto.

Vaut plus vivant que mort

Dans un passé pas si lointain, un bon jaguar était un jaguar mort pour la population locale. Au sommet de la chaîne alimentaire, l’espèce était un ennemi à abattre lorsqu’elle entrait dans les fermes à la recherche de la proie la plus facile : le bétail. Tuer des jaguars faisait partie de la culture du Pantanal, qui abrite plus de 3,8 millions de têtes de bétail uniquement dans la partie brésilienne de la zone humide.

« Le développement du tourisme pour observer les jaguars a changé cette culture », explique Haberfeld, qui a essayé les meilleurs safaris disponibles avant de développer le projet Onçafari à la ferme Caiman en 2011. « Avec davantage de fermes dédiées à l’écotourisme, les habitants du Pantanal sont devenus conscients que les jaguars apportent de l’argent et des emplois », dit-il.

Un autre exemple de ce changement de conscience est un autre Mario — Mario Nélson Cleto, mon guide de terrain de safari, qui vient d’une famille de chasseurs de jaguars. « Mon grand-père a dit qu’il avait honte de moi quand j’ai accepté ce travail, mais maintenant ma famille comprend pourquoi je protège les jaguars », dit-il.

Un centre de réintroduction pionnier

La survie du jaguar que j’ai observé, Fera et Isa est le résultat de cette nouvelle prise de conscience des habitants du Pantanal. En juin 2014, les deux sœurs ont été aperçues comme des oursons dans un arbre avec leur mère, sur les rives du fleuve Paraguay dans la municipalité de Corumbá. Au lieu de les tuer, des villageois effrayés ont appelé les autorités à les expulser. Un accident dans le processus de sédation a conduit à la mort de la mère jaguar. Les oursons orphelins ont d’abord été transférés au Centre de réhabilitation de la faune (CRAS) à Campo Grande, la capitale de l’État du Mato Grosso do Sul. En juillet 2015, leur vie allait changer alors qu’ils se rendaient à la ferme Caiman.

A la ferme, Isa et Fera ont été les premiers hôtes du premier centre de réintroduction de grands félins au Brésil, mesurant 1 hectare (2,5 acres), soit la taille d’un terrain de football. En l’absence de leur mère et sous la garde d’Onçafari et de partenaires tels que le Centre national de recherche et de conservation des mammifères carnivores (CENAP/ICMBio), les orphelins ont été « entraînés » — sans aucun contact avec l’homme — à apprendre à chasser et à tuer des proies vivantes pour se nourrir. Onze mois plus tard, en juin 2016, alors qu’ils avaient un peu plus de 2 ans, ils ont été équipés de colliers de surveillance et ont eu la liberté de vivre comme des animaux sauvages.

Fera, une jaguar réintroduite par Onçafari, avec sa fille, Turi. Image d’Edu Fragoso.

Le défi de l’accoutumance

Connaître la trajectoire de Fera rend mon safari plus excitant lorsque nous explorons une partie des 53 000 hectares de la ferme Caiman (131 000 acres). L’observation se déroule en silence, sans mouvements brusques des passagers, afin de ne pas effrayer les animaux. « Le travail d’accoutumance consiste à habituer les jaguars aux véhicules mais pas aux êtres humains », explique le biologiste Fábio Paschoal, qui travaille comme guide à Caiman. Il dit que le long processus d’habituation des jaguars aux voitures ne doit pas être confondu avec la domestication, car les grands félins doivent être capables de se protéger lorsque les humains constituent une menace. « Nous voulons que son attitude soit neutre lorsque la voiture s’approche. »

L’un des moments forts de la pratique de l’écotourisme avec des scientifiques est de suivre les récits et le travail des guides. Mario Nélson, fils et petit-fils de chasseurs, nous parle avec fierté de la formation safari qu’il a reçue à Sabi Sands Game Reserve en Afrique du Sud. « Ils sont une référence en matière d’accoutumance féline et une inspiration pour Onçafari », dit-il. À un moment donné, Nélson voit les os d’un bœuf dévoré par des jaguars et saute hors du véhicule pour ramasser l’étiquette d’oreille qui identifie l’animal. Inscrit sur des feuilles de calcul identifiant le régime alimentaire des félins, ce contrôle de la prédation permet de comprendre combien d’animaux domestiques les jaguars chassent sur la propriété ; leur régime alimentaire comprend également des alligators, des pécaris et des capybaras, entre autres proies.

