Plus que Marrakech : Tantalisé par Tanger, l’autre grande ville marocaine de souks et de fanfaronnades

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Plus que Marrakech : Tantalisé par Tanger, l’autre grande ville marocaine de souks et de fanfaronnades

Flâner dans la Médina de Tanger est une expérience que je peux enfin recommander. Cela n’avait pas semblé ainsi à mon moi de cinq ans, réduit aux larmes par un commerçant qui essayait d’échanger mon frère aîné contre 20 peaux de vache.

Ce qui m’a vraiment dérangé, ce n’était pas tant le prix que l’empressement avec lequel ma mère semblait envisager l’idée.

Tanger, Maroc

De l’autre côté de l’eau : Tanger se trouve à peine à un saut et un saut de l’Espagne, mais ressemble à un monde complètement différent

Mais, alors, la ville la plus au nord du Maroc est un endroit où les gens prennent congé de leurs sens. Ses couleurs, ses odeurs, ses sons et son énergie ont eu un effet profond sur les artistes, musiciens et designers – de Matisse à Mick Jagger et Yves St Laurent, qui se sont tous attardés à ce qui est connu comme la porte d’entrée de l’Afrique.

Comme un coup d’œil sur un atlas vous le dira, c’est un titre approprié. Tanger est à la pointe du continent, là où l’Afrique pointe un doigt fin vers l’Europe voisine. Tarifa, la ville la plus méridionale d’Espagne, se trouve à seulement 24 kilomètres, de l’autre côté du détroit de Gibraltar. Gibraltar lui-même est à peine plus éloigné.

Grâce à son emplacement, il a longtemps été convoité par tout le monde, des Romains (qui ont absorbé la colonie berbère d’origine dans l’Empire au premier siècle avant JC) aux Espagnols, Français et Britanniques, qui ont régné sur la ville en tant que zone internationale entre 1923 et 1956.

Pendant ce temps, Tanger avait la réputation d’être un repaire de péchés, peuplé de colons endurcis et de renégats financiers profitant de son attitude laxiste vis-à-vis de l’impôt.

Et même si elle a un peu échappé aux radars depuis son intégration dans le Maroc moderne, elle reste une ville fascinante, prise entre deux mondes.

Ma petite amie et moi arrivons dans l’espoir de trouver deux choses – la détente pendant la journée et la vie marocaine authentique après la tombée de la nuit. Ce n’est donc pas une mauvaise chose que notre voyage coïncide avec le Ramadan, lorsque les résidents jeûnent du lever au coucher du soleil. Nous ne les rejoignons pas dans l’abstinence, mais nous jouons notre rôle dans le ravitaillement.

Nous logeons au Mirage, une idylle rurale à 20 minutes du centre. Construit dans des falaises avec des vues fascinantes sur l’Atlantique, c’est une retraite, une pause, un refuge, où vous pourrez savourer les brises chaudes du sud alors qu’elles se dirigent vers les montagnes de l’Atlas.

Les jardins sont impeccables, un groupe de suites bungalow entourent une piscine – et pourtant il y a un sentiment d’espace certain. Les chevaux galopent sur la plage aux côtés des cerfs-volants qui, comme les Berbères avant eux, ne laissent que des empreintes dans le sable. Les couples reviennent année après année et certains invités ne partent guère.

Un matin, nous croisons un vieil homme revenant d’un plongeon dans la mer. Il reste trois mois, dit-il, car c’est « l’endroit parfait pour mon écriture ».

Il n’est pas le premier à se faire cette opinion. Le dramaturge américain Tennessee Williams a écrit un brouillon de Chat sur un toit brûlant sur la plage de Tanger.

A quelques pas de l’hôtel se trouvent les Grottes d’Hercule. La mythologie prétend qu’Hercule a divisé l’Afrique et l’Europe ici, détruisant les deux masses terrestres avec sa masse tout en accomplissant l’un de ses 12 travaux.

De nos jours, les grottes sont une attraction populaire et les Marocains de la haute société les ont utilisées comme lieu de fêtes.

