Perte de capacité « insidieuse » : la lutte des forces de défense pour répondre aux urgences, grandes et petites


Avions cloués au sol, navires de guerre mis sous cocon. La Force de défense a averti à plusieurs reprises le gouvernement qu’elle avait du mal à répondre aux urgences, même à petite échelle. Mais, alors que les pays augmentent leurs dépenses de défense, il n’est pas clair que la Nouvelle-Zélande puisse résoudre ses problèmes avec des actifs de défense d’un milliard de dollars. Rapports de Thomas Manch.

Lorsque Kaboul, en Afghanistan, est tombée aux mains des talibans et a déclenché un effort de pont aérien de dernière minute pour évacuer le personnel et les alliés occidentaux, les forces de défense ont eu un sérieux problème.

Une perte de capacité « insidieuse ».

Seuls deux des cinq avions C130 Hercules de l’Air Force pouvaient être déployés – mais l’âge et les exigences d’entretien de ces avions vieux d’un demi-siècle signifiaient que cela était constamment remis en question. Il n’y avait pas d’avions Boeing pilotables, qui sont utilisés pour transporter du personnel et du fret.

Un Hercules de l'armée de l'air néo-zélandaise arrive en Europe, où il aide à l'expédition d'armes pour la lutte de l'Ukraine contre la Russie.

NZDF / Trucs

Un Hercules de l’armée de l’air néo-zélandaise arrive en Europe, où il aide à l’expédition d’armes pour la lutte de l’Ukraine contre la Russie.

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Il y avait des problèmes similaires avec la flotte navale : deux navires avaient été mis sous cocon en raison d’un manque de personnel spécialisé, et trois autres subissaient une maintenance importante.

Des centaines de soldats ont été enfermés pour garder des installations d’isolement gérées. Dans un délai d’un mois, il n’y aurait « aucune capacité de réserve » parmi le personnel de l’armée de l’air et de la marine, pour tout événement imprévu.

Le chef de la Défense, Kevin Short, au fil des mois, a averti le ministre de la Défense que la Force de défense faisait face à de graves lacunes. À un moment donné, il ne pouvait répondre qu’à de « petites émergences localisées », et même cela était remis en question chaque jour.

« Il y a un peu un accident de train qui se passe d’une certaine manière … il y a presque une quasi-obsolescence simultanée d’une gamme de capacités majeures », a déclaré le Dr Robert Ayson, professeur d’études stratégiques à l’Université Victoria.

La pénurie de ressources a été détaillée dans une série de briefings au ministre de la Défense Peeni Henare au troisième trimestre 2021, obtenus en vertu de la loi sur l’information officielle.

Le chef de la défense, Kevin Short, a «fortement plaidé» pour la fin du rôle des forces de défense dans les installations d'isolement gérées d'ici la mi-2022 afin «d'atténuer» les risques graves pour les capacités de défense.

ROBERT KITCHIN/Des trucs

Le chef de la défense, Kevin Short, a «fortement plaidé» pour la fin du rôle des forces de défense dans les installations d’isolement gérées d’ici la mi-2022 afin «d’atténuer» les risques graves pour les capacités de défense.

Et les problèmes – manque d’actifs en état de marche, avions vieillissants et introduction de nouveaux actifs gourmands en ressources – ont été aggravés par un nombre croissant de départs d’employés et les conséquences de «l’opération Protect», une mission de surveillance d’hôtel isolé de près de deux ans. .

La crise survient alors que l’allié de la défense de la Nouvelle-Zélande, l’Australie, les pays partenaires et d’autres puissances mondiales accélèrent leurs dépenses de défense face à la montée des tensions géopolitiques.

Selon une étude récente, publiée par l’Institut international de recherche sur la paix de Stockholm, les dépenses militaires dans le monde ont dépassé 2 113 milliards de dollars en 2011, un niveau record. Les États-Unis, la Chine, l’Inde, la Russie et le Royaume-Uni ont été les plus grands dépensiers.

La Nouvelle-Zélande a-t-elle besoin de sortir le chéquier ? Le gouvernement, bien avant le budget de ce mois-ci, a clairement indiqué qu’il ne le voulait pas.

Les anciens ministres de la Défense disent qu’il est nécessaire de combler les lacunes de la capacité militaire de la Nouvelle-Zélande – mais tous les observateurs militaires ne sont pas d’accord.

« Vous n’allez pas résoudre ces problèmes en obtenant simplement [Finance Minister] Grant Robertson de dire, ‘oh, voici un peu plus d’argent’ », a déclaré Ayson.

HMNZS Te Kaha, deuxième à partir de la droite des navires à l'arrière, en compagnie de navires du Royaume-Uni, des États-Unis, du Canada, des Pays-Bas et du Japon dans la mer des Philippines en 2021.

