Nécrologie: Vivre una buona fortuna à Nelson

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Giuseppe (Joe) Lagrutta, né le 22 décembre 1926, décédé le 3 février 2022

Le migrant italien Giuseppe Lagrutta était l'un des premiers producteurs de tomates de Nelson's The Wood.

Fourni

Le migrant italien Giuseppe Lagrutta était l’un des premiers producteurs de tomates de Nelson’s The Wood.

Les personnes qui ont déménagé ces dernières années à Nelson ne savent peut-être pas qu’il y a quelques années à peine, bon nombre des meilleures tomates du pays étaient cultivées à deux pas du centre-ville.

Les tomates ont été cultivées dans des serres construites à cet effet, principalement dans la région de The Wood, par des producteurs migrants de plusieurs endroits en Italie.

Le plus âgé de ces hommes, Giuseppe (Joe) Lagrutta, est décédé ce mois-ci quelques semaines seulement après avoir fêté son 95e anniversaire.

C’est une histoire de départ de chez soi, de voyage aux extrémités de la terre à la recherche de « una buona fortuna » (une bonne vie) et de réussite dans un pays étranger grâce à un travail acharné et à un dévouement à produire la meilleure récolte année après année.

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Giuseppe Lagrutta a continué à cultiver des tomates dans le jardin de sa maison de Grove St même après avoir vendu son entreprise de culture commerciale.

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Giuseppe Lagrutta a continué à cultiver des tomates dans le jardin de sa maison de Grove St même après avoir vendu son entreprise de culture commerciale.

Giuseppe a grandi dans une petite ville à flanc de colline d’environ 6 000 habitants, Moliterno, dans la région de Basilicate, au centre-sud de l’Italie. Il était le troisième des cinq fils nés de Michele Lagrutta et Maria Albano.

Giuseppe a fréquenté l’école jusqu’à l’âge de 11 ans, après avoir redoublé sa première année lorsqu’il a eu une réaction indésirable à une injection de vaccin, manquant l’école pendant cinq mois.

En grandissant, il a pris la responsabilité des vaches de la famille et a également travaillé les jardins potagers. C’était un travail dur et éreintant avec peu d’automatisation.

Il a effectué son service militaire obligatoire dans l’armée à l’âge de 21 ans, basé à Turin, une grande ville du nord de l’Italie.

L’oncle de Giuseppe – un autre Giuseppe, Albano – avait émigré en Nouvelle-Zélande en 1927 avec quelques autres d’autres villes et s’était rapidement établi à Nelson en tant qu’homme travailleur avec un fort esprit d’entreprise, investissant dans des terres pour cultiver des tomates dans The Wood.

Voulant retourner en Italie pour voir sa famille, Giuseppe Albano a écrit à Michele Lagrutta et a demandé si deux de ses fils aimeraient avoir l’opportunité de travailler sur ses exploitations pendant son absence. La famille a choisi d’envoyer Giuseppe sur le long voyage en mer vers la Nouvelle-Zélande, avec quelques réflexions qu’un autre frère pourrait suivre.

Ils ont été passagers sur un paquebot pendant environ cinq semaines, le voyage se terminant à Sydney avant la prochaine étape à Wellington sur le navire le Monowai, arrivé en 1952. À bord, Giuseppe s’est lié d’amitié avec la famille Volpicelli de Massa Lubrense dans la baie de Naples. – Raffaele et ses sœurs Rosalia et Maria qui ont débarqué à Wellington tandis que Giuseppe a continué jusqu’à Nelson.

Ici, il a frappé le sol en courant. Il apprenait vite, un homme d’une grande énergie et force, des qualités qu’il a portées jusqu’à la fin. Il vivait avec son oncle et sa tante dans leur maison de Grove St et était naturellement proche de ses cousins, tous plus jeunes que lui.

Tomates poussant dans The Wood en 1969 (photo d'archives)

Musée provincial Geoffrey C Wood/Nelson, L9540 fr2

Tomates poussant dans The Wood en 1969 (photo d’archives)

Plutôt que de retourner à Moliterno, Giuseppe a reconnu les opportunités de vivre dans un nouveau pays et a économisé ses revenus, en achetant finalement sa propre exploitation de culture de tomates à Nelson. Il a également travaillé en partenariat avec un autre migrant, Giovanni Persico, sur un certain nombre d’autres propriétés.

