Stalag 9B : L’histoire d’un survivant


En novembre 1943, en tant que commis aux stocks chez Peterson Boat Works à Sturgeon Bay, Wisconsin, John Moddie a signé son nom et s’est enrôlé dans l’armée. C’est une décision qui a changé sa vie d’une manière que personne n’aurait pu imaginer.

Après une formation de base, Moddie a été affecté à la batterie B, 590th Field Artillery Battalion, 106th Infantry Division au Camp Atterbury, Indiana. Le jeune de 18 ans était ravi de commencer quelque chose de nouveau dans la vie.

Il a passé quelques mois à apprendre les tenants et les aboutissants de l’obusier de 105 mm, un gros canon d’artillerie de campagne remorqué, avant de préparer son équipement et de se diriger vers l’Angleterre.

« Les navires qui nous ont amenés étaient des transports civils, pas navals », a expliqué le vétéran de 97 ans. « Nous n’y sommes restés que peu de temps. Nous étions autorisés à aller dans les pubs locaux la nuit, mais nous devions faire attention en raison des conditions de panne d’électricité dans lesquelles nous étions. Les voitures n’avaient que de petites lumières occultantes qui étaient difficiles à voir. Nous avons eu quelques appels rapprochés sur le chemin du retour à la base.

Action dans la bataille des Ardennes

Moddie s’est porté volontaire pour être le « deuxième mitrailleur », un devoir de ciblage sur l’équipage de huit hommes de l’obusier, ce qui lui a valu une promotion sur le terrain. Le matin du 30 novembre 1944, PFC. Moddie et le 590th sont montés à bord de péniches de débarquement sur la Manche. La petite flotte de LST (navires de débarquement, char) a traversé le chenal jusqu’au Havre, en France, et a attendu l’ordre de remonter la Seine.

« Cette nuit-là, une énorme tempête a fait exploser la flotte », a-t-il expliqué. Deux navires ont perdu leurs ancres et ont passé les 36 heures suivantes à flotter dans le chenal et à retourner dans le port.

« Je n’ai jamais su pourquoi nous étions restés coincés sur les bateaux pendant si longtemps et j’ai été surpris de découvrir que c’était à cause des LST qui perdaient leurs ancres. Il m’a fallu plus de 60 ans pour apprendre cela », a-t-il déclaré. Une fois qu’ils ont atterri, Moddie et son équipage de sept personnes étaient en route pour participer à la bataille des Ardennes.

Bombes volantes V-1 au-dessus

Alors que la batterie B se dirigeait vers Schnee Eifel, elle a été mitraillée par des avions de combat nazis qui ont été rapidement expédiés par une paire de P-47 Thunderbolt. Moddie s’est retrouvé sur les lignes de front en fin d’après-midi et s’est dépêché de creuser avant la tombée de la nuit. Ce fut une longue nuit froide, bruyante et misérable. En plus des pieds et des mains froids, les hommes ont été pilonnés par l’artillerie ennemie alors que les bombes volantes V-1 ne planaient qu’à environ 50 pieds au-dessus de leurs têtes.

Le vétéran supérieur se prépare à manger un repas

John Moddie, 97 ans, reçoit son repas d’anniversaire le 9 septembre

« Les V-1 semblaient étranges, comme le son putt-putt d’un moteur Ford Model-T », se souvient-il. Pare-chocs contre pare-chocs dans leurs véhicules, le 590e se déplaçait dans la nuit. « Pendant le trajet, je pouvais voir au loin une partie de l’artillerie allemande qui tirait au-dessus de nos têtes. Les obus pleuvaient comme des éclats d’obus.

Les deux routes de retour vers Schonberg étaient tombées aux mains des Allemands. Il a été décidé que le 590e suivrait de près l’infanterie, entendant peu et voyant moins. «Cette nuit-là, il y a eu beaucoup de coups de feu. Ce matin-là, nous nous sommes retrouvés dans une vallée étroite avec des pentes boisées des deux côtés et un sol marécageux à l’avant. Un petit ruisseau était devant nous avec des véhicules coincés bloquant notre chemin… et des corps partout », a-t-il déclaré. « Nous avons tiré l’obusier, en commençant avec plusieurs sacs de poudre pour plus de distance et lentement nous réduisions la quantité au fur et à mesure que les Allemands avançaient sur notre position. Nous n’avions que de courtes pauses dans l’action pour réajuster la visée au signal des observateurs avancés. Nous tirions 200 à 300 coups par jour jusqu’à ce que nous tirions à bout portant.

