Un passeport raconte une histoire d’un temps révolu

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Ron Steinman a passé 35 ans chez NBC. Il a été chef de bureau de NBC à Saigon pendant la guerre du Vietnam. En 1975, il rejoint le Spectacle d’aujourd’hui, passé 11 ans en tant que producteur principal à Washington et à New York, notamment en couvrant la politique et en supervisant la production de la Les émissions d’aujourd’hui des émissions spéciales d’une semaine en direct depuis la Chine, Moscou, Séoul, le Vietnam et les voyages présidentiels à l’étranger. Steinman a remporté un Peabody Award, un prix National Press Club, deux American Women in Radio & Television Awards et cinq nominations aux Emmy Awards.

Je regarde mon passeport américain, je le tiens dans ma main et je pense à tout ce que nous avons vécu ensemble. Les voyages qu’il a effectués. Les aéroports qu’il a vus. Les pays qu’il a visités. Les nombreuses mains qui le berçaient autrefois. L’examen minutieux qu’il a subi de la part des douaniers, des agents d’immigration, de la police et des soldats. Le passeport physique avec lequel j’ai voyagé pendant de nombreuses années dans les années 1960, 1970 et 1980 pourrait certainement plaider en faveur d’abus physiques et mentaux injustes. Les guerres et les émeutes que mon passeport, mon compagnon constant sur la route, a connues ne se reproduiront plus jamais. Mais nous étions là, toujours sur la route. Toujours sur la route.

Aujourd’hui, en raison de notre fléau sans fin de COVID-19 et de ses variétés qui changent fréquemment, presque rien de ce que moi et d’autres avons vécu ne s’applique. Tous les déplacements sont désormais différents. Ce ne sera peut-être plus jamais pareil. C’est comme ça depuis des décennies, du moins pour moi.

Lorsque j’ai parcouru le monde pour NBC News, j’ai séjourné dans les meilleurs hôtels. En Europe et en Asie, il s’agissait d’un avantage assorti d’une réserve. Je devais toujours remettre mon passeport à un employé derrière un bureau à l’hôtel. Au plus fort de la guerre froide, quel que soit le pays, je remplissais souvent un formulaire qui indiquait ma date et mon lieu de naissance et, surtout, le nom de jeune fille de ma mère. Évidemment, c’était une question piège mais quand je me suis plaint, le réceptionniste de l’hôtel ou le concierge est devenu très sérieux. « C’est nécessaire », a-t-il déclaré. Pour compléter le questionnaire, le même presque partout où je suis allé, j’ai dû remettre mon passeport jusqu’à mon départ. « Votre passeport, s’il vous plaît, » poli mais ferme, une demande que je ne pouvais pas refuser. Je regardais mon ami meurtri et je le remettais à contrecœur à l’employé de l’hôtel en uniforme, qui le plaça dans une simple enveloppe brune. Il le mit dans un petit coffre-fort derrière son bureau déjà rempli d’autres passeports. Voir à l’intérieur du coffre-fort m’a fait me sentir mieux en sachant que ce n’était pas seul. Je soupçonnais, mais je ne savais jamais, si la police locale ou la police secrète, en particulier lorsque je voyageais en Union soviétique ou, disons, en Pologne, même en Autriche, en Suisse ou au Danemark, avait pris le passeport et photocopié ses informations vitales. Le passeport m’a servi de pièce d’identité. Ne pas l’avoir pendant l’histoire que nous couvrons m’a mis mal à l’aise. Au départ, mon passeport de nouveau en main, mon malaise levé, je savais que c’était un petit prix à payer et avec lequel j’ai appris à vivre.

Il est facile de tenir son passeport pour acquis. Bien que petit et même pas aussi gros qu’un cahier d’écolier, il n’est pas sage de penser cavalièrement au document le plus important que vous transportez lorsque vous voyagez. Il ne s’agit pas d’un simple certificat dans le terme communément admis. Il définit qui vous êtes lorsque vous travaillez ou jouez à l’extérieur du pays. Il dit qui vous êtes lorsque vous montez et descendez d’un avion, montez et descendez d’un bus ou d’un train, et même lorsque vous conduisez une automobile sur une super autoroute étrangère. Il s’agit d’un portrait détaillé, comprenant une photographie récente de qui vous êtes derrière les visas d’entrée tamponnés qui vous regardent depuis une page autrefois vierge.

