Quand le Tour de France est tristement arrivé à Plymouth et que l’étape A38 a été un désastre


C’était la première fois que la course quittait le continent – et ça ne s’est pas bien passé – et a été décrite comme l’une des étapes les plus ennuyeuses de tous les temps.

Le vendredi 1er juillet marque le retour du Tour de France, la plus grande et la plus célèbre course cycliste au monde. Le peloton partira du Grand Départ de Copenhague, où la course passera trois jours au Danemark avant de retourner en France métropolitaine.

Ce sera le 24e heure à laquelle la course cycliste a pris son départ hors de France. C’est la première fois qu’il visitera le Danemark et c’est le plus septentrional que la course ait jamais été.

Alors que les voyages hors de France – et en fait d’Europe continentale – sont une caractéristique assez régulière de la course, pendant les 71 premières années de son existence, elle n’avait jamais quitté le continent. Mais cela a changé en 1974 lorsque le Tour de France a fait son premier voyage en Angleterre – et en fait à Plymouth.

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L’étape 2 du Tour de France 1974 a vu la course se dérouler à Ocean City en Grande-Bretagne – mais malheureusement, ce n’était pas une expérience heureuse. Les coureurs ont été mal traités à leur arrivée dans le pays, les fans ne sont pas descendus dans les rues comme espéré et la couverture télévisée a été décevante – et c’est avant même que nous mentionnions le fait que dans les 109 ans du Tour de France, l’étape de Plymouth serait dans le top dix pour le plus ennuyeux de tous les temps.

Mais pourquoi Plymouth ? Les organisateurs avaient décidé d’amener la course en Angleterre pour célébrer l’arrivée de la liaison ferry Plymouth-Roscoff qui en 1973 était entrée en service. Plus important peut-être était le fait que la Grande-Bretagne avait rejoint le Marché commun.

Cette même année, un groupe de personnalités locales de premier plan de Plymouth, dont le chef du conseil municipal, l’échevin Harold Pattinson et le lord-maire, Jack Luce, avaient rendu visite à leurs homologues de Brest – son jumeau depuis 1963, lorsque Harold était lord-maire.



L’étape de Plymouth du Tour de France. 29 juin 1974.

Au cours de cette visite de 1973, leur hôte, le maire de Brest, Monsieur Georges Lombard, annonça que Brest avait réussi à assurer le prestigieux départ de la course du Tour de France 1974 et demanda si Plymouth pourrait accepter d’accueillir l’une des étapes de l’événement.

À leur retour, malgré leur manque d’expérience en la matière, le conseil a voté la mise de côté de 40 000 £ pour faire face aux coûts impliqués (l’équivalent de plus de 400 000 £ aujourd’hui).

Le Tour 1974 a commencé par un prologue à Brest, remporté par Eddy Merckx – qui a remporté le Maillot jaune à Paris trois semaines plus tard pour un record égalant la cinquième fois – avant que l’étape 1, de Brest à Saint-Pol-de-Léon ne soit remportée. par Ercole Gualazzini, qui a complété la série complète de victoires d’étapes du Grand Tour après des victoires précédentes dans le Giro d’Italia et la Vuelta a Espana.

Puis, le 29 juin, c’était l’étape 2 – l’étape de Plymouth. L’étape était longue de 164 km, mais consistait en 20 boucles d’un court tronçon du contournement A38 Plympton récemment ouvert – une décision qui, avec le recul, s’est avérée être une erreur.



Le Tour de France 1974, sur Plympton Bypass
Le Tour de France 1974, sur Plympton Bypass

La logistique de la fermeture de cette route très fréquentée dans les deux sens aussi longtemps (chaque tour prenait environ 15 minutes) était évidemment énorme, et les implications pour les touristes remorquant des caravanes et tout le reste du trafic de vacances – elle devait avoir lieu le dernier vendredi de juin. – étaient immenses.

À l’époque, et la sagesse reçue pour la décision, c’est que les Britanniques n’ont tout simplement pas « compris » l’esprit de la course, alors ils l’ont coincé sur un tronçon de route isolé de peur de trop perturber le reste de la circulation. Mais Alfred Palmer, l’employé du conseil municipal de Plymouth détaché pour organiser la scène, a déclaré le contraire à la BBC.

Selon lui, ce sont en fait les organisateurs français, Felix Levitan et Jacques Goddet, qui ont choisi la route de contournement de Plympton. M. Palmer soutient qu’ils avaient eu d’autres options, y compris un circuit du réservoir de Burrator ou sur les routes ouvertes de Dartmoor – un itinéraire beaucoup plus pittoresque et exigeant – mais les Français s’étaient contentés de l’itinéraire insipide de l’étape.



L’étape de Plymouth du Tour de France. 29 juin 1974.

« Je pense qu’ils avaient une idée préconçue qu’ils voulaient faire quelque chose comme sur le contournement », dit-il. « Ils ont en quelque sorte fait le geste de regarder les autres endroits que nous leur avons montrés. Ils avaient une idée prédéterminée de ce qu’ils voulaient faire.

« S’ils ne l’admettraient jamais, nous aimons sentir qu’ils ont utilisé la scène de contournement de Plympton comme une sorte d’expérience, en vue d’utiliser les Champs Elysées pour la finale qui se tient depuis à Paris. Nous aimons sentir que nous étions un peu un pionnier en les aidant à prendre cette décision. »

Le journaliste cycliste à la retraite Keith Bingham, qui était sur place, confirme que les organisateurs français s’étaient vu proposer un grand circuit passant par Dartmoor.

« Le co-directeur de la tournée Félix Lévitan a choisi le contournement car il facilitait le retour vers la France le même jour », dit-il.



