notes de la Bone Valley – Knox County VillageSoup


J’écris de Floride; une station près d’Orlando pour être plus précis. Oui, c’est votre cadre de vacances typique en Floride, et la pensée de cela semble si stéréotypée que cela me fait grincer des dents. J’aime la Floride, mais je ne suis pas vraiment une personne de villégiature. Je suis allé à l’université ici et j’y suis même resté pendant la majeure partie de l’été une fois ou deux, mais je ne suis jamais allé à Walt Disney World. De nombreux Floridiens sont complètement éloignés de la Floride stéréotypée à laquelle nous pensons, et la plupart des gens ne réalisent pas l’incroyable diversité naturelle qui existe ici. DeLand, la ville où se trouve l’Université Stetson, a un centre-ville historique pas si différent de Camden et la région environnante a des sources naturelles, des lamantins, des fermes équestres et beaucoup d’agriculture.

Mais cette fois, nous sommes ici strictement en vacances, et je suis un peu mal à l’aise à ce sujet. C’est une de ces stations familiales qui possède également un parc aquatique et des restaurants. Il y a même une rivière paresseuse, qui n’est pas du tout une rivière. C’est une pièce d’eau entièrement en béton qui crée un habitat impropre à tout animal autre que l’homme. C’est vraiment juste une piscine qui vous envoie autour et autour dans un système fermé qui imite la forme d’une rivière sinueuse. Nous sommes ici avec des amis incroyables; les enfants s’amusent et nous intégrons des cours de nature là où nous le pouvons. Ils avaient besoin d’une pause de tout le sérieux, cependant, avec la mort de ma mère qui pèse toujours lourd. Donc, je suis en paix avec le fait que c’est une rivière paresseuse et non une vraie qui coule ce soir.

Je suis le genre de personne qui n’est pas toujours douée pour se détendre de la manière habituelle. Je viens dans des endroits comme celui-ci et je finis par poser des questions sur la stratégie de gestion des eaux pluviales ou me demander ce que le processus d’examen du plan du site du conseil d’aménagement a pu impliquer lors de la construction de l’hôtel. Je demande aux membres de la famille s’ils ont remarqué le joli design de la benne à ordures couverte et du système de drainage avancé sur le chemin de la piscine et je pense constamment à essayer de repérer un alligator. Les panneaux près des bassins de rétention des eaux pluviales avertissent de ne pas s’approcher trop près de «l’habitat faunique» et je ris un peu, car tout l’endroit se trouve au-dessus de zones humides autrefois importantes. La dernière fois que nous étions en Floride, j’ai fait écouter à mes enfants trois heures d’histoire sur les Everglades chaque fois que nous étions dans la voiture faisant des allers-retours entre Fort Lauderdale et Fort Myers. Je recommande fortement « Draining the Swamp: The War on the Everglades ».

Cette fois, principalement contenue dans les limites du site de villégiature lui-même, je commençais à m’agiter et j’ai commencé à regarder les images de Google Earth et les cartes topographiques historiques de l’USGS de Winter Garden. J’aime la cartographie des bassins versants de la même manière que certaines personnes aiment les puzzles, et j’étais curieux de savoir quel type de transformation radicale avait pu ou non arriver au paysage afin de faire place à la station balnéaire et à sa rivière paresseuse. Et c’est là que je me suis souvenu que nous étions juste à la lisière du pays des phosphates, la Vallée des Os comme ils l’appellent.

Il y a quelques années, je suis tombé par hasard sur la question des mines de phosphate. Bien que je sois à peu près sûr d’avoir été introduit à l’université pendant un cours de sciences de l’environnement, ce qui m’a vraiment attiré, c’est le lien avec un petit projet de recherche que j’ai fait sur la qualité de l’eau dans les systèmes publics d’eau potable du Maine. J’avais commencé à lire des rapports sur la qualité de l’eau de partout dans l’État, notant la variation des produits chimiques présents dans ce que nous buvons (il y en a plus que vous ne pouvez l’imaginer ; à la fois ceux qui sont considérés comme des contaminants et ceux qui sont ajoutés exprès). Je suis sûr qu’il y a beaucoup de livres à écrire sur le sujet, mais l’un de ces produits chimiques a une origine particulière qui m’a surpris. Il relie Midcoast Maine au centre de la Floride d’une manière qui va beaucoup plus loin que les snowbirds et Spring Break, et plus vous creusez profondément, plus vous en trouvez.