La famille de Giovanni est originaire de Massa Lubrense (située entre Sorrente et Amalfi) et il a partagé la volonté de Giuseppe de produire une récolte de qualité. Les producteurs italiens de cette époque étaient principalement de Massa, Moliterno et des villes voisines.

Pendant ce temps, Maria Volpicelli avait rejoint la communauté italienne bien établie à Island Bay, Wellington, et adorait son travail qui consistait à fabriquer des bas à la pièce dans une usine de Wellington.

Grâce à un ami qui pouvait voir une éventuelle union, Maria a rendu visite à Nelson en 1957 et a retrouvé Joe – et le reste, comme on dit, appartient à l’histoire. Ils se sont mariés à Nelson et moins d’un an plus tard, Maria est née, suivie de Rosanna, Michael et Francis.

La vie de Giuseppe était très basée sur sa famille et son travail. Il était totalement engagé à produire une récolte de tomates de haute qualité à chaque saison. L’échec n’a jamais été une considération malgré les aléas de la croissance d’une grosse récolte chaque année.

Il travaillait de longues heures dans la chaleur, mais on s’attendait à ce que tous les membres de la famille s’impliquent. Sa femme Maria a ouvert la voie avec le classement et l’emballage tandis que les garçons et les filles dès l’âge de 10 ans ramassaient et emballaient et participaient même à la stérilisation du sol.

Dans les années 1960, un frère, Rocco, et sa famille sont arrivés d’Allemagne et ont passé trois ans à Nelson à cultiver des tomates avant de décider qu’ils étaient mieux en Europe.

Le travail de préparation du sol pour une culture était parfois un effort de coopération informel car une poignée de producteurs de tomates italiens mettaient en commun leurs efforts et chacun travaillait sur une propriété puis sur la suivante, creusant, fertilisant et pulvérisant.

Sa femme, Maria, et ses enfants ont fourni beaucoup de soutien pratique à Giuseppe, en particulier pour s’occuper de la récolte, du classement et de l’emballage des caisses pour le voyage vers les marchés.

Giuseppe était celui qui comblait généralement le vide lorsqu’un de ses amis rentrait en Italie pour voir sa famille et ses amis. Les plantes de ses amis ont reçu autant d’amour et d’attention de Giuseppe qu’il en a donné aux siennes.

Ironiquement, Giuseppe et Maria ne sont jamais rentrés en Italie. Le plus proche qu’ils ont obtenu était d’obtenir des passeports.

Maria aurait aimé y retourner et revoir tous ses nombreux amis et les endroits dont elle se souvenait avec tendresse, mais Giuseppe était plus ambivalent, d’autant plus que l’un après l’autre ses quatre frères, dont trois avaient émigré en Suisse et en Allemagne, sont décédés.

Giuseppe était membre du Club Italia et a joué un rôle important dans les boules en salle au club et à l’interclub et a remporté plusieurs titres de champion des champions du centre de Nelson.

Il a poursuivi son travail jusqu’à sa retraite à l’âge de 75 ans. Il était un retraité réticent mais a reconnu que la culture commerciale de tomates n’était plus durable.

C’est avec une note de tristesse que Giuseppe a annoncé qu’il était temps de succomber aux promoteurs désireux de transformer ses serres en propriétés résidentielles. D’autres avaient déjà pris la même décision et maintenant la seule preuve des Italiens et de leur culture de tomates se trouve dans les noms de rue tels que Giuseppe’s Bella Way, Persico Way, Albano Way.

Cependant, il a continué à produire une grande récolte de tomates – la variété Capri charnue sans acide à l’italienne – dans la petite serre à l’arrière de sa maison de Grove St. Il l’a travaillé jusqu’à très récemment et, dans une perspective d’avenir et sous sa direction, sa fille Maria a préparé les graines pour la prochaine saison.

Giuseppe a célébré son 90e anniversaire avec 80 membres de sa famille et ses amis au Trailways Hotel en 2016.

Sa femme Maria est décédée des suites d’une courte maladie en 2018, mettant fin à 60 ans de mariage.

Giuseppe avait l’impression d’être le dernier homme debout alors qu’un à un, de nombreux autres anciens producteurs de tomates italiens sont décédés.

Il a célébré son 95e anniversaire avec sa famille et ses amis trois jours avant Noël.

Après une courte maladie, Giuseppe est décédé le jour du 70e anniversaire de son arrivée en Nouvelle-Zélande.

Paul Elenio est le gendre de Giuseppe Lagrutta et ancien rédacteur en chef adjoint de Le Poste du soir.

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