‘Où nous emmenez-vous ? À qui?’ Une Canadienne retenue captive en Afrique du Nord pendant 450 jours détaille pour la première fois son épreuve déchirante

https://www.thestar.com/news/canada/2021/09/19/a-canadian-woman-captured-in-north-africa-details-her-450-day-ordeal-it-became-clear-these-were-no-petty-thieves.html

La Canadienne Edith Blais et son ami italien, Luca Tacchetto, ont été capturés lors d’un road trip en Afrique de l’Ouest en 2018, conduits vers le nord et retenus captifs par des militants islamistes. Dans cet extrait de « Le poids du sable : mes 450 jours pris en otage dans le Sahara », elle écrit sur les jours qui ont suivi une embuscade.

Le poids du sable est sorti le 21 septembre.

Le petit patron faisait les cent pas, son téléphone collé à son oreille. Quelqu’un lui donnait des ordres pour notre voyage. L’Italien et le Canadien avaient été capturés, et maintenant les choses commençaient à se produire. Le traducteur ne venait pas avec nous. Il nous a expliqué avant notre départ que nous allions rencontrer leur chef, qu’il ne faudrait pas plus de trois jours pour y arriver – le premier des nombreux mensonges qu’on nous dirait.

Il a dit qu’ils étaient des moudjahidines, des soldats combattant dans le chemin d’Allah. Nous étions censés les aider dans leur mission. À l’époque, nous n’avons pas bien saisi ce qu’il nous disait. Nous pensions avoir été kidnappés par une bande de bandits de second ordre qui envisageaient de nous conduire chez leur chef. Peut-être qu’il voulait voler le peu d’argent que nous avions sur nos comptes bancaires ? Nous espérions juste qu’il ne s’en prendrait pas à nos familles.

Trois motos étaient alignées. Pendant ce temps, les membres du groupe ramassaient des choses pour nous : de la nourriture qu’ils avaient trouvée dans le coffre, une marmite, notre réchaud de camping et notre tente. Luca a essayé de faire signe que mes lentilles de contact et ma solution de nettoyage étaient dans la voiture, mais ils n’ont jamais réussi à comprendre ce qu’il leur disait. Je n’avais pas de lunettes, ce qui aurait été beaucoup plus simple à expliquer. En tout cas, à ce moment-là, mes contacts étaient le cadet de mes soucis.

Ils nous ont donné des vêtements typiques de la région, des hauts amples qui nous descendaient jusqu’aux genoux et des pantalons en coton uni, mais ils devaient être extra-larges et nous devions les attacher autour de la taille avec de la ficelle. Les hauts et les pantalons étaient assortis : le mien était violet et celui de Luca bleu marine. Ils nous ont remis de longs turbans que nous devions enrouler autour de nos têtes et de nos visages, puis des lunettes de soleil, des gants et de gros manteaux.

Nous allions fondre dans ces tenues sous la chaleur de 120 F. Enfin, quand aucune tache de peau blanche n’était visible, nous étions prêts à partir. Nous avons dû traverser le parc national du W pour arriver au premier camp peul.

La route était accidentée et les trois motos étaient constamment prises dans les traces des éléphants, s’accrochant dans les larges creux de leurs pas. Le sol était mou et humide et nous nous enfoncions un peu partout. Nos ravisseurs ne semblaient plus si professionnels maintenant ; sous leurs turbans, leurs visages paraissaient très jeunes. Mais derrière ces enfants, il devait y avoir un commandement fort et bien organisé, et les jeunes hommes nous ont conduits avec diligence vers leur chef.

Une illustration de carte par Edith Blais, créée après son retour à la maison, peinte dans le cadre de son rétablissement.

Alors que nous traversions le parc, un événement à couper le souffle s’est déroulé devant nous. Le cercle de la vie et les lois de la nature, qui peuvent sembler cruelles, faisaient leur chose. Un gros chat filait à la vitesse de l’éclair, pourchassant une gazelle qui sprintait juste devant. La chasse était terrifiante : on pouvait voir les pattes des deux animaux s’étirer héroïquement, gracieusement, brouillées avec la vitesse. L’un courait pour sa vie, tandis que l’autre suivait le déjeuner. Le cœur serré, je m’enracinais tranquillement pour la gazelle – pour la victime, pas pour le bourreau.

À cet instant, je devinais ce que la pauvre gazelle avait dû traverser – épuisée, mais poussée par le désir de survivre. La poursuite s’est étendue bien au-delà de nous, et je n’ai jamais su comment l’histoire s’était terminée. Je ne sais toujours pas qui a gagné la course.

La deuxième nuit, la nuit tomba avant que nous ayons pu atteindre le premier camp. L’un des moudjahidines s’est arrêté et a tiré en l’air, l’un de leurs nombreux moyens de communication. Ils écoutaient, espérant une réponse du camp. Luca et moi avons écouté aussi. Mais il n’y avait rien, seulement le bruit des éléphants, bien que nous ne puissions pas les voir. Nous étions encore loin du camp ; nous avons dû nous installer ici.

