Nevada Northern est un musée ferroviaire pas comme les autres

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Un bénévole du Nevada Northern Railway Museum inspecte une locomotive en février.  Le site possède des archives remarquablement complètes et propose des balades le long du même itinéraire que le minerai de cuivre a emprunté il y a un siècle.  (Photos de Justin Franz pour le Washington Post)
Un bénévole du Nevada Northern Railway Museum inspecte une locomotive en février. Le site possède des archives remarquablement complètes et propose des balades le long du même itinéraire que le minerai de cuivre a emprunté il y a un siècle. (Photos de Justin Franz pour le Washington Post)

L’une des choses que Mark Bassett a remarquées lors de sa première visite au Musée du chemin de fer du nord du Nevada il y a environ 25 ans, il n’y avait pas de panneaux d’avertissement, de vitrines et de cordes de velours protégeant les artefacts.

« Il n’y avait aucun panneau indiquant ‘N’y allez pas’ ou ‘Ne touchez pas à ça’ », a déclaré Bassett, alors juste un visiteur mais maintenant président et directeur exécutif du chemin de fer. “C’était très inhabituel pour un musée .”

C’est parce que le Nevada Northern Railway Museum n’est pas un musée typique. William Withuhn, l’ancien conservateur des transports du Smithsonian, a qualifié le complexe muséal de l’un des sites ferroviaires historiques « les plus complets, les plus authentiques et les mieux entretenus » en Amérique du Nord. Répartis sur 56 acres à la périphérie d’Ely, dans le Nevada, se trouvent plus de 100 wagons historiques, 58 bâtiments et structures, trois locomotives à vapeur restaurées, un chat célèbre sur Internet et d’innombrables artefacts qui contribuent à la désignation du site comme site historique national. Point de repère. C’est l’un des rares chemins de fer historiques du pays à atteindre un statut aussi distingué.

Des voies ferrées ont été posées pour la première fois dans cette partie isolée du désert du Nevada – située à environ quatre heures au nord de Las Vegas et à 3 heures et demie au sud-ouest de Salt Lake City – il y a environ 116 ans, peu de temps après la découverte de cuivre dans les montagnes qui entourent Ely. À l’époque, les besoins en cuivre du pays étaient en plein essor alors que les lignes électriques et téléphoniques se répandaient à travers le pays. L’économie d’Ely a également explosé et un chemin de fer a été construit à partir des mines juste au sud de là vers le nord jusqu’à McGill, où le minerai de cuivre brut a été traité, puis jusqu’à Cobre et Shafter, où le produit fini a été remis à d’énormes chemins de fer transcontinentaux pour expédition vers marché.

Dans les années 1910 et 1920, des dizaines de trains traversaient Ely 24 heures sur 24, acheminant le minerai brut à la fonderie de McGill. Le chemin de fer exploitait également des trains de voyageurs pour emmener les mineurs au travail et les enfants à l’école. Un train, le Steptoe Valley Flyer, circulait jusqu’à Cobre, où les passagers pouvaient être transférés dans un train principal à destination des grandes villes à l’est et à l’ouest.

Les trains de voyageurs ont cessé de fonctionner en 1941 après l’ouverture de meilleures routes dans la région, mais le régulateur gouvernemental qui supervisait le chemin de fer l’a obligé à garder un train de voyageurs – locomotive à vapeur et tout – juste au cas où ces automobiles à la pointe de la technologie ne fonctionneraient pas. Cette décision aurait un grand effet sur la communauté quelques décennies plus tard.

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Le transport du cuivre a occupé le chemin de fer jusque vers les années 1980, lorsque la demande a diminué et que les mines ont fermé. Presque du jour au lendemain, le chemin de fer n’avait rien à transporter, alors son propriétaire, la Kennecott Copper Corporation, l’a fermé en juin 1983. La petite gare de triage animée d’Ely, qui bourdonnait du bruit des trains qui allaient et venaient jour et nuit pendant environ 77 ans, se tut. La fermeture de la mine et du chemin de fer a causé des problèmes à la ville.

« La ville avait été débranchée et ils avaient peur, car si vous regardez l’histoire du Nevada, vous verrez beaucoup de villes qui sont mortes lorsque la mine a fermé », a déclaré Bassett. « Les habitants d’Ely savaient que s’ils ne faisaient rien, la ville pourrait s’assécher et s’envoler dans le désert. »

Bien qu’il n’y ait aucun moyen pour la ville de rouvrir la mine, certains membres de la communauté pensaient que la réouverture du chemin de fer et l’exploitation de trains d’excursion pourraient aider à attirer les touristes. Ils ont approché Kennecott pour faire don de voies, de locomotives et de wagons. Au lieu de cela, l’entreprise a presque tout donné à la ville, y compris cet ancien train de voyageurs qui avait été entreposé en 1941. En mai 1987, le Nevada Northern Railway Museum a ouvert ses portes, avec la locomotive n ° 40 – une locomotive à vapeur 4-6-0. construit en 1910 pour les trains de voyageurs – ouvrant la voie.

