« Un homme sur un million de Minicoy »

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Ali Manikfan, 84 ans, vit dans une petite maison en location à Perumanna, à la périphérie de Kozhikode. Il n’a même pas assez d’espace pour les trophées nationaux et internationaux qu’il a accumulés au cours d’une vie d’expérimentation et de créativité en roue libre. Avec sa longue robe blanche, son regard intense de sauge et sa barbe blanche, le grand et maigre Manikfan semble être une parfaite incarnation de l’archétype jungien de Vieil homme sage. Autodidacte vorace, Manikfan est un expert de diverses compétences dans des domaines aussi divers que la biologie marine, la construction navale traditionnelle, l’astronomie, l’écologie et l’agriculture, en plus d’être un polygote maîtrisant plus de 14 langues, dont le sanskrit et le persan.
L’éducation formelle de Manikfan s’est arrêtée à la classe 7. Né de Musa Manikfan et Fathima Manika à Minicoy, une île de Lakshadweep, le 16 mars 1938, la première école du jeune garçon était la mer. Musa était le dernier Amin (officier civil en chef) de l’île de Minicoy sous la domination britannique, ce qui a donné à la famille une bonne réputation et une influence dans la communauté. Le grand-père de Manikfan avait une formation en navigation et avait souvent l’habitude d’emmener des navires au Kerala et au Tamil Nadu pour le commerce, et, bien sûr, il a suivi. Comme les établissements d’enseignement étaient rares dans les îles, Manikfan a été envoyé à Kannur au Kerala après cinq ans d’enseignement à domicile. Le garçon trouvait l’éducation formelle étouffante : monotone et manquant d’originalité. En septième année, il en avait assez et retourna dans les îles. À partir de là, ce fut un processus d’apprentissage sans fin grâce à une observation attentive, une lecture incessante et, ne manquant jamais une occasion de saisir les connaissances et l’innovation traditionnelles et pratiques et de les mettre en œuvre.

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Il a aussi occupé des emplois. Manikfan a commencé sa « carrière » en tant qu’enseignant à Minicoy en 1956 et a ensuite travaillé comme commis du chef de l’état civil de Minicoy. Il a également brièvement servi comme membre du personnel de l’observatoire. C’était une réunion avec le célèbre chercheur marin et directeur du CMFRI Dr S Jones qui a changé le cours de sa vie. Jones était dans les îles dans le cadre de ses recherches sur la diversité marine de l’archipel.
À ce moment-là, Manikfan était considérablement avancé dans ses propres recherches sur la diversité marine dans ces eaux. Jones a été étonné par les capacités du jeune homme qui l’a beaucoup aidé. Dans son livre « Fishes of the Laccadive Archipelago », Jones a reconnu la contribution de Manikfan et l’a ensuite recommandé au CMFRI où ce dernier s’est rapidement impliqué dans la classification, la collecte et l’identification d’environ 400 espèces marines. Il a découvert une espèce de poisson en 1968 alors qu’il travaillait avec Jones; le poisson brun chocolat s’appelait Abudefduf Manikfani.
En 1980-81, Manikfan a eu l’occasion de faire valoir son savoir-faire en construction navale traditionnelle sur la scène internationale lorsque Tim Séverin, le marin britannique célèbre pour reproduire les voyages spectaculaires des explorateurs, lui a demandé de superviser la construction de Sohar, une réplique du navire dans lequel Sindbad le marin des mille et une nuits aurait navigué. Severin a rencontré Manikfan à Calicut et ensemble ils ont arrangé le bois Aini du Kerala pour construire le navire. Environ quatre tonnes de corde de cosse de coco sont venues de Lakshadweep pour coudre les planches du navire de 26 mètres de long. Il a été construit de manière traditionnelle en cousant à la main des planches de bois avec la corde de noix de coco roulée à la main sans utiliser un seul clou et propulsé par deux voiles triangulaires.
L’équipe de constructeurs de navires de 30 membres sous Manikfan a campé dans la ville portuaire de Sur à Oman pour construire le navire en moins d’un an. Severin a parcouru 9 600 km d’Oman à la Chine au cours d’un voyage qui a duré près de huit mois. Dans son livre « The Sindbad Voyage », Severin fait l’éloge de Manikfan et le mentionne à plusieurs reprises comme son « Homme sur un million ». L’épithète est restée. Décrivant les multiples talents de Manikfan, Severin dit « à la rigueur, il pouvait cuisiner et coudre, naviguer sur un bateau, réparer un moteur ou rédiger un livre de comptes. Depuis ses jours de collecte marine, il connaissait le nom latin de chaque poisson et coquillage de ses îles ». Des mers aux cieux, la poursuite intellectuelle dans laquelle il était peut-être le plus investi était de développer un calendrier lunaire Hijri, « la manière la plus scientifique de calculer les mois et les années ».
Il a été publié en 1993. Si le calendrier lunaire est suivi, dit-il, cela garantirait que les principaux jours musulmans, y compris le jeûne du Ramadan et l’Aïd, pourraient être observés et célébrés de manière uniforme à travers le monde. Il a beaucoup voyagé pour populariser sa version du calendrier et convaincre les autorités, y compris celles d’Arabie saoudite, mais cela n’a pas été largement accepté. Au cours de ses voyages, il a appris jusqu’à 14 langues. Chacun d’eux, dit-il, a ouvert de nouvelles cultures, personnes et perspectives devant lui.
« J’avais très tôt appris l’ourdou, le malayalam, l’anglais et l’arabe. C’est quand je suis allé à Calcutta pour un voyage avec des marins de Minicoy que j’ai collectionné des livres pour apprendre le latin », dit-il. Au fil des ans, il a appris le français, le russe et d’autres langues. Manikfan n’a donné à aucun de ses quatre enfants une éducation formelle. Son fils est ingénieur de marine et deux de ses filles sont enseignantes. La plus jeune fille est également autodidacte.
Fervent défenseur du développement équitable, il affirme que la plupart des problèmes du monde moderne proviennent de la surexploitation des ressources naturelles. « Élevé dans les îles où les ressources naturelles se limitent au poisson, à la noix de coco et à certains produits agricoles, l’autonomie et la frugalité m’ont été inculquées très tôt.
J’avais vécu avec un régime presque à base de noix de coco pendant quatre ans sans aucun problème dans le cadre de l’expérimentation à Minicoy », dit-il. Manikfan pourrait bien être le dernier des polymathes à une époque qui vénère les spécialistes et où l’éducation est très cloisonnée.
« Chaque élève est unique, mais la scolarisation formelle n’en tient tout simplement pas compte. J’ai réussi à explorer et à comprendre le monde qui m’entoure simplement parce que je me suis libéré de ce système », dit-il, les yeux inébranlables. « Le système éducatif devrait apprendre aux enfants comment vivre, mais malheureusement, c’est la seule chose qui manque. ”



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