Cette nuit-là, j’ai été réveillé en sursaut par des coups de feu au loin — tirs de mitrailleuses, explosions, grenades ! Luca était réveillé aussi. — Des bruits de guerre, murmurai-je. Il fronça les sourcils.

« Tu as raison. Si c’est du camp, je suis content que nous ne soyons pas là. Il s’assit à mi-chemin. « Ecoutez! Les ravisseurs prient.

J’ai écouté. Leurs voix tremblaient ; Ils avaient peur. Nous étions à l’intérieur de la tente et ne pouvions pas voir ce qui se passait. Luca jeta un coup d’œil à l’extérieur avant de revenir à mes côtés. « Je ne vois rien », dit-il en me caressant un peu le visage pour me rassurer. Tout était hors de notre contrôle; nous étions à la merci des hommes. Une fusillade avait éclaté quelque part à proximité et nous ne pouvions rien y faire. Je me suis blotti un peu plus près de Luca. Les combats se sont finalement arrêtés et je me suis rendormie.

Le lendemain matin, Luca quitta la tente et se dirigea vers le petit patron. Signant pour se faire comprendre, il évoqua les bruits que nous avions entendus pendant la nuit, et tenta d’expliquer que nous ne voulions pas aller plus loin.

Le petit patron composa un numéro sur son téléphone et le tendit à Luca. Le traducteur a répondu. Ce n’était rien, dit-il calmement à Luca, juste l’armée malienne ; c’était fini maintenant. Il fallait continuer. Luca raccrocha et rendit le téléphone au petit patron avant de se tourner vers moi. Pour le moment, dit-il, il valait mieux suivre nos ravisseurs, mais à la première occasion, nous essaierions de nous échapper. J’ai hoché la tête en signe d’accord.

Une illustration que Blais a faite après son retour au Canada. "C'est incroyable comme le temps peut s'allonger au point de devenir insupportable quand on ne peut pas bouger.  Je me sentais pris au piège, comme si j'étais dans un sablier trop étroit en surchauffe sous le soleil de plomb."

Nous sommes arrivés au camp en fin de matinée. On nous a offert de l’eau pour nous laver et du riz avec du mouton. J’étais végétarienne depuis plus de cinq ans. Beaucoup de choses allaient changer après quelques mois de captivité, et la malnutrition allait changer mes principes, mais ce jour-là, je m’accrochais toujours à mon végétarisme.

Le petit patron a salué ses acolytes, qui s’apprêtaient à rentrer dans leur camp. Nous ne le savions pas encore, mais notre randonnée épique à moto avec les Peuls durerait environ 20 jours – pas trois, comme on nous l’avait dit. L’équipe changeait à chaque nouveau camp, selon la région. Seul le petit patron resterait avec nous tout au long du voyage.

Après la première semaine sur la route, les choses avaient changé. Il y avait plus de motos ; les équipes semblaient faire équipe et ne partaient jamais. Tous les hommes allaient rencontrer le chef, nous avait-on dit. À la fin du voyage, notre caravane comptait environ 15 motos. Trente hommes et une femme : moi.

Comme j’étais habillé et enturbanné comme un homme pour ne pas être remarqué, les nouveaux venus dans le groupe m’ont salué – les hommes peuls se saluent, mais pas les femmes. Il y avait toujours un moment de malaise quand ils se rendaient compte que j’étais une femme, car il est interdit aux musulmans stricts de regarder la femme d’un autre homme. Cela leur a fait vivre des moments embarrassants, mais pour moi cela les a rendus plus humains : ces rencontres m’ont montré qu’eux aussi étaient vulnérables, que même moi, j’avais la capacité de les perturber.

Nous roulions depuis trois jours et Luca s’impatientait. « Ils n’arrêtent pas de nous mentir, ils disent que nous allons rencontrer le chef, mais où est-il ? Il n’aimait pas qu’on lui mente et il voulait savoir ce qui se passait. Il a décidé d’enquêter.

L’un des hommes du nouveau groupe qui s’occupait de nous comprenait quelques mots de français. Luca s’approcha de lui. « J’en ai eu assez! Vous dites que nous sommes sur le point d’arriver où que nous allions, mais nous n’arrivons jamais nulle part ! Où nous emmenez-vous ?

Luca était tellement bouleversé qu’il a même osé admonester le gars. « Regarde-moi quand je te parle ! » « Je ne comprends pas, je ne comprends pas le français, marmonna l’homme en regardant le sol. Il essayait d’éviter la discussion, mais cela semblait alors inévitable.

« Oui, vous comprenez ! Vous pensez tous que vous êtes fort avec vos AK-47 mais vous ne me regardez même pas dans les yeux. Je te préviens, on ne bouge pas tant que tu ne nous dis pas la vérité. Où nous emmenez-vous ? À qui? »

Edith Blais de Québec et Luca Tacchetto d'Italie.  Les ravisseurs les ont d'abord maintenus ensemble mais les ont finalement séparés pendant une longue période.