NZDF / Trucs

HMNZS Te Kaha, deuxième à partir de la droite des navires à l’arrière, en compagnie de navires du Royaume-Uni, des États-Unis, du Canada, des Pays-Bas et du Japon dans la mer des Philippines en 2021.

Une « confluence de problèmes »

Ayson a déclaré que la difficulté de la Force de défense provenait de deux facteurs : le vieillissement de l’équipement et la transition « substantielle » vers de nouveaux avions et navires.

«Ce que vous avez est vieux et parfois une partie ne pourra pas être disponible. Mais une partie de la disponibilité est également poussée vers la préparation de l’introduction de ces nouvelles plates-formes.

« Le message au gouvernement ici est que: en théorie, vous avez une gamme de ces choix à faire sur la façon dont vous pourriez répondre à un problème imprévu, mais en réalité … il y a de réelles limites. »

Un briefing à Henare en juillet 2021 a mis en évidence les « déficits prévus » dans la disponibilité des actifs.

Les deux Boeing de l’Air Force n’étaient pas disponibles, et les deux Hercules C130 en état de marche étaient dans un état tel que « un jour donné », un seul d’entre eux serait capable de voler.

L’un des trois avions de surveillance P-3K2 Orion qui opéraient devait se retirer dans quelques semaines.

Parmi les deux frégates ou navires de guerre de la Marine, le HMNZS Te Mana est resté au Canada pour un réaménagement, un processus qui a commencé en 2019 et, après des retards, devrait se terminer à la mi-2022.

Le HMNZS Te Kaha prévoyait un voyage de cinq mois en Asie pour participer à des exercices majeurs avec des pays partenaires.

Ayson a déclaré qu’avec la capacité de déployer le « cheval de bataille » Hercules en question et une seule frégate disponible, le gouvernement n’avait plus « qu’une petite gamme d’options déployables ».

Les problèmes de maintenance et de personnel ont encore exacerbé les inquiétudes. Le HMNZS Canterbury, un navire qui transporte du personnel et du fret, faisait l’objet d’un entretien majeur à Singapour et ne serait pas prêt à fonctionner avant la mi-décembre.

Un navire de plongée récemment acquis, le HMNZS Manawanui, a fait l’objet d’importants travaux d’entretien et d’« amélioration des capacités » jusqu’à la mi-novembre.

En raison d’un manque de personnel spécialisé, le HMNZS Otago, un patrouilleur hauturier, devait être « soigné et gardé » – ou mis sous cocon – jusqu’en février 2022. Un patrouilleur côtier, le HMNZS Hawea, était également indisponible jusqu’au 28 août. ; après cela, il pourrait commencer l’entraînement.

Le deuxième navire de patrouille offshore de la Marine, le HMNZS Wellington, livrait des vaccins Covid-19 à Tokelau et aux îles Cook.

« En bref, le NZDF n’a actuellement la capacité de répondre qu’aux petites urgences localisées, et cette capacité est remise en question quotidiennement », a déclaré Short, lors d’un briefing ultérieur en septembre sur l’impact de l’opération Protect.

Un avion de surveillance P3 Orion de l'Air Force.  Ces avions seront remplacés dans l'année à venir.

Martin de Ruyter / Trucs

Un avion de surveillance P3 Orion de l’Air Force. Ces avions seront remplacés dans l’année à venir.

Dans ce briefing, Short a informé le ministre que l’armée de l’air et la marine manquaient de « capacité de réserve » pour tout événement imprévu en raison du fardeau de l’isolement géré.

La seule raison pour laquelle la mission en Afghanistan avait été annulée était que les équipages de C130 Hercules étaient revenus deux semaines plus tôt d’un exercice d’entraînement, les qualifiant pour la mission.

Une réponse aux inondations sur la côte ouest à la mi-juillet, qui comprenait 25 soldats, cinq véhicules de transport de troupes et un hélicoptère NH90, était « crédible » mais « pas grande ». Cela s’est produit uniquement parce que les soldats étaient « fortuitement » disponibles entre les quarts de travail dans des installations d’isolement gérées, a déclaré Short.

Le personnel de l’armée de l’air était déjà aux États-Unis pour s’entraîner sur quatre nouveaux avions de surveillance P-8A Poseidon, qui devraient commencer à arriver en Nouvelle-Zélande en décembre 2022. Pour aider à cela, et l’arrivée de cinq C-130J Hercules à partir de 2024, l’Air Force allait devoir embaucher 70 employés de la société aérospatiale Airbus.

La perte de capacité était « insidieuse », a déclaré Short.

Short n’était pas disponible pour une interview pour cette histoire. Dans un communiqué, un porte-parole des Forces de défense a déclaré que la disponibilité des moyens de défense pourrait changer de « jour en jour ».

Les briefings de 2021 « reflétaient une époque où il y avait une confluence de problèmes entre plusieurs flottes non liées (navires et aéronefs), en particulier en termes de flottes de transport ».

