Philippines au Japon via la victoire de l’US Open

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Lorsqu’une adolescente peu connue des Philippines a fait irruption sous les projecteurs du golf mondial en remportant l’US Women’s Open l’année dernière, cela a changé sa vie, mais a laissé des décisions délicates devant elle.

Yuka Saso profitera la semaine prochaine de la nouvelle expérience de défendre un majeur. Mais à Pine Needles, elle jouera sous un autre drapeau, le cercle rouge cramoisi du Japon.

Saso, qui est née aux Philippines et a une mère philippine et un père japonais, a été angoissée par la décision « très difficile » de changer d’allégeance à la terre de son père.

Le Japon n’autorise pas les adultes à détenir la double nationalité, laissant Saso devant un choix déchirant à faire avant ses 21 ans le mois prochain.

« J’ai grandi aux Philippines et j’ai joué de grands événements avec le drapeau philippin à côté de mon nom, donc c’était une grande décision », a-t-elle déclaré à l’AFP.

« C’était très difficile… Je suis un golfeur professionnel. J’avais besoin de prendre une décision qui soit bonne pour mon travail. »

La balance a été inclinée par le passeport japonais permettant de voyager plus facilement dans un monde post-pandémique.

« Je pense que tout le monde sait que le passeport japonais est plus puissant, il faut moins de travail avec les choses en dehors du golf », a déclaré Saso via un appel vidéo depuis les États-Unis.

Les Philippines occuperont toujours une place spéciale dans le cœur de Saso – elle a remporté deux médailles d’or pour le pays aux Jeux asiatiques de 2018 et a de nouveau joué pour eux aux Jeux olympiques de Tokyo l’année dernière.

« Je me suis senti très honoré de représenter le pays de ma mère, ces grands événements … tous ces souvenirs », a déclaré Saso.

« J’espère que les gens ne penseront pas que j’ai abandonné les Philippines, parce que j’aime les Philippines. J’aime aussi le Japon.

« C’est toujours le même moi, c’est juste le drapeau. »

– Les conseils de McIlroy –

Il y a douze mois, Saso est arrivé à San Francisco en tant que golfeur peu connu qui avait remporté quelques épreuves sur le Japan LPGA Tour.

Au moment où elle a quitté l’Olympic Club, après seulement son septième départ sur le circuit de la LPGA, Saso était devenue la première golfeuse des Philippines, homme ou femme, à remporter un tournoi majeur.

« Pouvoir gagner l’US Open était génial et obtenir une carte LPGA était mon rêve », a-t-elle déclaré.

« Cela a changé ma vie et depuis, j’ai beaucoup appris à l’intérieur et à l’extérieur du terrain de golf. »

Cette victoire l’a propulsée de la 40e place mondiale au top 10 et lui a valu une exemption de cinq ans sur le circuit d’élite de la LPGA.

Il a également apporté des mentions commerciales améliorant la carrière. Le premier dans la file d’attente pour la signature de Saso était le géant de l’assurance AXA.

« Je jouais le Japan Tour et avoir une grande entreprise comme AXA, même avant l’US Open, m’a donné confiance pour me pousser davantage. »

Mieux encore, la victoire majeure a donné à Saso la chance de rencontrer son idole Rory McIlroy à l’US Open masculin la semaine suivante.

Le swing fluide de Saso est remarquablement similaire à celui du quadruple champion majeur d’Irlande du Nord. Ce n’est pas un hasard.

« C’est vrai que j’ai essayé de copier son swing », a-t-elle dit en riant, révélant que le duo est resté en contact après s’être retrouvé aux Jeux olympiques de Tokyo.

« Je ne veux pas vraiment le déranger, je sais à quel point il est occupé. Mais chaque fois que j’ai des questions, il répond toujours et donne des conseils », a déclaré Saso.

« Un de mes rêves est de pouvoir jouer avec lui un jour. »

– ‘Très chaleureux’ –

Pine Needles, dans les dunes balayées par le vent de la Caroline du Nord, présentera un défi différent pour Saso, qui a remporté son premier majeur le long de la côte du Pacifique grâce à un birdie à genoux sur le troisième trou des séries éliminatoires.

Saso, qui a estimé que Pine Needles serait « un parcours très difficile » après s’y être entraîné ce mois-ci, n’avait même pas neuf ans lorsqu’elle a décidé de se lancer dans le golf – et a juré qu’elle gagnerait l’US Open.

« Mon père adorait regarder le golf. En 2010, nous regardions l’US Open lorsque Paula Creamer a gagné », se souvient-elle.

« Et j’ai dit à mon père: » Je veux gagner ce trophée « – à l’âge de huit ans et demi alors que je viens à peine de commencer à jouer au golf! » elle a ri.

« Mon père m’a dit : ‘Tu es sûr ? Je pense que tu devrais juste te concentrer sur d’autres choses parce que quand tu cherches quelque chose comme être un athlète professionnel, tu dois faire beaucoup de sacrifices.’

« Mais je n’ai pas compris tout ça, parce que j’étais si jeune. Alors je lui ai juste dit : ‘Je veux être golfeur professionnel’. »

Onze ans plus tard, un dimanche après-midi ensoleillé, Masakazu Saso était au bord du green pour voir la prédiction précoce de sa fille se réaliser.

« C’était très réconfortant parce que mon père était là, même si ma mère n’était pas là », a déclaré Saso.

« Je me sentais juste comme si j’étais très reconnaissant pour leur aide parce que sans ma famille, je ne serais pas là. »

dh/pst

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