Comme de nombreux autres systèmes publics d’eau potable à travers le pays, nous ajoutons du fluorure à l’eau comme méthode recommandée par le CDC pour réduire le risque de caries. Les électeurs l’ont approuvé Camden en 1969, après l’avoir rejeté deux fois auparavant, et la pratique se poursuivra à moins que les électeurs des villes formant notre district d’eau demandent à la Maine Water Company de mettre fin à la pratique. L’additif le plus couramment utilisé aux États-Unis pour atteindre des niveaux élevés de fluorure est l’acide fluorosilicique et la grande majorité de celui-ci provient du centre de la Floride, qui abrite Mosaic, le plus grand producteur mondial de produits fertilisants dérivés du phosphate.

Le phosphate est essentiel à l’existence de toute vie, et les plantes ne peuvent pas pousser sans un approvisionnement régulier. L’augmentation des niveaux de phosphore dans le sol augmente considérablement les rendements des cultures, mais l’amener là où il doit aller peut être délicat. Dans les systèmes naturels, les matières végétales et animales en décomposition sont recyclées dans le sol. L’épandage de fumier est un moyen courant pour les agriculteurs d’ajouter du phosphore dans leurs sols et le système a persisté de manière durable pendant des millénaires. Cependant, à mesure que la population mondiale augmentait, la production alimentaire ne pouvait pas suivre et de nouvelles sources de phosphore devaient être trouvées dans des endroits éloignés. Finalement, nous avons découvert que les gisements de roches phosphatées, riches en fossiles préhistoriques, constituaient également une source appropriée de phosphore pouvant être transformé en engrais facilement absorbable. Cela a transformé ce qui était possible pour les agriculteurs modernes. Pour Mosaic, dont la mission est « d’aider le monde à cultiver la nourriture dont il a besoin », cela signifie extraire à ciel ouvert des gisements de phosphate et les dynamiter avec de l’acide sulfurique pour produire des granulés d’engrais au phosphate diammonique.

La grue et la drague au bord de l’une des mines de phosphate de Mosaic avec la voiture de location de l’auteur au premier plan.

Alors, à quoi ressemble l’extraction de phosphate et pourquoi tant de Floridiens sont-ils concernés ? Effectuez simplement un zoom avant sur Google Earth ou regardez d’un avion la prochaine fois que vous survolerez le centre de la Floride. Le processus est incroyablement percutant et consiste à enlever environ 40 pieds de ce que les mineurs appellent les morts-terrains (zones humides, orangeraies, forêts, champs de bétail, etc.) afin d’obtenir le mélange de phosphate, de sable et d’argile en dessous. Le mélange est ensuite placé dans des fosses où l’eau douce des aquifères est pompée à partir de canons à haute pression pour former une boue qui peut être pompée à travers des tuyaux vers une usine de bénédiction, puis vers une usine de traitement. L’un des sous-produits du traitement est le produit chimique que j’ai déjà mentionné.

Un autre des sous-produits est le phosphogypse, la substance de sable blanc qui forme ce que la Floride a de plus proche des montagnes. Il y a environ cinq tonnes de phosphogypse produites pour chaque tonne de produit d’acide phosphorique produit. Il contient une petite quantité de radioactivité due au radium qui se produit naturellement dans la roche phosphatée de Floride, et pour cette raison, l’Agence américaine de protection de l’environnement a déclaré qu’il ne pouvait pas être utilisé dans la construction de routes ou à d’autres fins. La majorité des 30 millions de tonnes produites chaque année en Floride est stockée en piles. L’un d’eux a récemment fait la une des journaux nationaux lorsqu’il a commencé à tomber en panne et a menacé d’inonder les communautés adjacentes avec des millions de gallons d’eau de traitement hautement acide stockée au-dessus. Pour éviter cette catastrophe potentielle, l’étang a été déversé dans la baie de Tampa, entraînant l’une des plus grandes mortalités de poissons de mémoire récente.

Sans l’utilisation d’engrais phosphatés, on estime que la production alimentaire mondiale serait plafonnée à environ 40 % de moins qu’elle ne l’est aujourd’hui. Bien que cela soit sujet à débat lorsque l’on considère certaines des inefficacités des tendances mondiales telles que la culture du soja et du maïs pour l’alimentation animale plutôt que pour la consommation humaine directe, il n’en reste pas moins que la dépendance à l’égard des engrais phosphatés ne disparaîtra pas de si tôt. Le Wall Street Journal rapporte que dans la première partie de 2022, le prix de l’engrais est si élevé qu’il met les agriculteurs des pays en développement en crise.

