Un officier de la marine américaine au Japon risque la prison pour un accident mortel


WASHINGTON: Pour Ridge Alkonis, un lieutenant de la marine américaine vivant au Japon, un voyage printanier avec sa femme et ses trois enfants au mont Fuji était conçu comme un moment de plaisir et de détente en famille avant un déploiement prévu.
Ce qui s’est passé ensuite, et pourquoi, est un sujet de controverse. Mais cela a donné lieu à une peine de trois ans de prison.
Dans le récit de la famille et des partisans d’Alkonis, l’officier de marine a brusquement perdu connaissance dans la voiture, le faisant s’effondrer derrière le volant après avoir souffert du mal aigu des montagnes. Les procureurs japonais et le juge qui l’a condamné affirment qu’il s’est endormi alors qu’il était somnolent, se dérobant à son devoir de s’arrêter immédiatement.
Peu importe la cause, la voiture d’Alkonis a viré dans des voitures garées et des piétons dans un parking, heurtant une femme âgée et son gendre, qui sont tous deux décédés plus tard. Alors qu’un tribunal japonais doit entendre mercredi un appel de la peine de prison d’Alkonis, ses parents demandent la clémence pour un acte qui, selon eux, n’était rien de plus qu’un terrible accident, mais que les procureurs considèrent comme une négligence mortelle. Il est chez lui au Japon en attendant l’appel.
« Le mot qui nous vient à l’esprit est équité. Nous voulons qu’il soit traité équitablement en cas d’accident », a déclaré le père d’Alkonis, Derek Alkonis, de Dana Point, en Californie. « Nous n’avons pas l’impression que ça a été comme ça. Nous savons qu’il n’en a pas été ainsi. Et cela nous inquiète que notre fils ait été condamné à trois ans de prison pour un accident.
Les familles des victimes n’ont pas pu être contactées car leurs noms sont expurgés dans les dossiers judiciaires examinés par l’AP.
L’audience à venir est le dernier développement dans l’affaire contre Alkonis, 34 ans, un spécialiste de la guerre sous-marine et de l’ingénierie acoustique qui a passé près de sept ans au Japon en tant que volontaire civil et officier de marine.
Au printemps 2021, après une période d’affectations terrestres, le natif de Californie du Sud se prépare à un déploiement en tant que chef de service sur l’USS Benfold, un destroyer lance-missiles.
Le 29 mai 2021, alors que la mission se profile, sa famille est partie pour une excursion de randonnée et de tourisme au mont Fuji.
Ils avaient escaladé une partie de la montagne et étaient de retour dans la voiture, se dirigeant vers le déjeuner et la crème glacée près de la base du mont Fuji. Alkonis parlait avec sa fille, alors âgée de 7 ans, lorsque sa famille raconte qu’il est soudainement tombé inconscient au volant. Il était tellement perdu, disent-ils, que ni les cris de sa fille pour se réveiller ni l’impact de la collision ne l’ont réveillé.
Après l’accident près de Fujinomiya, il a été arrêté par les autorités japonaises et détenu pendant 26 jours à l’isolement dans un centre de détention de la police, interrogé plusieurs fois par jour et n’a reçu aucun traitement médical ni évaluation, selon un exposé des faits fourni par un porte-parole de la famille. Cette déclaration indique que lorsque les autorités américaines sont arrivées pour arrêter Alkonis et le renvoyer dans une base américaine, il était déjà détenu par les Japonais.
Il a été mis en examen pour conduite négligente ayant entraîné la mort et condamné en octobre dernier à trois ans de prison. L’accusation est passible de sept ans d’emprisonnement au Japon. Il a fait appel.
Les dossiers judiciaires en anglais obtenus par l’AP montrent que le juge a exprimé son scepticisme quant à l’allégation du mal des montagnes, citant une première déclaration d’Alkonis à la police dans laquelle il a déclaré qu’il se sentait somnolent après avoir traversé des virages montagneux.
Plus tard, il a témoigné avoir ressenti le mal soudain des montagnes – une découverte étayée par le diagnostic d’un neurologue de juin 2021 – mais le juge a déclaré qu’une telle sensation aurait dû s’atténuer alors qu’Alkonis descendait la montagne.
Le juge a déclaré que même s’il était concevable qu’Alkonis souffrait du léger mal des montagnes, il était difficile d’imaginer qu’il était passé de l’absence de somnolence à une incapacité soudaine.
Un porte-parole de la Marine a déclaré qu’Alkonis restait en service actif et que la Marine lui avait fourni, ainsi qu’à sa famille, « les soins et le soutien dont ils ont besoin pour l’ensemble de la personne ». Un avocat d’Alkonis a refusé de commenter.
L’affaire se déroule dans le contexte des préoccupations de longue date du Japon concernant le mauvais comportement, même sporadique, des dizaines de milliers de militaires américains dans le pays et le sentiment qu’ils bénéficient d’un traitement préférentiel. Une enquête de l’AP de 2014 a révélé que dans les bases militaires américaines au Japon, la plupart des militaires jugés coupables de crimes sexuels ces dernières années n’étaient pas allés en prison, les contrevenants étant plutôt régulièrement punis par des rétrogradations, des amendes ou la révocation de l’armée.
Cette affaire est différente, cependant, en ce sens qu’Alkonis n’est pas accusé d’avoir agi avec une intention néfaste, et lui et sa famille disent avoir pris des mesures répétées pour exprimer des remords et accepter la responsabilité.
La famille dit avoir été encouragée par l’avocat d’Alkonis à coopérer, à plaider coupable et à dédommager les familles des victimes – ce qu’ils ont fait en signant un règlement de 1,65 million de dollars, dont environ la moitié provenait de leurs économies, de leurs amis et de leur famille.
« Dès le premier jour, dès la première minute, Ridge a dit : tout ce qu’il veut, c’est aider cette famille. Il ressent le poids de ce qui s’est passé ce jour-là », a déclaré sa mère, Suzi Alkonis. « Nous faisons tous. »
Eric Feldman, professeur de droit japonais à l’Université de Pennsylvanie, a déclaré que l’instinct est particulièrement compréhensible au Japon, où le système de justice pénale valorise les expressions de remords et où le paiement aux victimes peut parfois éviter des poursuites pénales. C’est un système qui s’attache particulièrement à servir les intérêts des victimes.
« Il y a une opinion générale selon laquelle ce que vous ne voulez pas faire au Japon, c’est de continuer à clamer son innocence », a déclaré Feldman.
Dans ce cas, cependant, l’affaire pénale n’a pas disparu et Suzi Alkonis a déclaré qu’il était frustrant que les manifestations de remords puissent sembler fonctionner contre son fils dans la salle d’audience. Elle éprouve de l’anxiété pour son fils, incertaine de l’impact durable que l’affaire aura sur sa carrière militaire, mais aussi de la douleur pour les victimes.
« Il y a des gens qui prennent de très mauvaises décisions et il y a de la pitié pour ceux qui prennent de mauvaises décisions », a-t-elle déclaré. «Nous avons l’impression que nous aimerions un peu de pitié parce que Ridge a passé sa vie à essayer de prendre de bonnes décisions. Et puis avoir un accident survenu à l’improviste, ça a déjà tellement blessé une famille – et c’est ça qui fait mal à celle-ci.

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