Portrait national : Gavin Bishop, racontant les histoires de la Nouvelle-Zélande


Il a été une fois, deux fois, trois fois vainqueur. Chaque fois que Gavin Bishop s’asseyait, il devait se relever et accepter un autre prix. Et il a prononcé un nouveau discours à chaque fois. Vous pouvez être sûr que personne n’est resté ingrat.

C’était aux New Zealand Book Awards for Children and Young Adults à Wellington début août. Le magnifique livre grand format de Bishop, Atua: Māori Gods and Heroes, a remporté le prix de l’illustration, le prix de la non-fiction et enfin le grand prix, le Margaret Mahy Book of the Year.

« C’était accablant, éprouvant pour les nerfs », raconte Bishop quelques jours plus tard dans son studio à l’arrière de sa grande maison en bois de l’époque victorienne sur les pentes des collines de Port surplombant Christchurch.

Mais ce n’est pas un territoire complètement inconnu pour lui. Atua a décerné à Bishop son cinquième prix du livre de l’année depuis 2000 – trois pour ses propres livres et deux autres en tant qu’illustrateur de livres d’autres. Cela fait de Bishop, 76 ans, qui est Ngāti Pukeko, Ngāti Awa, Ngāti Mahuta et Tainui, notre illustrateur et auteur de livres d’images le plus apprécié.

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On pourrait dire qu’il a le don d’équilibrer les sujets fantaisistes et les sujets lourds. Ce sont ces derniers qui ont remporté les grands prix : le colonialisme dans The House That Jack Built, l’histoire néo-zélandaise dans Aotearoa et la mythologie maorie dans Atua.

L’ambition de ces livres peut parfois sembler décourageante. Il se souvient quand son éditeur a téléphoné pour lui demander s’il était désireux de faire un livre d’images grand format qui était « une histoire de la Nouvelle-Zélande pour les 64 derniers millions d’années ».

Il rit: « Comment diable pouvez-vous faire tenir cela en 64 pages? »

Après une brève panique, il a fait des listes de sujets, puisant dans l’histoire ainsi que des choses plus idiosyncratiques.

« J’ai regardé les catastrophes, parce que les enfants adorent les catastrophes. J’ai regardé des choses bizarres comme la carotte à Ohakune, le poisson géant à Rakaia. J’y ai mis une partie de ma famille.

C’était Aotearoa, et ce fut un grand succès. Il a engendré des suites, dont le livre de coloriage de la faune d’Aotearoa, sorti en novembre.

« Les livres à colorier ont longtemps été décriés », affirme-t-il.

Atua est dramatique ou cinématographique. Le livre s’ouvre dans le noir complet : Te Kore, Te Pō, Te Ao. Les ténèbres se lèvent lentement, puis les premiers dieux apparaissent, puis les demi-dieux, se déployant dans une sorte de temps cosmique. Elle se termine par des migrations humaines vers Aotearoa.

Bishop est retourné à d’anciennes collections de mythes et d’histoires de création et a consulté un cousin de Whakatāne qui est imprégné de mātauranga Māori et a proposé des orientations ésotériques.

La couverture du livre primé Atua de Gavin Bishop.

Fourni

La couverture du livre primé Atua de Gavin Bishop.

De tous les dieux et demi-dieux, Bishop a un penchant particulier pour Māui, le filou et métamorphe dont il a déjà illustré les exploits.

« C’est un personnage vraiment intéressant, il est adorable. Les gens ne comprennent pas vraiment ça. Même en Nouvelle-Zélande, des gens ont écrit des livres sur Māui et en ont fait un super-héros.

Lorsque le film Disney Moana est sorti, Bishop a été approché par le New York Times pour son opinion sur la représentation de Māui comme un homme fort loufoque. Il est clair qu’il n’a pas vraiment approuvé.

Il voit Māui comme un enfant intelligent atteint de TDAH. «Je pense que cela le résume. Impulsif, intelligent et plein d’action.

Le livre d’images sur le colonialisme, The House That Jack Built, est paru il y a plus de 20 ans et était probablement en avance sur son temps. Il semble juste qu’il connaisse un renouveau et qu’il soit utilisé dans les écoles dans le nouveau programme d’histoire.

Le livre était important à d’autres égards. Jusque-là, il avait été professeur d’art au lycée, et il est facile d’imaginer sa manière calme mais ironique en classe. Mais après La maison que Jack a construite, il a sauté le pas, a quitté son travail de jour et s’est consacré à temps plein en tant qu’auteur et illustrateur.

Sa femme, Vivien, est également artiste, et ils partagent cette maison depuis 52 ans. Ils ont trois filles et trois petits-enfants.

Il a travaillé sur plus de 70 livres. Il a remporté le Prix du Premier ministre pour la réalisation littéraire en 2019, dans la catégorie non-fiction. Malgré ces succès et d’autres, il est conscient, comme les écrivains pour enfants semblent souvent l’être, d’un ordre hiérarchique.

« Il y a une hiérarchie dans le monde de la littérature », dit-il. « Probablement au sommet se trouve la poésie, puis la fiction, puis la non-fiction, et vous continuez et vous vous retrouvez finalement avec des trucs écrits pour les enfants. »

Dans d’autres endroits, comme le Japon et certains pays scandinaves, la littérature pour enfants est sur un pied d’égalité, dit-il. Il croit que la hiérarchie est une chose anglaise.