Au départ, les bénévoles du musée s’intéressaient principalement à la conduite de train excursions pour les habitants et les touristes. Mais au fil des années, ils ont réalisé que Kennecott leur avait donné quelque chose d’assez spécial. En partie à cause de l’éloignement de la région, une grande partie du chemin de fer et de ses installations n’a jamais été modernisée. Lorsque les mises à jour sont arrivées, comme lorsque les locomotives diesel modernes sont arrivées dans les années 1950, l’ancien équipement a simplement été écarté au lieu d’être mis au rebut.

Les employés du Nevada Northern étaient également des rats de meute. Outre l’équipement ferroviaire, le Nevada Northern possède ce qu’il considère comme l’une des collections de documents d’entreprise les plus importantes et les plus intactes du pays, avec des documents remontant à la construction en 1905 et 1906. « Ils n’ont rien jeté, », a déclaré l’archiviste et chef de train Con Trumbull, l’homme chargé de trier les artefacts du musée. « Lorsque vous êtes ici, vous entrez vraiment dans une distorsion temporelle et vous pouvez voir à quoi ressemblait un chemin de fer dans les années 1920 et 1930. »

Pour maintenir cette qualité de « déformation temporelle », l’organisation ne ferme pas les expositions ni ne met en place de panneaux « À interdire » ; les visiteurs peuvent se promener sur le terrain à leur guise et observer de près les ouvriers qui entretiennent les locomotives à vapeur d’époque. Cet accès inhabituel est ce que Bassett aimait à propos de l’endroit lors de sa première visite à la fin des années 1990 et pourquoi il est rapidement revenu en tant que bénévole. En 2002, il est devenu directeur général et président du chemin de fer.

Bassett a déclaré que maintenir ce type d’accès sans entrave est parfois difficile, mais c’est quelque chose qu’il croit important. Une fois que les visiteurs arrivent au musée – après avoir acheté un billet au dépôt – ils reçoivent des rappels de sécurité constants : se tenir à au moins six pieds de l’équipement en mouvement, ne pas grimper sur quoi que ce soit et être conscient de leur environnement. Le message est même intégré au logo du chemin de fer.

Qui a besoin d’un musée ferroviaire? Vous pouvez monter vous-même sur ces rails datant d’environ 1870.

L’un des points forts de toute visite dans le Nevada du Nord, cependant, est le trajet en train. La plupart des week-ends de mars à décembre, et tous les jours du printemps à l’automne, les visiteurs peuvent faire un tour à travers Robinson Canyon, le long de la même route que le minerai de cuivre a emprunté il y a environ un siècle. Des locomotives à vapeur d’époque propulsent le train, offrant aux visiteurs une expérience enfumée mais inoubliable.

Certains vendredis soirs de mai à septembre, le chemin de fer fait circuler un train dans le désert où il est rencontré par un garde forestier avec des télescopes à proximité. Parc national du Grand Bassinconnu pour avoir certains des cieux les plus sombres du Lower 48. Les excursions se vendent régulièrement un an à l’avance.

Le chemin de fer emploie environ 20 personnes et de nombreux bénévoles, qui gèrent et entretiennent les trains, écrivent des subventions, archivent et plus encore. Cependant, la personnalité la plus célèbre sur place est un chat nommé Dirt. Né à l’intérieur de l’atelier de locomotives en 2008, le chat orange et blanc a été adopté par les ouvriers et passe ses journées à explorer le complexe et à accueillir les visiteurs. Il s’est également constitué une audience considérable sur les réseaux sociaux. Un regard sur Dirt et la raison de son nom devient rapidement claire : vivre dans un magasin de chemin de fer actif est une sale affaire, mais il ne fait aucun doute que le chat est bien soigné, comme en témoignent les sacs de friandises partout et l’affection qu’il reçoit de ouvriers.

Bien que le musée propose des visites guidées et des panneaux d’interprétation, Trumbull a déclaré qu’il était important de se rappeler qu’une visite dans le nord du Nevada n’est pas une expérience de musée typique. La raison de visiter est de s’immerger dans un endroit tel qu’il existait il y a un siècle – les verrues et tout.

« Lorsque vous visitez le Nevada Northern, vous allez sentir la fumée de charbon et la sueur », a-t-il déclaré. « Nous ne sommes pas chics ici. C’est un chemin de fer de cols bleus.

Le pari fait il y a plus de 30 ans de transformer une voie ferrée désaffectée en attraction touristique porte également ses fruits pour la collectivité. En 1987, la première année des excursions, le chemin de fer transportait environ 4 000 personnes ; maintenant, il déplace régulièrement environ 36 000 passagers par an. Le chemin de fer accueille également un certain nombre d’expériences qui attirent des visiteurs du monde entier. Parmi les plus populaires figure « Be the Engineer », qui permet aux participants d’apprendre à conduire une locomotive avant de l’emmener sur la ligne menant à un train de marchandises. (Les gens paient près de 800 $ pour faire fonctionner la locomotive diesel et environ 3 000 $ pour faire fonctionner une locomotive à vapeur sur un aller-retour de 14 milles à travers l’armoise.)

