Philippins pêchant sur la ligne de front de la mer des Philippines occidentales │ GMA News Online


INFANTA, Pangasinan – Le pêcheur Mariel Villamonte avait passé des années à sillonner les eaux turquoises de Scarborough Shoal dans la mer des Philippines occidentales pour le vivaneau et le mérou, jusqu’à ce qu’un navire de la garde côtière chinoise canonne son bateau.

C’était en 2012, à peu près au moment où la Chine a arraché le contrôle du petit anneau de récifs aux Philippines, et il n’a pas osé y retourner.

« Leurs navires sont en acier, les nôtres sont en bois », a déclaré Villamonte, aujourd’hui âgé de 31 ans, rappelant comment deux navires chinois ont chassé son tangon avant de le faire exploser avec de l’eau à haute pression.

La zone de pêche, exploitée par des générations de Philippins, est l’un des nombreux foyers potentiels de conflit militaire au-dessus de la mer de Chine méridionale.

La Chine et Taïwan revendiquent tous deux la souveraineté sur presque toute la mer, tandis que les Philippines, le Vietnam, la Malaisie et Brunei ont des revendications concurrentes sur certaines parties de celle-ci. Les Philippines appellent la partie de la mer dans sa zone économique exclusive et son plateau continental la mer des Philippines occidentales.

Des billions de dollars de commerce maritime transitent chaque année par la voie navigable et des navires de guerre des États-Unis et d’alliés occidentaux la traversent régulièrement.

De tous les demandeurs, la Chine a, ces dernières années, imposé sa position de la manière la plus agressive.

Des centaines de garde-côtes chinois et de navires de la milice maritime rôdent dans les eaux, envahissent les récifs, harcèlent et attaquent les bateaux de pêche et autres, et s’immiscent dans l’exploration pétrolière et gazière et la recherche scientifique.

Les analystes disent que l’objectif de Pékin est la suprématie régionale et le contrôle de toutes les activités dans les eaux – et qu’il utilise sa puissance pour forcer de plus petits rivaux à se soumettre.

« Ils se voient vraiment comme le centre de cette région, économiquement, politiquement et militairement », a déclaré Jay Batongbacal, directeur de l’Institut des affaires maritimes et du droit de la mer de l’Université des Philippines.

« Ce qu’ils veulent, c’est qu’éventuellement les nations les plus faibles abandonnent et les laissent là juste pour éviter un problème. »

Sur cette photo prise le 20 août 2022, l'équipage sur des stabilisateurs passe devant la pêche "mère" bateaux à Barangay Cato, ville d'Infante, province de Pangasinan, alors qu'ils se préparent à partir pour une expédition de pêche à Scarborough Shoal.  Ted Aljibe / AFP

Sur cette photo prise le 20 août 2022, un équipage sur des stabilisateurs navigue devant des bateaux de pêche « mères » à Barangay Cato, ville d’Infante, province de Pangasinan, alors qu’ils se préparent à partir pour une expédition de pêche à Scarborough Shoal. Ted Aljibe / AFP

« Rêve chinois »

La Chine invoque souvent la soi-disant ligne en neuf tirets, une délimitation vague basée sur des cartes des années 1940, pour justifier ses revendications sur la mer de Chine méridionale.

Les Philippines ont porté une affaire devant un tribunal international contestant la position de la Chine. Le tribunal a statué en 2016 que les revendications de Pékin n’avaient aucun fondement juridique.

La Chine a depuis ignoré la décision et les tensions avec les Philippines se sont apaisées après que le président de l’époque, Rodrigo Duterte, a annulé la victoire juridique de son pays et a plutôt courtisé les entreprises chinoises.

Ferdinand Marcos Jr., qui a succédé à Duterte en juin de cette année, s’est engagé à respecter la décision du tribunal et a insisté sur le fait qu’il ne laisserait pas la Chine piétiner les droits maritimes de Manille.

Mais au cours de la décennie sous le président Xi Jinping, qui devrait obtenir un troisième mandat consécutif record ce mois-ci, la Chine a considérablement étendu sa présence en mer.

