Nathaniel Philbrick fait un road trip avec le président Washington

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C’était une froide journée d’hiver à Holliston lorsque Nathaniel Philbrick a grimpé au sommet du bord inférieur du Balancing Rock, un « ancien rocher recouvert de lichen » précairement perché dans le comté de Middlesex. Accompagné de sa femme, Melissa, et de l’historienne de la ville, Joanne, il tenta, comme George Washington l’avait fait exactement 230 ans plus tôt, de le pousser de sa monture. Il poussa, mais le rocher ne bougea pas. C’est une métaphore appropriée, peut-être, pour ce que Philbrick cherche à faire dans « Voyages avec Georges”, qui consiste à soulever George Washington de son “ piédestal naturel  » et sur un terrain plat où nous pouvons le saluer les yeux dans les yeux, s’engageant non pas avec le général décoré et le politicien, mais avec l’homme.

Le livre s’éloigne des récits à la troisième personne de la plupart des œuvres précédentes de Philbrick, comme le finaliste du prix Pulitzer « Mayflower » et lauréat du National Book Award « Dans l’oeil de l’ouragan.  » Ici, une voix proche à la première personne – intime et réfléchie – fouille une section remarquablement sous-discutée de la vie de Washington – la tournée présidentielle post-guerre révolutionnaire qu’il a effectuée de 1789 à 1791. Pour s’engager pleinement dans l’odyssée de Washington, Philbrick lui-même a pris la même expédition à partir de l’automne. 2018 à l’hiver 2019, reflétant la première enquête complète de Washington sur les 13 colonies.

Philbrick commence son voyage parallèle comme un road trip optimiste dans le passé, « George Washington est plus grand qu’Elvis », s’exclame-t-il avec joie. Lors de sa première visite sur le terrain de la maison de Washington, il est « heureux d’annoncer que les terrains de Mount Vernon acceptent les chiens » pour accueillir son fidèle retriever, Dora.

« Les voyages étaient essentiels pour George Washington », écrit Philbrick, «[he] n’aimait rien de plus que d’être là-bas et voir le monde.» Pourtant, un dirigeant douloureusement réticent, ce voyage particulier était un voyage que Washington « ne voulait en réalité pas faire ». Pour lui, cela a marqué la fin abrupte de « toutes les attentes de bonheur privé dans ce monde… Mes compatriotes attendront trop de moi… Je ressens une méfiance insurmontable en mes propres capacités », a avoué un Washington vulnérable, «[I have] un esprit oppressé de sensations plus anxieuses et douloureuses que je n’ai de mots à exprimer. L’imagerie de Philbrick de Washington parcourant de longues distances à cheval et en calèche sur des routes de terre étroites à travers la boue, la pluie et les forêts vierges de l’Amérique révèle l’infrastructure fragile et délicate d’un nouveau monde.

Historien expérimenté de la fin du XVIIIe siècle, Philbrick est sélectif avec son empathie. D’un seul coup, il admire le leadership remarquable de Washington sous pression malgré des accès d’anxiété réguliers. Le suivant, il détaille la « poche froide d’horreur » à Washington, le propriétaire de la plantation qui « a fait fouetter un domestique esclave pour avoir marché à plusieurs reprises sur la pelouse fraîchement plantée à Mount Vernon » quelques jours avant son départ pour la Convention constitutionnelle. « Les vieilles hypothèses sur l’histoire du pays – que l’esclavage n’était qu’une malheureuse note de bas de page d’une histoire par ailleurs sans tache de liberté et de prospérité – se sont avérées inadéquates et carrément nuisibles », écrit-il. L’héritage de Washington, soutient Philbrick, est une salle des miroirs pour tous les Américains – un reflet à la fois des idéaux les plus élevés de la nation et de ses réalités les plus basses.

Les moments descriptifs les plus forts de Philbrick arrivent lors de la juxtaposition de plus grands écrans de bienvenue dans les capitales des États, avec des offres humbles de petites villes qui ont beaucoup souffert de la guerre. Marblehead, une ville de 5 000 habitants à l’époque, s’est retrouvée avec 459 veuves et 865 orphelins. Le jour de l’arrivée de Washington, le propriétaire du seul manoir de la ville « a fait de son mieux pour montrer un visage courageux, en collant des découpes de papier d’aigle sur les vitres des fenêtres avant « silhouettées contre les flammes des bougies d’accueil », écrit-il. . En tant que travail de journalisme de voyage, Philbrick est à son meilleur lorsqu’il compare, dans les moindres détails, les différences topographiques entre l’Amérique de 1789 et l’Amérique de 2018. Ancien journaliste de voile, Philbrick rappelle les plans d’eau. Comme ses passages magnifiquement rédigés de «Second souffle » et « Mer de gloire» vantant les vertus de la mer, marais, criques, rivières et estuaires sont soigneusement délimités : « Avant même de tourner, je pouvais voir un large marais de marée sur ma droite, ce qui m’excitait… Cela ressemblait aussi aux Calanques de Nantucket – le marais de marée à un quart de mile de notre maison vers lequel j’ai été attiré depuis que nous avons déménagé sur l’île.

Rappelant l’offre critique de Philbrick, « Pourquoi lire Moby-Dick? », ici l’auteur compare les moments d’orgueil de Washington avec ceux du capitaine Achab ; « tous les dirigeants efficaces ont un peu d’Achab en eux », suggère-t-il. Cependant, contrairement à Melville dans « Moby-Dick », qui établit fermement Ismaël en tant que narrateur et Achab en tant que protagoniste, dans « Voyages avec George », Philbrick est à la fois le protagoniste – parlant à la première personne tout au long –et le narrateur omniscient observant Washington à distance. C’est une piste soignée, qui montre les compétences narratives considérables de Philbrick.

Alors que l’enquête croissante sur les pères fondateurs de l’Amérique avance, on quitte « Travels with George » enthousiasmé par le courage de Washington, réfléchissant à ses profonds défauts moraux et rempli, peut-être, d’un optimisme nostalgique. Ce livre est la quintessence de Philbrick – une réalisation vivante, courageuse et magistrale.

Harmony Difo est journaliste, critique et membre de la Berkshire Conference of Women Historians. Elle est joignable au www.harmonydifo.com.

Voyages avec George : À la recherche de Washington et de son héritage

Nathaniel Philbrick

Viking, 400 pages, 30 $

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