Le maire d’Ely, Nathan Robertson, a déclaré que le chemin de fer est devenu l’une des plus grandes attractions de la région ces dernières années et que des chaînes nationales ont ouvert des hôtels dans la région à cause de lui et du parc national du Grand Bassin.

Bien que le chemin de fer à vapeur du début du XXe siècle attire des visiteurs à Ely à des milliers de kilomètres, pour Robertson et d’autres habitants, cela ne fait qu’une partie de la vie quotidienne.

« Parfois, je serai au téléphone à l’hôtel de ville et la personne à l’autre bout du fil entendra le sifflet à vapeur en arrière-plan et demandera: » Qu’est-ce que c’est?! et je répondrai juste, ‘Oh, c’est le train à vapeur,’ » a dit Robertson.

C’est un son irrésistible pour beaucoup, y compris le personnel du musée. Trumbull, l’archiviste et chef de train, partage son temps entre Ely et le ranch de sa famille dans le Wyoming. En raison de la nature du travail d’archivage, il peut en faire beaucoup à distance, mais les meilleurs jours sont ceux où il peut remonter le temps au chemin de fer.

« J’ai un trajet de 10 heures pour me rendre au travail et les gens me demandent comment je fais. Je dis toujours : ‘Si cet endroit n’était pas si spécial, je ne ferais pas le trajet’ », a-t-il déclaré.

Franz est un écrivain basé dans le Montana. Son site internet est justinfranz.com. Retrouvez-le sur Twitter (@jfranz88) et Instagram (@justinfranz).

Hôtel Nevada et salle de jeu

L’hôtel Nevada et la salle de jeux ont ouvert leurs portes en 1929. Plus qu’un lieu de séjour, le bâtiment de six étages a beaucoup d’histoire qui lui est propre. Il dispose également d’un bar à service complet, d’un casino et du restaurant Denny’s. Chambres à partir de 57$ la nuit.

Prospector Hotel & Gambling Hall

Situé à proximité du Nevada Northern Railway Museum, cet hôtel et salle de jeu quatre étoiles allie des équipements modernes à une touche occidentale. Son emplacement le long de la route 93 le rend facile à trouver après une longue journée d’exploration. Chambres à partir de 109 $ la nuit.

Restaurant et bar italien de M. Gino

Mr. Gino’s est un restaurant italien situé dans le centre-ville d’Ely, en face de l’hôtel Nevada. Le restaurant propose un menu varié, comprenant des pâtes, des sandwichs et bien plus encore. Ouvert tous les jours de 16 h à 22 h. Entrées à partir de 13 $.

Restaurant mexicain et steak house de Margarita

Situé à l’intérieur du Prospector Hotel & Gambling Hall, le Margarita’s propose un vaste menu mexicain ainsi que des plats américains traditionnels. Ouvert tous les jours de 9h à 11h pour le petit-déjeuner et de 11h à 21h pour le déjeuner et le dîner. Entrées à partir de 12$.

Restaurant familial de Nardi

Il y en a pour tous les goûts dans ce restaurant familial aux prix raisonnables. Ouvert le lundi de 8h à 14h, le jeudi et le vendredi de 8h à 16h et le week-end de 6h à 16h. Fermé le mardi et le mercredi. Entrées à partir de 8,95 $.

Musée du chemin de fer du nord du Nevada

Le Nevada Northern propose une gare de triage de 56 acres et des excursions en train à vapeur sur plus de 30 miles de voies dans et autour d’Ely. Musée ouvert tous les jours sauf Thanksgiving, la veille de Noël, le jour de Noël, le jour de l’An et le 2 janvier. Consultez le site Web pour l’horaire complet des trajets en train et des événements ; les trains circulent généralement la plupart des week-ends de mars à décembre et tous les jours de juin à septembre. Entrée au musée 10 $ par adulte, 5 $ par enfant. Visites guidées 15 $ par adulte, 8 $ par enfant. Trajets en train à partir de 35 $ par adulte, 10 $ par enfant de 4 à 12 ans, gratuit pour les moins de 4 ans. Les prix augmentent pour les trains d’événements spéciaux, y compris le Star Train et le train sur le thème de Noël.

Les voyageurs potentiels doivent tenir compte des directives de santé publique locales et nationales concernant la pandémie avant de planifier tout voyage. Des informations sur les conseils de santé aux voyageurs peuvent être trouvées sur la carte interactive des Centers for Disease Control and Prevention montrant les recommandations de voyage par destination et les CDC page Web sur les conseils de santé aux voyageurs.



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