Pourquoi les femmes astronautes de la NASA ne peuvent pas voler autant que les hommes

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COMME LA TERRE, l’espace a lutté avec l’égalité. Lorsque Wally Funk a finalement fait le voyage dans l’espace à bord du vol New Shepard de Jeff Bezos, ce fut une étape importante pour les femmes astronautes. En tant que jeune aviatrice, elle avait excellé dans ses tests dans le cadre du programme privé Women in Space. Mais, malgré la compétence des participants au programme, en 1961, le programme a été annulé. Le voyage de Mme Funk cette année était la première fois que l’un des Mercury 13, comme ils ont été surnommés depuis, se rendait dans l’espace. Au total, 67 femmes sont devenues astronautes. Mais ils sont confrontés à des problèmes uniques. Pourquoi les femmes astronautes de la NASA ne peuvent-elles pas voler autant que leurs homologues masculins ?

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L’atmosphère terrestre est constamment bombardée de particules chargées, principalement du Soleil et des rayons cosmiques galactiques (des ions lourds à haute énergie dépouillés de leurs électrons lorsqu’ils traversent les systèmes solaires à une vitesse proche de la vitesse de la lumière). Mais la Terre a un champ magnétique qui s’étend à environ 65 000 km au-dessus de sa surface du côté face au Soleil, et beaucoup plus loin que celui de l’autre côté. Cela agit comme un bouclier contre les rayons nocifs. Au-delà, les astronautes sont exposés à des niveaux élevés de rayonnement ionisant. Cela augmente le risque de cancer, de maladies cardiovasculaires et de troubles cognitifs causés par des dommages au système nerveux.

L’étude de l’effet du rayonnement spatial est difficile. La NASA a largement basé ses modèles sur une étude qui a périodiquement suivi les survivants des bombes atomiques larguées sur le Japon pendant la seconde guerre mondiale. Cette recherche a révélé que les femmes couraient un risque plus élevé de développer un cancer que les hommes lorsqu’elles étaient exposées aux rayonnements, en partie parce qu’elles vivent plus longtemps et sont plus susceptibles de souffrir de certains cancers, tels que ceux du sein et de la thyroïde. Pour limiter ces dangers, la NASA impose une limite de carrière pour l’exposition aux rayonnements. Cela est censé maintenir le risque de développer un cancer mortel induit par les radiations à seulement 3 % au-dessus de celui des non-astronautes. Cela signifie qu’une femme de 30 ans serait limitée à une exposition équivalente à 180 millisieverts (mSv), par rapport à un homme de 55 ans dont la limite serait de 400 mSv. (L’Américain moyen est exposé à environ 3 mSv par an.) Les astronautes effectuant un voyage de 180 jours vers la Station spatiale internationale seraient exposés à une exposition comprise entre 50 et 120 mSv. Peggy Whitson, ancienne chef du corps des astronautes de la NASA, a déclaré que ce plafond signifie qu’une femme ne peut voler que 45 à 50 % du nombre de missions qu’un homme peut effectuer.

La NASA veut remplacer ce système par une limite de carrière standard de 600 mSv pour tous ses astronautes, ce qui l’alignerait sur la plupart des autres grandes agences spatiales. Cela rendrait le sexe moins important pour décider qui est choisi pour une mission. Mais certains astronautes masculins plus âgés pourraient se retrouver en mesure de participer à moins de missions. Cela affectera les décisions sur qui peut aller sur la Lune, qui se trouve à près de 400 000 km de la Terre. Et les nouvelles règles poseront encore plus de problèmes à mesure que les humains jetteront leur dévolu sur Mars, qui, même au plus près de la Terre, se trouve à environ 55 mètres de distance. Les chercheurs prédisent qu’un voyage sur la planète rouge dépasserait de 150 % la nouvelle limite de rayonnement. Ils recommandent des évaluations des risques individuelles pour chaque pilote en fonction de leur âge et de leur sexe et des dérogations pour les voyages qui dépasseraient les limites. Les risques n’auraient pas dû être un problème pour Mme Funk. New Shepard a voyagé à une hauteur de 106 km, au-delà de la ligne Kármán, qui pour de nombreuses personnes définit la limite de l’espace, mais à l’intérieur du champ magnétique terrestre.

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