Que s’est-il passé pendant le décembre noir de 1957 ?


En décembre 1957, une série de rencontres avec des requins le long de la côte du Natal a entraîné la mort de 2 baigneurs en une semaine seulement.

Le titre d’un article de Die Huisgenoot, 10 janvier 1958

Dans les années 1950, l’Afrique du Sud avait une classe moyenne en plein essor qui affluait vers la plage pendant les vacances, tout comme les Gautengers migrent aujourd’hui vers les villes côtières du pays en décembre.

Durban et ses villes balnéaires environnantes comme Margate étaient une ruche d’activité à l’époque. Les plages regorgent de vacanciers avec la prolifération des sports nautiques. Mais à l’époque, Durban n’avait pas de filets à requins. Les requins n’étaient pas nécessairement une considération, avec très peu de rencontres ayant été enregistrées auparavant et Jaws ne serait pas relâché avant 20 ans pour semer la peur dans l’esprit des gens.

Les événements qui se sont produits sur la côte du KwaZulu-Natal pendant la saison des vacances de 1957/8 correspondent au scénario de Jaws, sauf que cela s’est réellement produit.

Le décembre noir

La première rencontre a eu lieu le 18 décembre lorsqu’un garçon a survécu à une rencontre près de la plage d’Uvongo à Margate. Deux jours plus tard, une rencontre a entraîné la mort d’un garçon de 14 ans. Le rapport de Natal Mercury disait : « Le requin géant a attaqué et tué Allan Green… les témoins oculaires ont regardé horrifiés en entendant Allan crier et la queue des requins fouetter dans l’eau.

La plage d’Uvongo aujourd’hui, qui a été le lieu de la première rencontre de requins du mois de décembre noir. Image : Flickr Commons

Les événements étaient tellement hors de l’ordinaire que l’avis d’expert d’un pêcheur à la ligne a été recherché qui aurait déclaré: «Le requin pourrait attaquer à nouveau après avoir goûté une fois au sang humain.» Trois jours plus tard, Vernon Berry, 23 ans, est arrivé à Margate pour cinq jours de vacances. Lui et ses amis sont entrés dans la zone de baignade, où environ 100 autres nageaient dans l’eau jusqu’à la taille.

Apparemment, un spectateur des rochers a crié «requin», lorsque son ami s’est retourné pour voir Vernon tiré sous l’eau. Son avant-bras gauche a été amputé et son bas-ventre, ses fesses et sa cuisse droite ont été mordus. Il est décédé en route vers l’hôpital. Ce qui avait été un incident mineur cinq jours plus tôt s’était transformé en panique lorsque les vacanciers ont annulé leurs plans après avoir entendu parler de l’horreur qui se cachait au-delà de la pause.

Le lendemain de la mort de Vernon, un fonds a été ouvert pour parrainer des mesures anti-requins sur la plage d’Uvongo ainsi qu’une réunion du Tuna Angling Club pour discuter de la meilleure façon d’attraper des requins et un avion léger a survolé la côte en tant qu’observateur. L’efficacité de cela devait être prouvée une semaine plus tard, lorsque le 30 décembre sur la plage de Margate, une visiteuse du Zimbabwe, Julia Painting a été mordue quelques instants après le passage d’un avion. Elle a survécu après six heures de chirurgie et de transfusion sanguine.

À la suite de ces incidents, la panique publique s’est ensuivie et le maire de Margate a interdit la baignade et institué une récompense de six pence la livre pour tous les requins capturés au large de Margate. Suite à cela, la couverture du Natal Mercury indiquait « Requins, attention ! – Ils sont après vous », alors que les pêcheurs à la ligne se sont mis à capturer des requins et qu’un hélicoptère était équipé d’une plate-forme de tir dans le but de chasser les animaux.

Avec la nouvelle année, vint la cavalerie. L’armée de l’air sud-africaine s’est rendue à Durban avec cinq caisses contenant 60 grenades à main, transmises à l’officier de commandement du Natal. La police a été mobilisée avec des fusils et des munitions « prêtes à affronter les requins ». Le 6 janvier 1958, le destroyer de la marine, le SAS Vrystaat, est arrivé pour livrer des grenades sous-marines le long de la côte du Natal dans l’espoir de tuer les requins, rapporte The Mercury :

« La contribution de la SA Navy à la guerre totale contre la menace des requins de la côte du Natal a représenté au moins huit requins au large de Margate aujourd’hui – la première d’une attaque de deux jours contre ces charognards mangeurs d’hommes.« 

Le SAS Vrystaat a été chargé d’envoyer des explosions soniques le long de la côte du Natal dans l’espoir de tuer des requins. Photo : Tim Webb

Même si les explosions ont peut-être tué huit requins, la réalité était qu’elles ont également tué des centaines de poissons, ce qui a attiré plus de requins. Ce devait être le prélude à un autre incident à Scottsburgh le 9 janvier, où la victime a été déclarée décédée à son arrivée à l’hôpital.

Les gens ont fui la côte et les vacances ont été annulées, laissant les stations balnéaires et les hôtels vides, paralysant l’industrie du tourisme. Il est alors devenu impératif d’introduire des stratégies d’atténuation des requins, et des zones de baignade fermées ont été érigées à Port Edward, Margate et Ramsgate.

L’une des premières barrières à requins érigées, Margate, vers 1958.

Relation homme-requin aujourd’hui

Heureusement, nos réactions envers les requins ont beaucoup changé depuis. Dans les années qui ont suivi le Décembre noir, l’Oceanic Research Institute a été créé ainsi que le Natal Sharks Board. Ces institutions ont fourni une base scientifique à partir de laquelle comprendre ces rencontres et contribuer à un consensus de ne pas considérer les requins comme des tueurs voyous.

Parmi les scientifiques d’aujourd’hui, les facteurs qui ont contribué aux événements du décembre noir n’étaient pas dus à un tueur voyou, mais à la popularité croissante de la plage en tant que lieu de vacances et activité récréative suite à la génération des baby-boomers combinée aux baleiniers au large. Espérons qu’il n’y aura plus jamais de mesures réactionnaires telles que la chasse généralisée aux requins.

L’Afrique du Sud a été le premier pays au monde à classer officiellement le grand blanc comme espèce protégée en 1991 et illégale à attraper. Au Cap, Sharkspotters s’est avéré être une initiative pionnière, présentant un moyen sûr d’utiliser nos plages sans affecter la vie marine.

Même si les activités de plage sont redevenues plus populaires au fil des ans, les rencontres avec les requins ont diminué. Bien que l’utilisation sûre des plages soit quelque chose à célébrer et témoigne des stratégies d’atténuation, un grand nombre de blancs a diminué et il est nécessaire de continuer à les conserver.

Des rythmes comme le Shark Education Center à Kalk Bay veillent à ce que le public reste informé de l’importance de ces prédateurs de pointe.



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