Course cycliste du Tour de France le long de l'A38, Marsh Mills, 1974
Course cycliste du Tour de France le long de l’A38, Marsh Mills, 1974

Alors que l’organisation même de l’étape a été un succès – même si l’action sur le vélo ne l’a pas été – l’acheminement des coureurs vers et depuis la France s’est transformé en un désastre – et ironiquement, a fini par promouvoir le service de ferry. Ils ont créé un délai démesurément long alors qu’ils contrôlaient les 124 coureurs à leur entrée et à leur sortie du pays, les laissant tous avec peu d’enthousiasme pour répéter l’expérience anglaise.

« Nous avons été traités comme des immigrants illégaux », déclare l’ancien cycliste professionnel Barry Hoban, à propos de l’accueil réservé aux coureurs par les douaniers de l’aéroport d’Exeter. à la BBC.

« ‘Barry, qu’est-ce qui se passe, qu’est-ce qui se passe?’ ils ont demandé : « Ce n’est pas ma faute ! » », a-t-il déclaré à propos de l’expérience, ajoutant : « J’étais gêné d’être britannique. »

Les coureurs seraient très fatigués d’avoir couru 200 km ce jour-là et auraient à cœur de rejoindre leur hôtel le plus rapidement possible. Cependant, les appels à un passage rapide à la douane sont apparemment tombés dans l’oreille d’un sourd.

« J’étais parvenu à un accord avec les agents des douanes et de l’immigration », a déclaré M. Palmer. « Venez le jour même où ils m’ont laissé tomber puant.

« Quand je suis allé voir les douaniers et que j’ai dit ‘Écoutez, ce n’est pas ce qui était promis’. Ils ont dit ‘Ne vous en mêlez pas. Si vous voulez vous attirer des ennuis, continuez à faire ce que vous faites. .' »

Les coureurs ont de nouveau été retenus en essayant de quitter le pays, et M. Palmer a ajouté: « Nous pensions qu’ils seraient heureux de les pousser dans un avion pour s’en débarrasser, mais ils les ont fait traîner pendant quelques heures. , obligeant tous les coureurs à remplir des formulaires.



Dossier de bibliothèque daté du 29/06/1974 de spectateurs regardant des concurrents du Tour de France cycliste qui avait traversé la Manche pour la première fois. Londres accueillera le départ du Tour de France 2007, il a été confirmé aujourd’hui, mardi 24 janvier 2006. La course, qui a attiré environ trois millions de spectateurs lors de sa dernière apparition sur les routes anglaises, se rendra au Royaume-Uni pour la troisième fois seulement en ses 103 ans d’histoire. Voir l’histoire de PA CYCLING Tour. ASSOCIATION DE PRESSE Photo. Le crédit photo doit se lire : PA.

La scène elle-même était une déception. L’itinéraire étant des tours du contournement de Plympton, il n’y avait aucune réelle opportunité pour qu’une pause se forme ou que quiconque s’échappe, et l’étape s’est terminée par un sprint groupé.

Alors que le soleil paresseux a honoré les débats et que la foule a exprimé son soutien au grand espoir britannique Barry Hoban, il n’a pu terminer que neuvième. Le Néerlandais de 21 ans Henk Poppe, qui en était à sa première saison complète en tant que professionnel, a franchi la ligne d’arrivée le premier à remporter ce qui s’est avéré être sa seule victoire d’étape sur le Grand Tour de sa carrière, tandis que Joseph Bruyere, qui avait remporté le en tête de la course la veille, a conservé le maillot jaune, terminant sans encombre dans le peloton.

« J’ai couru douze Tours de France et c’était l’étape la plus ennuyeuse que j’aie jamais parcourue », a déclaré Hoban, qui a remporté l’étape 13 de la course de cette année et huit étapes du Tour au total, à la BBC.

« Le contournement de Plympton faisait cinq miles de long et tout ce que vous aviez était des gens à chaque extrémité, et personne entre les deux. Vous avez besoin d’une perturbation dans la composition de la route pour qu’un coureur saute. C’était juste un sprint massif. Et ce n’était pas un bon sprint massif, parce que vous avez contourné le dernier rond-point et – boum – l’arrivée était là. »



La couverture télévisée s’est également avérée décevante et bien que la publicité ait été bonne et le soutien de la presse locale excellent, seuls 15 000 personnes environ se sont présentées pour encourager les participants – un coup dur pour les nombreuses entreprises de restauration et d’hôtellerie qui étaient venues à bord. .

Trois semaines plus tard, Merckx s’est rendu à Paris pour remporter la victoire au classement général et égaler le record de cinq victoires du Tour de France de Jacques Anquetil. C’était la dernière fois que le grand Belge remportait la course.

Le Tour de France est retourné trois fois au Royaume-Uni depuis. Il y avait deux étapes en 1994 pour célébrer l’ouverture du tunnel sous la Manche, avant que 2007 et 2014 ne voient le départ de la course à Londres et dans le Yorkshire respectivement.

Mais le Tour de France pourrait revenir en Grande-Bretagne en 2026 après que le gouvernement a confirmé qu’il aiderait à financer une offre pour accueillir le Grand Départ de la course cycliste la plus célèbre au monde. Le budget d’automne du chancelier Rishi Sunak a confirmé que des fonds seraient alloués pour une candidature au Tour de France dans le cadre d’une initiative visant à accueillir davantage d’événements sportifs de classe mondiale au Royaume-Uni.

Aucun détail sur le lieu où la course pourrait avoir lieu n’a encore été révélé – mais espérons que Plymouth soit en lice – et nous pourrons rattraper la déception de l’étape de 1974.

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