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EDMONTON — Les enquêteurs de l’Alberta Utilities Commission demandent à l’organisme de réglementation d’examiner ce qu’ils considèrent comme un comportement illégal de l’une des entreprises locales les plus importantes et les plus importantes de la province.

Ils allèguent qu’ATCO Electric a délibérément surpayé une Première nation de la Colombie-Britannique par millions pour des travaux sur une nouvelle ligne de transmission afin d’obtenir des contrats lucratifs fournissant des camps de construction pour le projet d’oléoduc Trans Mountain Expansion.

ATCO a ensuite tenté de répercuter ce trop-payé sur les consommateurs albertains, indique un document public de la direction de l’application de la loi de la commission sur son site Web.

Le document allègue également que la direction de l’entreprise était consciente que l’arrangement était discutable et a tenté de brouiller les pistes.

« ATCO Electric a violé (son) devoir fondamental d’honnêteté et de franchise envers son régulateur – le devoir sur lequel repose l’ensemble du système de réglementation pour fonctionner de manière efficace et efficiente », indique le document déposé le 29 novembre.

La présidente de l’entreprise, Melanie Bayley, a déclaré qu’ATCO – une entreprise mondiale de 22 milliards de dollars basée à Calgary, dotée d’une expertise reconnue dans le transport d’électricité et la logistique – s’est égarée.

« Il ne fait aucun doute qu’il y a eu des erreurs ici », a-t-elle déclaré à La Presse canadienne mardi.

Mais elle a dit que le problème est enraciné dans une tentative de renforcement des capacités de la Première nation Simpcw à Barriere, en Colombie-Britannique.

Le document indique que l’enquête de la commission s’est concentrée sur les informations fournies par un dénonciateur d’une entreprise sur les transactions entre la Simpcw et deux filiales d’ATCO. Il indique qu’ATCO Electric a signé un contrat avec une entreprise contrôlée par Simpcw pour des travaux sur une ligne de transmission que l’entreprise construisait à Jasper, en Alberta, en 2018.

Les enquêteurs affirment que la valeur de ce contrat à fournisseur unique et sans appel d’offres était d’au moins 30 % supérieure à sa valeur marchande, ajoutant plus de 12 millions de dollars à son coût. Ce montant a ensuite été ajouté à la demande d’ATCO d’une augmentation des tarifs facturés aux consommateurs, indique le document.

Simpcw a pris l’argent et a sous-traité le travail, comme le document dit ATCO le soupçonnait.

Les enquêteurs de la Commission allèguent dans le document qu’ATCO Electric a émis le contrat surévalué parce qu’il pensait qu’il serait crucial pour un accord avec une autre filiale d’ATCO, ATCO Structures and Logistics. Cette société avait signé une coentreprise avec Simpcw et aide à gérer trois camps pour le projet TMX sur le territoire traditionnel de Simpcw, un contrat qui, selon le document, vaut jusqu’à 100 millions de dollars.

« Pour donner effet à l’accord de coentreprise et garantir des avantages financiers pour (ATCO Structures and Logistics) … ATCO Electric a fourni à titre exclusif les services de nattes pour le projet d’interconnexion Jasper », indique le document.

« ATCO Electric admet que Simpcw » menaçait de se retirer de (l’accord de coentreprise) si ATCO Electric ne leur attribuait pas le contrat.  » Cela entraînerait à son tour (ATCO) la perte des contrats de camp pour le projet d’expansion du pipeline Trans Mountain. »

Les enquêteurs poursuivent dans le document en alléguant que les cadres supérieurs d’ATCO savaient que le contrat violait le code de conduite de l’entreprise et la loi provinciale, qui interdit aux entreprises réglementées de conclure de grandes transactions à fournisseur unique. Les enquêteurs allèguent que les discussions sont allées jusqu’aux niveaux supérieurs de la direction d’ATCO Electric.

Néanmoins, ATCO Electric a attribué le contrat à Simpcw dans le cadre d’un autre processus qui ne nécessitait pas d’offres concurrentielles, indique le document. Les enquêteurs affirment que cette décision a été expliquée dans un e-mail à la haute direction non soumis à des exigences de divulgation.

« Cette approche a été délibérément adoptée … sur la conviction que cette stratégie réduirait le risque que les faits complets soient découverts par la (Commission) dans le cadre d’une procédure réglementaire », indique le document.

Le document indique que le Simpcw était d’avis que l’accord de coentreprise entre ATCO Structures et Logistics obligeait toutes les filiales d’ATCO à offrir à Simpcw le droit exclusif de fournir des contrats liés aux services de transport et de distribution d’électricité.

Le personnel chargé de l’application de la loi n’allègue pas que Simpcw ou ses entités liées ont commis des actes répréhensibles à l’égard de cette affaire.

Une demande de commentaires du chef et de l’administrateur de la bande n’a pas été retournée.

La société a déclaré dans un communiqué de presse que les raisons de ses « erreurs sont complexes, se sont produites sur une période de cinq ans et ne sont pas uniquement attribuables à une seule personne ou équipe ».

Dans l’interview, Bayley a défendu le contrat trop cher pour le Simpcw comme un moyen d’aider la Première Nation à renforcer ses capacités dans un nouveau domaine d’activité.

« Il y avait un paiement qui était plus élevé que les taux du marché, mais il est important que nous comprenions le contexte dans lequel des entreprises comme ATCO s’engagent avec des entrepreneurs des Premières Nations », a-t-elle déclaré.

Cependant, elle a qualifié la décision de répercuter ce coût sur les consommateurs d’une des erreurs de l’entreprise.

Bayley a déclaré qu’ATCO avait terminé une enquête interne. Et la société a proposé une série de remèdes, notamment la suppression de près de 11 millions de dollars de sa demande de hausse des tarifs. ATCO resserre également ses procédures de passation de marchés avec les Premières Nations.

Toutes les parties doivent faire preuve de prudence pendant que les entreprises, les Premières Nations et les organismes de réglementation déterminent comment les communautés autochtones peuvent participer aux opportunités économiques sur leurs terres, a déclaré Bayley.

« Il y a un équilibre qui doit être trouvé ici autour de l’obligation des entreprises dans le cadre de la réconciliation de soutenir les communautés autochtones. Cela nécessite d’aller plus loin.

« Mais peut-être que la leçon est de savoir comment cette obligation se retrouve dans les règles des régulateurs. »

Le porte-parole de la Commission, Geoff Scotton, a déclaré que l’agence examinerait ce qu’il faut faire des conclusions de l’enquête.

« Un panel de commission examinera la demande et décidera des prochaines étapes du processus », a-t-il déclaré. « Ils peuvent demander l’avis d’autres parties. »

Les enquêteurs demandent à ATCO de rembourser l’argent qu’il a reçu des augmentations de tarifs dues au contrat trop cher ainsi que de toute autre pénalité. Ces sanctions peuvent aller jusqu’à 1 million de dollars par jour et par infraction.

Ce rapport de La Presse Canadienne a été publié pour la première fois le 30 novembre 2021

Bob Weber, La Presse Canadienne

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