Cela se reflète dans le prix en argent. Vous remportez 60 000 $ si vous remportez le prix de la fiction aux Ockham New Zealand Book Awards, contre 7 500 $ pour le prix Margaret Mahy.

Il y a toujours une hiérarchie dans l'édition, dit Gavin Bishop, et l'écriture pour les enfants est au bas de l'échelle.

ALDEN WILLIAMS / Trucs

Il y a toujours une hiérarchie dans l’édition, dit Gavin Bishop, et l’écriture pour les enfants est au bas de l’échelle.

Mais la maturité et la profondeur croissantes de l’édition pour enfants au cours de quatre décennies sont impressionnantes, et il distingue les concepteurs de livres néo-zélandais pour des éloges particuliers.

Alors où aller, après Aotearoa et Atua ? La recherche pour le prochain grand sujet de Bishop est exposée. Il y a une pile de livres sur les guerres de Nouvelle-Zélande par Vincent O’Malley, et il a également lu l’historien James Belich et puisé dans les récits des guerres écrits par James Cowan dans les années 1920.

«Ils sont fantastiques», dit-il, à propos des livres Cowan. « Mon Dieu, ils sont bons. Il y a tellement de matériel.

Son livre d’images grand format sur les guerres néo-zélandaises devrait sortir l’année prochaine. Il y a des planches peintes de scènes de guerre empilées dans le studio et des croquis d’un pā sur un bureau. Il travaille toujours à la main.

Il a passé 18 mois sur le texte, qui a été vérifié par O’Malley. Il a visité le musée Tawhiti à Taranaki, avec ses dioramas de guerre « à couper le souffle » réalisés par Nigel Ogle.

Il a aussi un lien personnel. Son grand-père Tainui, Benjamin McKay, était un garçon de 16 ans à Waikato pendant les guerres.

« C’était il y a très longtemps, un tout autre monde », dit-il. « Il était mort 10 ans avant ma naissance. Je trouve intrigant de penser à la vie qu’il a dû connaître.

Ce sont de grandes périodes de temps. La mère de Bishop est née lorsque le vieil homme avait 68 ans et avait déménagé de Waikato au fond de l’île du Sud.

Le passé était en grande partie mystérieux jusqu’à la fin des années 1980, lorsque Bishop et son frère Russell, qui a eu une brillante carrière dans l’éducation maorie, sont devenus curieux du côté maori de leur famille. Ils n’avaient que quelques noms et un lieu au départ, mais Bishop se souvient d’une «semaine de découverte incroyable» qui semblait presque fatale.

Il raconte une histoire remarquable de deux frères ressemblant à Pākehā trouvant des parents auparavant inconnus à Whakatāne et Ngāruawāhia, et rencontrant des noms manuscrits au plus profond des archives anglicanes d’Auckland. Les six frères et sœurs aînés de leur grand-père ont été répertoriés comme ayant été baptisés par l’évêque Selwyn en 1846.

Comme une quête dans une histoire, ils ont continué à trouver les bonnes personnes qui les ont dirigés vers leur prochain arrêt.

« Cela nous a époustouflé. C’était presque comme si un doigt sortait du ciel, pointé vers nous et disant : « Vous devez savoir toutes ces choses ».

Ils sont allés à une réunion de famille à Port Waikato. Leur grand-père était l’un des 15 enfants, donc c’était vaste, comme un échantillon représentatif de la société néo-zélandaise. Certains semblaient très Maoris et d’autres semblaient très Pākehā.

« J’ai ça en tête tout le temps », dit-il. « Je continue de revisiter ces choses. »

Gavin Bishop en 2003 avec une diffusion de The House That Jack Built.  La découverte de son histoire familiale lui a donné plus de confiance pour aborder des sujets tels que le colonialisme.

David Alexander / Trucs

Gavin Bishop en 2003 avec une diffusion de The House That Jack Built. La découverte de son histoire familiale lui a donné plus de confiance pour aborder des sujets tels que le colonialisme.

Cette histoire familiale l’a-t-elle changé ? Bien sûr. Plus que tout, cela a accru sa confiance dans l’écriture sur des sujets néo-zélandais.

« Je veux que nos enfants sachent ce qu’il y a ici. »

Il compte revenir sur les lieux des contes en septembre, pour un dévoilement d’une photo de son arrière-grand-mère, Irihapeti Te Paea. Elle et sa sœur ont aidé à sauver l’église historique de St John à Te Awamutu d’être incendiée par des habitants bouleversés en 1864, après le massacre de Rangiaowhia à proximité.

Il réfléchit que, d’une manière amusante, sa carrière d’écrivain semblait également destinée. Il était conseiller artistique itinérant pour le ministère de l’Éducation à la fin des années 1970 lorsqu’un enseignant de Dunedin lui a demandé s’il avait déjà pensé aux livres pour enfants.

Comment le savait-elle, se demanda-t-il. Elle a poursuivi en disant que son fils travaillait pour Oxford University Press à Wellington et cherchait des livres d’images néo-zélandais.

Alors cette nuit-là, dans une chambre d’hôtel à Lumsden, Southland, il ouvrit un cahier vierge et commença à écrire sa première histoire, Bidibidi.

« Je n’avais aucune idée de ce que je faisais. »

Mais tout découlait de cette rencontre et de cet acte de foi.

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