Le passeport que j’ai beaucoup utilisé pour parcourir le monde pour NBC News dans les années 1960, 1970 et 1980 mesure environ 3 3/4 pouces de large et environ 6 pouces de long. Mon passeport était tout dans ma vie. C’était la clé d’or qui a ouvert la plupart des portes vers des pays libres ou non libres, me permettant d’accéder aux cœurs et aux esprits des gens du monde entier. Si j’exerçais aujourd’hui l’un de mes anciens métiers de producteur d’actualités, je serais incapable de faire mon travail aussi facilement qu’autrefois lorsque j’avais ce passeport. À l’origine, mon passeport comportait 18 pages vierges et 6 pages supplémentaires de ce que le Département d’État appelle « Informations pour vous ». Il a une couverture verte terne et deux pages de titre à l’avant et une page avec une photo récente de moi. Je suis jeune et j’ai l’air très sérieux. L’ambassade à Hong Kong, où j’ai vécu autrefois, a renouvelé mon passeport en avril 1966, signé par le vice-consul des États-Unis avec la signature imprimée de Dean Rusk, alors secrétaire d’État – son mandat couvrant de 1961 à 1968, le Kennedy et Johnson pendant la guerre du Vietnam. Est-ce que quelqu’un se souvient de Dean Rusk ?

Lorsque je suis allé à Saigon, au Vietnam, en tant que chef de bureau pour NBC News au début de 1966, j’avais déjà beaucoup voyagé en Grande-Bretagne, en France, en Italie, en Belgique, au Luxembourg, aux Pays-Bas, au Mexique, au Guatemala, au Brésil, en Haïti et en République dominicaine. Avec tous les voyages que j’ai faits, j’ai manqué d’âges vierges dans mon passeport. Le Département d’État avait une bonne solution. A Hong Kong et à Londres, à ma demande, chaque ambassade a ajouté un jeu de 12 pages vierges en accordéon à mon passeport. Au moment où j’ai retiré ce livret pertinent de ma vie, le passeport avait 70 pages supplémentaires. Au fil des ans, très peu de ces pages n’ont pas été timbrées.

Mon passeport était quelque chose de spécial pour moi et pour tous ceux que j’ai rencontrés lors d’un voyage. Selon un récent sondage Pew, la position de l’Amérique dans le monde n’avait jamais été aussi basse qu’elle ne l’était pendant les années Trump. Partout dans le monde, la confiance envers les États-Unis a connu une chute vertigineuse.

Dans une enquête menée dans 13 pays européens au cours de ces années, il y avait eu un déclin constant depuis le moment où le statut de l’Amérique était honorable et respecté. La position de l’Amérique dans le monde, en particulier en Europe, a chuté de 30 % pendant l’ère Trump. Le Belge est tombé à 9%, la Grande-Bretagne et l’Allemagne ont oscillé autour de 10% de confiance en l’Amérique sous Trump. Sous le président Biden, ces chiffres devraient atteindre ce qu’ils étaient autrefois dans les pays qui restent nos alliés. Mais tu ne sais jamais.

Descendre d’un avion ou à un poste de contrôle routier, faire la queue avant d’entrer dans un autre pays et passer la douane, montrer mon passeport américain, ne me poser aucune question sauf pourquoi êtes-vous ici et accepter votre réponse sans autre question, puis passer franchir la porte avec un accueil chaleureux, et parfois même entendre « bonne chance », ont rendu les voyages que j’ai entrepris d’autant plus fructueux. C’est un peu mieux aujourd’hui sous Biden que sous Trump et ses électeurs d’extrême droite, mais ce n’est toujours pas ce qu’il était autrefois. La suspicion règne au lieu de la coopération. Les sourires des fonctionnaires aux points d’entrée ont pour la plupart disparu. La confiance mettra du temps à se développer.

Jusqu’à ce que les pays du monde entier réapprennent à faire confiance à l’Amérique, le passeport que l’on porte aura une valeur moindre qu’auparavant. Il est difficile de polir quoi que ce soit après avoir perdu son éclat. Tenant mon vieux passeport cabossé dans ma main et en regardant sa couleur verte indescriptible, je suis reconnaissant de l’avoir eu quand j’en avais le plus besoin. Je sais que je n’aurai plus jamais un meilleur compagnon sur la route.

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