Pourquoi la France a vraiment aidé les pères fondateurs de l’Amérique à combattre la guerre d’indépendance

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A peine Benjamin Franklin a-t-il signé la déclaration d’indépendance qu’il part, secrètement, pour la France, pour ce qui semble, à l’hiver 1776, une mission impossible : obtenir des prêts et des armes du roi Louis LVI.

Pourquoi la France – seulement une douzaine d’années après sa complète raclée par les Britanniques lors de la guerre de Sept Ans et la perte de toutes les colonies nord-américaines, au mépris du Traité de Paris et du droit international – risquerait-elle d’aider les révolutionnaires ? Pour se venger de leur humiliante défaite ? Raviver une ancienne rivalité entre deux familles royales ? Et comment, qu’ils aient réussi ou non, les Américains pourraient-ils jamais rembourser des prêts ? Les États-Unis embryonnaires n’avaient ni argent, ni banques, ni crédit.

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Franklin, après des décennies de vie en Angleterre en tant que lobbyiste colonial et en tant qu’homme de science réputé et voyageur invétéré, connaissait l’Europe, sa culture, ses coutumes et ses habitudes probablement mieux que tout autre Américain. Il était sans aucun doute bien conscient de la mode très populaire consistant à utiliser du tabac à priser coûteux, parfumé et finement pulvérisé.

Le tabac était entré pour la première fois en Europe à la fin du XVIe siècle, au retour de Christophe Colomb en Espagne après son deuxième voyage de découverte. Ses équipages avaient observé des Caraïbes indigènes le fumer. Les Portugais ont également ramené l’herbe chez eux depuis leur base au Brésil.

En 1611, John Rolfe, le mari de Pocahontas, introduisit le tabac doux des Caraïbes en Virginie. Les planteurs ne cultivèrent bientôt plus rien d’autre, envoyant leurs récoltes en Angleterre pour être séchées et broyées en une fine poudre appelée tabac à priser.

La nouvelle marchandise coûteuse est devenue la marque de fabrique de l’élite. Les roturiers ne pouvaient pas se le permettre; ils fumaient leur tabac à la pipe. Les inhalateurs à priser étaient récompensés par une puissante charge de nicotine.

Le tabac à priser est devenu un favori de la cour pour les hommes et les femmes. En Angleterre, la reine Charlotte, épouse du roi George III et mère de 14 enfants, a gardé une pièce bien garnie remplie de ses variétés préférées sous clé au château de Windsor. Dans l’élégante cour de France à Versailles, la reine Marie-Antoinette prit sagement une pincée de tabac à priser entre le bout de son pouce et son index et l’inhala, l’éternuant avec considération dans un mouchoir parfumé.


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Diplomates et hommes d’affaires aristocratiques rivalisaient en échangeant des tabatières richement décorées, souvent en porcelaine peinte, parfois en or. Préférant l’utilisation de cuillères en argent pour tremper un peu de poudre, ils gardaient les mains propres. Les messieurs portaient de petites boîtes de tabac à priser dans les poches de leur veste.

A Amsterdam, les dévots hollandais préféraient se rassembler dans des tabatières à la mode.

La France, n’ayant pas de colonies productrices de tabac, a dû payer une prime à l’Angleterre pour importer de la poudre fine aromatisée. Les Anglais interdisaient à leurs colonies de vendre du tabac en dehors de l’empire britannique. Tirant une fortune du sol rouge des colonies de Chesapeake, les colons anglais se sont enrichis grâce au travail éreintant d’un nombre toujours croissant d’Africains réduits en esclavage, expédiant des barils d’une demi-tonne de feuilles à Londres pour y être transformés.

Franklin et ses collègues du Comité secret du commerce du Congrès continental connaissaient la dépendance de la France vis-à-vis de l’Angleterre. Un an avant de déclarer l’indépendance américaine, le Congrès, au mépris de la loi britannique, a déclaré leurs ports ouverts au commerce extérieur.

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Les diplomates français avaient observé le mouvement croissant de résistance américaine. En mission secrète, le ministre français des Affaires étrangères a envoyé le dramaturge Beaumarchais à Londres avec un cadeau d’un million de livres (livres) du roi.

Le Congrès a répondu en envoyant plus d’envoyés secrets pour rejoindre Franklin à Paris.

Ils s’installent gratuitement dans le palais de banlieue du beau-frère du ministre des Affaires étrangères et entreprennent d’organiser des cargaisons de munitions à envoyer dans les ports français des Caraïbes pour être transbordées aux forces américaines.

À la fin de 1776, les marchands d’armes français rencontraient George Washington à son quartier général pour prendre des commandes d’armes, de tentes et d’uniformes.

Les financiers américains ont financé la construction et rassemblé les équipages de centaines de navires marchands lourdement armés pour transporter des cargaisons de récoltes aux Français et capturer les prix britanniques.

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À l’été 1777, des cargaisons de canons français arrivèrent en Amérique juste à temps pour vaincre une armée britannique lors de la bataille cruciale de Saratoga. Convaincu que les Américains peuvent réussir, Louis XVI signe un traité d’alliance commerciale et militaire avec Benjamin Franklin et ses collègues émissaires.

Chaque fois qu’un diplomate américain rentrait chez lui, il se rendait à Versailles pour dire adieu et recevoir en cadeau une tabatière ornée d’un portrait flatteur du roi et parsemée de bijoux. Benjamin Franklin était le favori du roi. Il donne des instructions particulières au ministre des Affaires étrangères : Franklin reçoit une tabatière dorée, à l’effigie royale entourée de 401 diamants !

La bataille finale de la Révolution américaine a été une double victoire pour les Français. Leurs canons et leur flotte avaient encaissé les Britanniques à Yorktown. Non seulement ils avaient aidé leurs compatriotes américains à accéder à l’indépendance, mais la France avait obtenu le monopole du tabac américain. Ils ne dépendraient plus de l’Angleterre pour chaque reniflement et chaque éternuement.

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