Le désir de Xi pour le contrôle des eaux n’est pas une question de poisson ou de combustibles fossiles, a déclaré Greg Poling, directeur de l’Initiative américaine pour la transparence maritime en Asie (AMTI).

Ses principaux objectifs sont de réaliser le « rêve chinois » de renouveau national – la vision de Xi de restaurer le pays à la gloire passée perçue – et d’assurer sa légitimité politique.

Poling a déclaré que des générations de dirigeants chinois avaient fait des revendications de plus en plus « absurdes » sur la mer, ne laissant à Xi d’autre choix que « de revendiquer tout ».

Les images satellites publiées par AMTI montrent que les efforts de la Chine pour récupérer les terres dans les eaux ont largement dépassé ceux de tous les autres demandeurs réunis.

Depuis 2013, il a détruit environ 6 000 hectares (15 000 acres) de récifs pour créer environ 1 300 hectares de nouvelles terres pour les îles artificielles de l’archipel des Spratly, a déclaré Poling.

Les îles militarisées, dotées de pistes, de ports et de systèmes radar, permettent aux navires chinois de patrouiller aussi loin au sud que l’Indonésie et la Malaisie.

En plus de détruire les zones de reproduction des poissons et d’étouffer la vie marine avec des sédiments, les experts disent que les actions de Pékin contreviennent au droit international.

En vertu de la Convention des Nations Unies sur le droit de la mer de 1982, que la Chine a aidé à négocier, les pays ont des droits exclusifs sur les ressources naturelles dans un rayon d’environ 200 milles marins de leur côte.

Les revendications de la Chine s’étendent jusqu’à mille milles marins, ce qui, selon Poling, était « extrêmement incompatible » avec la loi.

« Les règles qui protégeaient la Chine en tant qu’Etat côtier en développement apparaissent désormais comme une contrainte injuste pour une Chine qui estime qu’elle devrait pouvoir imposer sa volonté à ses voisins », a-t-il déclaré.

Sur cette photo prise le 11 août 2022, le pêcheur Christopher de Vera parle sur une radio bidirectionnelle avec d'autres pêcheurs à l'intérieur de leur lieu de pêche "mère" bateau à Barangay Cato, ville d'Infante, province de Pangasinan, alors qu'ils se préparent à partir pour une expédition de pêche à Scarborough Shoal.  Ted Aljibe / AFP

Sur cette photo prise le 11 août 2022, le pêcheur Christopher de Vera parle par radio bidirectionnelle avec d’autres pêcheurs à l’intérieur de leur bateau de pêche « mère » à Barangay Cato, ville d’Infante, province de Pangasinan, alors qu’ils se préparent à partir pour une expédition de pêche à Scarborough Shoal. Ted Aljibe / AFP

« Voleur dans votre jardin »

La saisie par la Chine de Scarborough Shoal a privé Villamonte – et d’autres pêcheurs de Barangay Cato à Infanta, Pangasinan – d’une source de revenus essentielle.

Leurs familles ont commencé à y pêcher dans les années 1980 lorsque des bateaux plus gros leur ont permis de faire les 500 kilomètres aller-retour. Il était plein de poissons et offrait un abri vital pendant les tempêtes.

Désormais, les pêcheurs disent s’appuyer principalement sur les « payaos », des engins flottants qui attirent les thons jaunes, ancrés loin du haut-fond et abandonnés par les bateaux chinois.

Après des décennies de surpêche par les pays entourant les eaux, les hommes doivent passer plus de temps en mer et recourir à la capture de poissons plus petits.

Même alors, ils ont parfois du mal à atteindre le seuil de rentabilité.

Malgré les risques, les pêcheurs philippins essaient toujours d’entrer dans le haut-fond pour compléter leurs prises.

Christopher de Vera, 53 ans, a déclaré que les membres de son équipage étaient entrés à l’intérieur sous le couvert de l’obscurité, les laissant se sentir comme « un voleur dans votre propre arrière-cour ».

Mais il a déclaré que les eaux peu profondes ne regorgeaient plus de poissons après que le corail ait été « décimé » par les pêcheurs chinois de bénitiers géants.