Depuis lors, la marine avait déployé le HMNZS Wellington aux îles Salomon, ainsi qu’aux Tonga avec les HMNZS Canterbury et Aotearoa pour aider à la récupération après une explosion volcanique.

Les avions de transport de l’armée de l’air étaient également dans un état « moins fragile », a déclaré le porte-parole. Par exemple, les avions Hercules ont effectué 22 missions dans les îles du Pacifique au cours des six derniers mois. L’un est maintenant en Europe, aidant à transporter des fournitures pour aider l’Ukraine à lutter contre la Russie.

La question à un milliard de dollars

Le précédent gouvernement travailliste a augmenté les dépenses de défense ; 4,5 milliards de dollars pour des achats dont les nouveaux avions Poseidon et Hercules, qui remplaceront les Orions et Hercules vieillissants.

Mais l’enthousiasme pour continuer à dépenser, en particulier sur les actifs majeurs, semble s’être refroidi. Henare a promis tout au long de 2021 de redessiner le plan de capacité de défense du gouvernement, qui prévoyait des achats d’actifs majeurs pour les décennies à venir.

Le nouveau plan n’a pas encore été publié et le bureau de Henare n’a pas répondu à une question à ce sujet vendredi.

Henare a signalé que les achats importants seraient repoussés, mais pas nécessairement coupés. Au lieu de cela, l’accent serait mis sur les infrastructures nationales et sur la « reproduction » de la pandémie.

Le ministre de la Défense, Peeni Henare, a annoncé que les acquisitions majeures dans le domaine de la défense seraient repoussées.

ROBERT KITCHIN/Des trucs

Le ministre de la Défense, Peeni Henare, a annoncé que les acquisitions majeures dans le domaine de la défense seraient repoussées.

En mars, le ministère de la Défense a discrètement « différé » l’achat d’un navire de patrouille dans l’océan Austral, qui devrait coûter jusqu’à 600 millions de dollars et être livré d’ici 2027. La « pression émergente du personnel d’autres projets » a été citée parmi les raisons.

Ayson a déclaré que le report était le gouvernement disant: « Nous en avons déjà assez dans notre assiette ».

« Cela devient un problème plus sérieux »

Il a déclaré que les Forces de défense étaient confrontées à un problème hérité – les gouvernements précédents dirigés par les deux principaux partis reportant les dépenses de défense – et non à un problème budgétaire. L’argent n’a pas « automatiquement » fourni la capacité.

« Est-ce que cela va résoudre les problèmes de personnel ? Est-ce que cela va résoudre cette combinaison d’obsolescence et de nouvelles capacités ? »

Mais l’ancien ministre de la Défense, Ron Mark, qui a produit le dernier plan de capacités de défense du gouvernement, a déclaré « vous ne pouvez pas continuer à repousser les capacités » – comme le navire de patrouille de l’océan Austral.

«Le gouvernement sait très bien les problèmes auxquels sont actuellement confrontés les navires de patrouille offshore dans l’océan Austral, et que le problème a été exacerbé par le changement climatique.

«Tout le monde crie pour la défense quand il le veut, et ils croient simplement que vous pouvez créer des militaires formés, professionnels et actuels à partir de rien en un instant quand vous le voulez. Vous ne pouvez les créer que si vous y avez investi et que vous les avez créés des décennies à l’avance.

L'ancien ministre de la Défense Ron Mark sur la rampe ouverte d'un Hercules, au-dessus d'Auckland.  (photo d'archive)

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L’ancien ministre de la Défense Ron Mark sur la rampe ouverte d’un Hercules, au-dessus d’Auckland. (photo d’archive)

Le Dr Wayne Mapp, ministre de la Défense du gouvernement national de 2008, a déclaré qu’il était « irréaliste » de différer de futurs achats en raison des pressions actuelles.

« Nous n’avons tout simplement pas assez de capacité de réserve. Et cela devient un problème plus sérieux à mesure que le monde devient plus difficile.

Mark et Mapp pensent tous deux que le gouvernement doit atteindre un niveau de dépenses de défense de 2% du PIB – un niveau de référence auquel les pays de l’OTAN se sont engagés (la Nouvelle-Zélande ne fait pas partie de l’OTAN).

« Ce n’est pas comme si vous deviez l’augmenter à 2% demain … L’argent n’est pas dépensé instantanément, c’est une trajectoire », a déclaré Mapp.

Le gouvernement affirme que les dépenses de défense de la Nouvelle-Zélande ont atteint 1,54 % en 2020, après son investissement de 4,5 milliards de dollars.

Henare, s’exprimant en avril, a déclaré que l’idée d’atteindre 2% du PIB n’était « pas utile » en raison de la comparaison du PIB de la Nouvelle-Zélande avec celui d’autres pays.

« Nous continuons d’évaluer les questions de défense et de sécurité, qui ont certainement changé rapidement au cours des deux dernières années … et nous nous assurerons que nous pouvons aligner nos capacités de défense sur ces menaces particulières. »

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