Revue Small Fires : le livre de Rebecca May Johnson est une analyse radicale de la cuisine


En 1970, le philosophe DW Winnicott écrivait qu’il existe deux types de cuisiniers : « le servile qui se conforme » à une recette et « n’obtient rien de l’expérience sauf une augmentation du sentiment de dépendance vis-à-vis de l’autorité », et « l’original ». qui rejette les livres ou les méthodes présupposées et se surprend avec ce qu’il peut inventer seul. Cuisiner à partir d’une recette, affirmait-il, est l’antithèse de la créativité.

Rebecca May Johnson n’est pas du tout d’accord. Dans son premier livre, Petits feux : une épopée en cuisine, l’écrivain culinaire britannique affirme que « dans sa hâte à théoriser, Winnicott confond le texte de la recette sur la page imprimée avec l’acte de cuisiner la recette ». Une recette, affirme-t-elle, « exige une traduction en pratique et reste molle si on la laisse languir en théorie seulement ». Si Winnicott avait noué les ficelles de son tablier, ramassé un couteau et essayé lui-même une recette de Mrs Beeton, il aurait peut-être appris comme Johnson qu’une recette est en fait « le paradoxe d’une contrainte qui libère ».

Petits feux est une analyse critique radicale et vivante de ce que cuisiner signifie vraiment. Johnson écrit dans une première personne audacieuse, qui est à la fois conversationnelle et poétique (il y a même des passages en vers en forme de liste). Elle cite souvent – des écrivains gastronomiques, des poètes et des philosophes – et écrit généreusement, partageant des moments poignants de sa vie culinaire et présentant des critiques acerbes comme une invitation pour les lecteurs à ne pas être d’accord. Merveilleusement, elle raffole d’un point d’exclamation. « La recette est un cauchemar philologique ! « L’autre côté de la beauté, c’est la mort ! » « Pensez à la saucisse ! »

Petits feux est publié à un moment où écrire sur la nourriture est passionnant, en grande partie grâce à un groupe d’écrivains basés au Royaume-Uni qui profite de la flexibilité que permet la publication sur Internet. L’écriture culinaire ne se résume plus à des recettes de livres de cuisine et à des critiques étouffantes de restaurants – ces auteurs insistent sur le fait qu’il s’agit tout autant de politique, de culture, de langue, de mémoire, de lieu, de qui mange quoi et qui ne mange pas. La newsletter Substack mène la charge Vittlesqui a été co-fondé par Jonathan Nunn et à partir de juin est co-édité par Johnson, qui pendant une décennie a publié des recettes et des essais via son site Web Documents du dînermaintenant aussi un Bulletin d’information de sous-pile. Pendant ce temps, avec ses livres Dévorer! et Cuisinez comme vous êtesRuby Tandoh a défié l’ordre formel de l’écriture traditionnelle des livres de cuisine avec des recettes qui encouragent les lecteurs à suivre leurs émotions et leur appétit lorsqu’ils choisissent quoi manger et comment le préparer.

Une grande partie de ce travail tente de rendre l’écriture sur la nourriture plus accessible. À bien des égards, le livre de Johnson résiste à cela – il est quasi académique et son esprit formidablement élastique demande une attention particulière de la part des lecteurs. Pourtant, son mariage de la nourriture et de la critique est lui-même libérateur d’une manière différente : on ne nous dit pas souvent que cuisiner et manger sont des actes sérieux, comme Johnson nous le montre. Au centre du livre se trouve une critique de l’hypothèse historique selon laquelle le travail effectué dans la cuisine ne mérite pas d’étude académique. « On m’apprend que le travail de la pensée critique se déroule en dehors de la cuisine », écrit-elle. Et cela est bien sûr très genré. « Si la nourriture et la pensée coïncident, c’est une image d’hommes à qui l’on a servi le dîner, parlant face à face au-dessus de la table. »

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Johnson se retrouve en collision avec ce stéréotype genré de ce que c’est que d’écrire sur la nourriture quand, chaque fois qu’elle dit à quelqu’un qu’elle travaille sur un livre sur la cuisine, le mot qu’elle entend en retour est « charmant ». Cette description positionne son travail dans un « cadre linguistique bénin et agréable », et ce faisant, la limite. « Beaucoup d’écrits sur la nourriture sont agréables et réconfortants, mais tout ne doit pas l’être, et le sentiment que cela devrait être un symptôme de la culture qui sous-estime la recette », écrit-elle. Ce compliment détourné « amène également mon corps » – un corps de femme – « dans la discussion de mon écriture », réalise Johnson. La façon dont la cuisine fait sentir son corps est importante – un chapitre entier consacré à la façon dont elle noue un tablier autour d’elle avant de commencer dans la cuisine est revigorant, mais c’est une sensation que l’auteur doit revendiquer et étiqueter elle-même.

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Johnson a rédigé sa thèse de doctorat sur une réécriture en 2007 de L’Odyssée par la poétesse allemande Barbara Köhler et utilise l’analogie de la traduction ou de la refonte de l’ancien poème pour de nouveaux publics pour décrire comment une recette de sauce tomate peut se développer à chaque fois qu’elle est préparée. Elle cuisine mille fois la même recette de sauce tomate en dix ans, voyant à chaque fois la recette comme une invitation : « La recette est volumineuse et spacieuse et permet à ceux qui entrent de la modifier. La sauce obtenue peut être différente selon la hauteur de cuisson du cuisinier lorsqu’il fait sauter l’ail, s’il utilise des tomates fraîches ou en conserve, s’il déchire les feuilles de basilic ou les garde entières. Chaque tentative est une nouvelle traduction, une réinterprétation du texte original et peut donner un aperçu du contexte dans lequel le cuisinier prépare la recette – ses contraintes de temps, son budget ou sa pure frivolité.

Chaque acte dans la cuisine a un sens si vous le voulez, nous dit Johnson, un édit qui devrait déclencher chez chaque cuisinier – novice ou expert – une poussée d’excitation. « La recette est une épopée sans héros. C’est une épopée qui se répand comme de la sauce.

Petits feux : une épopée en cuisine
Rebecca May Johnson
Presse Pouchkine, 191pp, 14,99 £

[See also: How the housing crisis shaped Britain]

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