Élevage, écotourisme et conservation

« L’élevage est le pilier de l’économie du Pantanal, et l’écotourisme doit vivre en harmonie avec lui », explique Roberto Klabin, environnementaliste et propriétaire de la ferme Caiman, qui enregistre les pertes financières causées lorsque les jaguars tuent du bétail dans ses contrats avec les agriculteurs. à qui il loue un terrain.

Descendant d’une famille qui s’est enrichie dans l’industrie de la cellulose, Klabin a décidé il y a 35 ans de transformer la ferme familiale en auberge. En intégrant la base d’Onçafari avec l’ancien pilote de course Haberfeld, il a élevé sa propriété à un autre niveau dans le mariage entre écotourisme et conservation des espèces. L’entreprise a connu un tel succès que Klabin a investi 14 millions de reais (2,6 millions de dollars) cette année pour rénover la ferme et étendre sa capacité à 18 logements.

Pour les hôtes, même si la ferme est devenue un hôtel de luxe et abrite d’autres projets écologiques intéressants comme celui qui protège la ara jacinthe (Anodorhynchus hyacinthinus), l’observation des jaguars est le point culminant des safaris qui ont lieu du jeudi au dimanche à l’aube et au coucher du soleil. La fascination vient de la beauté et de la magnificence d’un animal si capricieux et, grâce aux études d’Onçafari, des histoires racontées par les guides en montrant chaque animal. Lorsque les animaux se trouvent être Fera et Isa, comme ce fut le cas lors de mon safari, l’expérience gagne aussi en espoir.

Femelle jaguar Fera étant un chat absolu lors d’une tournée Onçafari. Image d’Edu Fragoso.

Des orphelins aux grands-mères

La réintroduction des sœurs orphelines dans la nature sauvage du Pantanal s’est avérée être un succès non seulement parce qu’elles ont appris à se débrouiller seules, même face à des menaces telles que incendies fréquents. Grâce à leurs colliers de repérage et aux pièges photographiques éparpillés dans la zone, les écologistes ont également confirmé que les jaguars avaient bel et bien appris à chasser. Et, le meilleur de tous, ils se sont reproduits – preuve dont j’ai été témoin lorsque j’ai aperçu Fera avec sa fille, Turi. En 2018, Fera et Isa ont toutes deux donné naissance aux premiers oursons au monde de jaguars auparavant captifs.

Le cycle écologique vertueux ne faisait que commencer. Pendant la pandémie, entre 2020 et 2021, Isa et Fera sont devenues grands-mères. « Cela prouve le succès de notre travail », déclare fièrement le biologiste Leonardo Sartorello, coordinateur de la réintroduction d’Onçafari. « Pour la science, le résultat du retour d’une espèce de captivité à la nature se voit lorsque l’animal a une deuxième génération de descendants », explique-t-il.

L’épisode qui aurait pu se terminer avec les deux jaguars piégés en captivité a plutôt vu la population sauvage augmenter d’au moins neuf jaguars libres, en comptant les cinq premiers oursons et quatre petits-enfants de Fera et Isa.

Avec l’augmentation réussie de la population de jaguar, Onçafari a étendu ses opérations à d’autres régions du Brésil et a commencé à reproduire l’expérience de réintroduction avec des loups à crinière dans les prairies du Cerrado. Dans le Pantanal, il a entamé le processus complexe d’habituer les tapirs aux safaris et de réintroduire les pumas (Puma concolor). Et, avec des investisseurs, elle a acquis une ferme adjacente au Caïman, la Santa Sofia, pour créer un autre centre de réintroduction d’espèces, dont des oiseaux, et étendre le corridor écologique du Pantanal afin que les jaguars continuent de se multiplier.

Femelle jaguar Gatuna et ses deux petits, Hakuna et Matata. Image d’Edu Fragoso.

Image de bannière : Un jaguar dans la ferme Caiman dans le Pantanal, dans l’État brésilien du Mato Grosso do Sul. Image d’Edu Fragoso.

Cette histoire a été rapportée par l’équipe brésilienne de Mongabay et publiée pour la première fois ici sur notre site Brésil le 9 novembre 2021.

Grands félins, Conservation, Terres dégradées, Écologie, Espèces menacées, Environnement, Incendies, Jaguars, Mammifères, Eau, Faune


Bouton Imprimer
IMPRIMER

Laisser un commentaire