Capturé en 1944

Le commandement a envoyé un mot aux positions des canons pour détruire sur place les obusiers et tout autre équipement qui pourrait être utilisé contre eux et se rendre. Les forces allemandes étaient derrière eux.

Moddie a été capturé le 19 décembre 1944, avec 25 autres personnes.

« Nous avons été emmenés par les Allemands à travers la vallée marécageuse. Lorsque nous avons traversé la colline, hors de la vallée, j’ai pu voir que la dévastation causée par l’artillerie était massive. Nous nous sommes serrés contre les murs des bâtiments dans toutes les villes que nous traversions à cause des gros chars allemands qui passaient à côté de nous sur les petites routes », a-t-il déclaré.

Ils ont été emmenés au Stalag 9B à Bad Orb, en Allemagne. Il a été conduit dans un grand bâtiment non chauffé avec plusieurs lits superposés, de deux à cinq de haut, recouverts de paille. « Les lits étaient tellement infestés de poux que personne ne prenait la peine d’y dormir », a déclaré Moddie. « Cela a indigné les Allemands, et ils nous ont transférés dans un autre bâtiment sans couchettes. Nous avons passé plusieurs jours affamés et à aider les autres à cueillir les poux et à se tiquer les uns les autres. Un jour, ils nous ont amenés dans un champ entouré de mitrailleuses parce qu’un des soldats allemands avait été tué. Ils nous ont donné un ultimatum pour dénoncer le tueur à la tombée de la nuit ou ils tueraient tout le monde. Les Allemands ont sorti les limiers et ont trouvé le manteau ensanglanté d’un soldat américain planqué dans un banc de neige. Nous ne savions pas ce qui lui était arrivé, mais il n’a jamais été revu.

Libéré en 1945

Le 2 avril 1945, Moddie est libéré par les troupes alliées. Il s’est réveillé ce matin-là dans un camp vide et des portes ouvertes. Les Allemands avaient fui toute la nuit plutôt que d’être capturés par les forces alliées. Moddie est passé de 150 livres avant d’être capturé à environ 85 livres au moment de sa libération.

Il a reçu du café et des beignets de ses compatriotes américains de la Croix-Rouge. Il a dit à sa famille dans une lettre qu’il était libéré et qu’il devrait bientôt rentrer à la maison pour une partie de la cuisine maison de sa mère. « J’ai dit à ma mère qu’une fois rentré à la maison, je ne voulais plus jamais repartir », a-t-il déclaré.

Moddie a été détenu dans le camp, cependant, pour renforcer ses forces pour le voyage de retour et, au début d’avril 1945, a commencé son voyage de retour aux États-Unis. Il aime raconter l’histoire du voyage de retour sur les grands navires à travers l’Atlantique. Lorsqu’ils essayaient de manger, les navires chevauchaient les vagues si fort que personne ne pouvait retenir la nourriture. «Je suis allé au petit magasin à bord et j’ai acheté une boîte de barres Hershey. Cela m’a ramené à la maison sans plus d’épisodes de mal de mer », se souvient-il.

Après avoir atteint les États-Unis, Moddie a obtenu un congé de deux semaines dans un hôtel de Palm Beach, en Floride, avec une carte-repas pour le restaurant de l’hôtel pour trois repas par jour. Une fois à la maison, il a occupé de nombreux emplois.

« J’ai travaillé à la construction de l’usine de Quinnesec, dans le Michigan, de deux des centres commerciaux d’Iron Mountain et j’ai même travaillé dans le service de maintenance de VA », a-t-il déclaré.

Préfère les journaux aux journaux télévisés

Le survivant du camp de prisonniers de guerre a épousé Betty en 1971. Ils ont construit une maison à Quinnesec et ont eu deux fils, John et Gary, et une fille, Betty Ann Stewart.

Il aime se remémorer les voitures qu’il avait « à l’époque ». Sa préférée était une Plymouth de 1934. « J’ai vraiment aimé le style de la voiture et le petit bouton que je pouvais appuyer et qui me permettait de rester à la même vitesse », a-t-il déclaré.

Rapide avec une blague ou un conseil, Moddie a toujours le sourire aux lèvres. Il se lève tous les matins et marche le long de la Oscar G Johnson VA centre de vie communautaire pour prendre son journal. Il s’arrête pour une tasse de café sur le chemin du retour, puis lit son journal d’un bout à l’autre.

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