Sur cette photo prise le 20 août 2022, l'équipage décharge des seaux de poisson du "mère" bateau de pêche peu après son arrivée dans le village de Cato dans la ville d'Infante, dans la province de Pangasinan, après une expédition de pêche en mer de Chine méridionale.  Ted Aljibe / AFP

Sur cette photo prise le 20 août 2022, l’équipage décharge des seaux de poisson du bateau de pêche « mère » peu après son arrivée dans le village de Cato dans la ville d’Infante, dans la province de Pangasinan, après une expédition de pêche. Ted Aljibe / AFP

‘Pire cauchemar’

Selon les analystes, l’affirmation croissante de la Chine n’a pas été sérieusement contestée par les pays d’Asie du Sud-Est en raison de profondes divisions sur la manière de réagir et de la peur de représailles s’ils le font.

L’Association des nations de l’Asie du Sud-Est (ASEAN), composée de 10 membres, est divisée entre ceux qui entretiennent des liens étroits avec la Chine, comme le Myanmar, le Cambodge et le Laos, et d’autres qui se méfient davantage de Pékin.

Leurs divergences ont entravé les négociations entre la Chine et l’ASEAN pour un « code de conduite » qui régirait le comportement en mer.

Les pourparlers traînent en longueur depuis 20 ans alors que Pékin, qui préfère traiter directement avec ses petits voisins, s’est lancé dans une frénésie de construction d’îles.

Les États-Unis sont largement considérés comme la seule nation suffisamment puissante pour repousser, mais sa fiabilité suscite des inquiétudes.

Le président américain Joe Biden a accueilli les dirigeants de l’ASEAN en mai pour signaler l’engagement à long terme de Washington dans la région face à l’influence croissante de la Chine.

Mais des décennies de politiques incohérentes et une négligence perçue de la région ont terni l’image de Washington.

« Les pays d’Asie du Sud-Est ne sont tout simplement pas disposés à parier sur les États-Unis », a déclaré Shahriman Lockman de l’Institut d’études stratégiques et internationales de Malaisie.

La Chine a déjà utilisé une force meurtrière pour soutenir ses revendications et ses récents jeux de guerre autour de Taïwan, qu’elle considère comme faisant partie de son propre territoire, ont sonné l’alarme dans toute la région.

Les forces chinoises et vietnamiennes se sont engagées dans des affrontements en 1974 et 1988 au cours desquels des dizaines de soldats sont morts.

Pour l’instant, Pékin semble désireux d’éviter la guerre tout en poursuivant sa campagne expansionniste.

« Ils sont magistraux pour éviter de franchir ce seuil en étant stridents dans leurs protestations, cette diplomatie de guerrier loup, qui est conçue pour intimider et vous faire céder sans combattre », a déclaré John Blaxland, expert international en sécurité et renseignement à l’Australian National Université.

Et sa tactique fonctionne.

Sur cette photo prise le 9 août 2022, le pêcheur Mariel Villamonte et sa femme Shiene fabriquent des appâts dans leur maison de Barangay Cato, ville d'Infante, province de Pangasinan.  Ted Aljibe / AFP

Sur cette photo prise le 9 août 2022, le pêcheur Mariel Villamonte et sa femme Shiene fabriquent des appâts dans leur maison de Barangay Cato, ville d’Infante, province de Pangasinan. Ted Aljibe / AFP

Poling a déclaré que la mer pourrait devenir un « lac chinois » car le risque et le coût croissants d’y opérer expulsent les pêcheurs, les sociétés pétrolières et gazières et les garde-côtes d’Asie du Sud-Est.

Villamonte gagnait régulièrement 6 000 pesos (105 $) par voyage lorsqu’il pouvait pêcher à Scarborough Shoal. Maintenant, cela peut être aussi peu que P2 000, ou rien du tout.

La pêche est tout ce qu’il sait – son père et son grand-père étaient pêcheurs – et son « pire cauchemar » est de perdre l’accès au reste des eaux philippines.

« Ma famille va avoir faim », a-t-il dit. — AFP



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