Pourtant, il y a plus à Tanger que le front de mer – comme nous le découvrons lorsque nous nous lions d’amitié avec Moustafa, un chauffeur de taxi qui décide de nous montrer sa maison dans toute sa splendeur encombrée.

Une fois en ville, il nous propose une multitude d’adresses alléchantes pour se restaurer et on apprécie vite un bon tajine d’agneau, schwarma (tranches de viande chaudes servies en galette) et poissons grillés, frais des marchés. À première vue, le centre de Tanger peut être intimidant. Certes, il est facile de se perdre dans l’enchevêtrement des ruelles et des passages couverts qui composent la Médina, le vieux quartier.

Mais explorez à un rythme tranquille et la ville révèle bientôt ses charmes.

Grand Socco, la place principale, est un tourbillon de cafés et de conversations. La nuit, les cafés sont remplis de locaux, qui restent assis pendant des heures et débattent des problèmes de la journée.

Il ne nous faut que quelques secondes pour que nous soyons tous les deux hypnotisés par la vitesse à laquelle chacun se lance dans son entreprise.

Les gens ne manquent pas un tour. Ils n’ont pas non plus peur d’en jouer un. La vieille ville de Tanger était autrefois connue comme un refuge pour les escrocs désireux de séparer les touristes de leur argent.

Alors que les choses se sont améliorées – nous ne rencontrons rien de plus envahissant que des cris de « Lovely jubby » et « Fish and chips » lorsque nous échangeons dans le souk – il est important d’avoir votre esprit à propos de vous.

Une routine préférée consiste à vendre des visites du Musée des arts et des antiquités marocaines, une institution culturelle qui, pour toutes ses soies glorieuses, ses manuscrits et ses expositions romaines, est fermée pour rénovation. Le musée se trouve dans la Kasbah, un labyrinthe de cours murées dans le coin supérieur de la médina.

C’était le site de certaines des fêtes les plus décadentes de la zone internationale, et vous pouvez encore ressentir une influence européenne – en particulier lorsque vous vous promenez dans les jardins andalous.

Empruntez la ruelle qui mène à la place principale de la Kasbah et vous pourrez voir l’Andalousie elle-même, depuis une falaise où les Marocains, jeunes et moins jeunes, regardent le continent espagnol.

En effet, vous pouvez trouver de nombreux échos d’autrefois. Cachée derrière une porte banale en bordure de la médina, la légation américaine est une curiosité – un palais de trois étages (maintenant un musée de l’histoire de Tanger) qui est devenu la première ambassade des États-Unis en 1777 (le Maroc a été la première puissance étrangère à reconnaître le États-Unis indépendants).

L’église St Andrew est un hybride de mauresque et d’anglais. À l’intérieur, la prière du Seigneur est écrite sur le mur en arabe, tandis qu’à l’extérieur se trouvent des tombes de colons expatriés.

Le Musée d’Art Contemporain vaut une heure ou deux, ses œuvres de peintres marocains perpétuent la tradition artistique dans une ville qui a fasciné Delacroix et Matisse.

Et vous pouvez trouver une excellente cuisine continentale – à Miami, un restaurant français surplombant le port, et à l’hôtel El Minzah, un élément prestigieux sur la carte de Tanger depuis les années vingt.

De nouveaux hôtels et appartements suggèrent que Tanger a un brillant avenir. Mais pour tout cela, il est peu probable que la ville perde son avantage.

Comme pour le souligner, lors de notre dernière soirée, Moustafa nous emmène au cap Spartel, où un phare, construit en 1864, avertit les navires de passage du littoral dangereux. Avant cela, de nombreux marins ont été attirés sur les rochers et en catastrophe.

Aujourd’hui, les charmes de Tanger n’en sont pas moins séduisants, et elle reste une ville qui émerveille et séduit – tout en vous gardant en haleine.

Faits de voyage

Les bungalows de l’Hôtel Club Le Mirage (00212 539 333332, www.lemirage-tanger.com) sont disponibles à partir de 143 £ la nuit. Royal Air Maroc (020 7307 5800, www.royalairmaroc.com) dessert quotidiennement Tanger depuis Heathrow. Tarifs aller-retour à partir de 198 £.



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