La Floride fournit actuellement environ 75 % de l’approvisionnement national en engrais phosphatés et environ 25 % de l’approvisionnement mondial. Les États-Unis produisent le plus de phosphate au monde. Le Maroc et la Chine se classent respectivement deuxième et troisième. Malheureusement, au rythme actuel, il semble que de nombreux pays, y compris les États-Unis, pourraient manquer de leur approvisionnement domestique au cours de la prochaine génération, la majorité des réserves mondiales étant située dans des endroits instables comme le Sahara occidental occupé par le Maroc. Là, le phosphate traverse un territoire contesté sur le plus grand tapis roulant du monde et protégé par un nombre incalculable de mines terrestres. Cette année, le stock de sel de la ville provient également en partie des mines marocaines.

Je n’ai pas beaucoup d’intérêt à entrer dans un débat sur la fluoration de l’eau et ses avantages pour la santé publique. L’impact de l’ajout de ce produit chimique, à très petites doses, à notre approvisionnement en eau est probablement très faible, mais l’impact de l’industrie plus large dont il provient est de la taille d’un mammouth. Le phosphate est une ressource non renouvelable, et l’économie mondiale (et peut-être toute population humaine de cette taille) en est totalement dépendante. J’ai décidé de prendre une journée pour quitter la station balnéaire et sa « rivière paresseuse » pour la vallée des Bones et la rivière de la Paix. Je voulais voir par moi-même à la fois l’exploitation minière et les ressources naturelles critiques dont de nombreux Floridiens craignent qu’elles ne se dégradent davantage.

Mon premier arrêt a été le Mosaic Peace River Park sur le site d’une ancienne mine de phosphate. Il était clair qu’une partie de la signalisation et de la présentation était conçue pour persuader le visiteur qu’il est tout à fait possible d’extraire du phosphate puis de redonner à la zone un écosystème naturel fonctionnel, mais la signalisation n’était pas entièrement trompeuse. Une chose qui a été immédiatement remarquée était que toute la signalisation comportant le logo Mosaic était maintenue et lisible alors que la plupart des signalisations éducatives sur l’impact humain, l’extraction des ressources et les plaines inondables ne l’étaient pas. La rivière de la Paix s’étend sur 106 miles à travers le sud-ouest de la Floride et fournit de l’eau potable à un grand nombre de résidents de la Floride ainsi qu’un habitat essentiel à de nombreuses espèces menacées. Un panneau à l’entrée du parc commémore la source de Kissengen qui déversait autrefois environ 20 millions de gallons d’eau par jour dans la rivière de la Paix avant que l’extraction des eaux souterraines de l’industrie du phosphate ne l’assèche. Le parc vaut bien le détour avec sa promenade surélevée qui vous permet de serpenter à travers une zone humide boisée de cyprès sur votre chemin vers trois points de vue différents sur la rivière de la Paix. Vous pouvez également monter une colline que je suppose être une ancienne version d’une pile de gypse. Du sommet, vous pouvez voir au loin d’autres empilements ressemblant à des plateaux enneigés que vous pourriez voir ailleurs.

Le parc Peace River est très agréable, mais je ne suis pas sûr d’avoir été convaincu que vous pouvez simplement remettre les choses comme elles étaient après l’exploitation à ciel ouvert. Google « People for protect Peace River » pour en savoir plus. La prochaine fois que vous achèterez un sac d’engrais ou que vous vous moquerez de l’idée d’utiliser les boues de la station d’épuration locale comme engrais, rappelez-vous que le phosphore est une denrée précieuse et qu’il doit venir de quelque part. Je ne suis pas sûr que la fermeture de l’extraction de phosphate en Floride améliorerait quoi que ce soit, mais il semble clair que nous devons tous réfléchir davantage aux éléments essentiels de la vie et à leur origine. Même la rivière paresseuse doit puiser son eau quelque part et bien que la contrôler soit beaucoup plus facile que de traiter avec une vraie rivière, nous ne pouvons généralement pas contrôler un aspect d’un processus naturel sans en influencer un autre. La plupart du temps, qu’il s’agisse des produits chimiques que nous mettons dans notre eau potable ou de ceux que nous répandons dans nos jardins, un examen plus approfondi semble brouiller les enjeux plutôt que de les clarifier.

Alison McKellar est résidente de Camden et membre du conseil d’administration. Ses opinions sont les siennes et ne reflètent pas celles du Select Board ou la position éditoriale du Camden Herald. Nous accueillons les lettres et les colonnes d’invités reflétant d’autres points de vue via editor@villagesoup.com.

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