Le petit patron regarda la discussion se dérouler, intéressé. Il ne comprenait pas le français, mais il savait interpréter les gestes et les expressions de quelqu’un qui ne voulait plus suivre.

Le petit patron resta calme ; cela semblait être sa nature. Il a remis son téléphone à Luca et nous avons encore une fois entendu la voix du traducteur. Le traducteur et Luca ont parlé pendant un moment, mais cela n’a abouti à rien. Le traducteur lui a dit de suivre le groupe tranquillement, que nous arriverions à destination plus tard dans la journée. Luca a finalement abandonné et nous avons dû reprendre les vélos.

Quelques heures plus tard, je devenais de plus en plus nerveux et cherchais désespérément une issue. J’étais sur la moto de tête avec le guide, et Luca voyageait avec le petit patron au milieu du groupe. Les hommes armés ferment la marche. Malheureusement pour moi, le guide était un peu une nouille : pas de muscle, juste un long spaghetti trop cuit. L’activité physique ne fait pas partie de la culture peule. A la maison, ils préfèrent boire du thé et discuter autour du feu.

Pour une raison quelconque, mon chauffeur était plus pressé que les autres. Nous filions à toute allure sur le sable, loin devant le peloton. Mais à une vitesse aussi élevée, il faut un peu de muscle pour diriger une moto qui dérape constamment dans le sable. Peu importe combien je redressais le guidon et tenais les bras de l’homme lorsque je sentais le vélo déraper, je ne pouvais pas toujours redresser la machine.

En fait, nous nous sommes écrasés trois fois en à peine quelques heures. La troisième fois qu’il a perdu le contrôle, c’était spectaculaire : on a percuté le cul d’un âne, qui s’est mis à braire, et on a atterri dans le sable, la moto au-dessus de nous, des fous. Luca est descendu de la moto du petit patron et a couru vers moi.

« Edith, ça va ? Es-tu blessé? »

Ma patience avait aussi ses limites. Je ne voulais plus rouler avec l’homme aux spaghettis, dis-je. Luca, qui était aussi agacé que moi, a fait comprendre au petit patron qu’il n’y avait aucune chance que je continue à rouler en tête. Toujours aussi placide, le petit patron a réorganisé la caravane et m’a placé à l’arrière avec l’un des hommes armés. Je ne suis plus retombé de vélo après ça.

Notre deuxième jour sur le vélo, j’avais dû retirer mes lentilles de contact car mes yeux étaient pleins de sable. Ce n’était pas une décision facile à prendre ; ma vue est mauvaise et je savais que je ne pourrais pas voir grand-chose. Sans mes lentilles, je me sentais plus vulnérable, mais garder mes yeux en bonne santé était plus important.

Ma vision était floue et je ne pouvais pas voir les branches venir, alors elles m’ont fouetté le visage. Parfois, je pouvais réagir rapidement lorsque je voyais mon chauffeur se baisser, mais la plupart du temps, nous devions nous arrêter et remettre mon écharpe après qu’elle se soit prise dans les arbres et se soit déroulée.

Le troisième jour, nous nous sommes arrêtés à midi pour la prière du Dhuhr et le déjeuner. J’ai vu notre chance. « Nous devons nous enfuir, dis-je à Luca, sinon c’est fini. Maintenant ou jamais. »

Le pauvre Luca ne savait pas quoi faire. Il ne voulait pas nous mettre en danger, mais en même temps il voyait que les murs se refermaient. Il décida de parler au garçon qui comprenait un peu le français. Ils ont parlé pendant un moment et les hommes ont commencé à s’énerver. Finalement, Luca est revenu vers moi. En hésitant, il annonça que notre voyage se terminerait au Sahara.

« Vous savez, l’endroit où nous ne sommes pas censés aller. Au nord du Mali. Nous savions que le nord du Mali était une zone rouge depuis les soulèvements touaregs contre l’État malien en 2012 et 2013. Luca semblait déprimé.

« J’ai essayé de les convaincre de nous laisser partir, de leur dire que nous n’irions pas dans le Sahara avec eux, mais évidemment nous n’avons rien à dire sur tout cela. »

C’est là, le troisième jour, que nous avons vraiment compris dans quoi nous étions tombés. Nous n’étions pas rattrapés par une bande de petits voleurs, nous étions dans les griffes d’une organisation majeure qui demanderait à nos gouvernements de payer des rançons pour notre libération, ou de nous utiliser dans un échange de prisonniers.

Adapté avec l’autorisation de l’éditeur du livre « Le poids du sable : mes 450 jours pris en otage dans le Sahara » écrit par Edith Blais, traduit par Katia Grubisic, et publié par Greystone Books en septembre 2021. Publié à l’origine en français sous le titre « Le Sablier », aux Éditions de L’Homme. Disponible partout où les livres sont vendus.





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