Maria Callas à Epidaure : Célébration des 100 ans de l’héritage d’une soprano grecque


En novembre 1958, Maria Callas a joué dans Medea de Luigi Cherubini au Dallas Civic Opera au Texas, mis en scène par le grand Alexis Minotis et conçu par l’éminent artiste Yannis Tsarouchis. Cinq ans plus tôt, lorsqu’elle interprétait ce rôle pour la première fois au festival Maggio Musicale Fiorentino, non seulement elle avait stupéfié le public par ses talents de chanteuse et d’actrice, mais elle avait également démontré à quel point cette œuvre du XVIIIe siècle, longtemps oubliée, était fascinante.

Née à New York en 1923, fille d’immigrés grecs, Maria Kalogeropoulou a atteint l’apogée de sa forme artistique dans les années 1950. La jeune soprano, dont la voix cristalline avait déjà marqué les esprits à Athènes pendant le difficile quinquennat 1940-1945, s’est transformée en Maria Callas, une femme et artiste éblouissante, une diva à la carrière internationale, l’incarnation de une « prima donna assoluta » du XXe siècle. Il semblait qu’une grande romance était la seule chose qui manquait à sa vie, et elle l’a vite trouvé en la personne de Aristote Onassis. Leur liaison passionnée a rapidement fait la une des journaux, car tous deux étaient mariés à d’autres personnes à l’époque – lui à Tina Livanou, et elle à son Pygmalion, l’industriel italien Giovanni Battista Meneghini, de 27 ans son aîné.

En novembre 1959, alors directeur de l’Opéra national grec (GNO) Kostis Bastias propose à Callas de monter pour la première fois un opéra dans le théâtre antique d’Épidaure. Leur ancienne connaissance et leur respect mutuel ont fait des miracles : elle a accepté et a choisi Norma de Vincenzo Bellini, mis en scène sous la direction de Minotis, avec des décors de Tsarouchis et une direction musicale de son chef préféré, Tullio Serafin. Callas jouerait le rôle central de la grande prêtresse, une dirigeante de son peuple qui tombe amoureuse du proconsul romain, et à ses côtés se trouveraient la jeune mezzo-soprano Kiki Morfoniou (Adalgisa), le ténor italien Mirto Picchi (Pollione), et la basse italienne Ferruccio Mazzoli (Oroveso).

« La Divina » comme elle avait été surnommée par la presse internationale, a atterri à l’aéroport Elliniko d’Athènes le 9 août 1960, son arrivée monopolisant immédiatement l’intérêt des médias grecs, qui avaient commencé à rendre compte de la représentation tant attendue des mois plus tôt. Lors de la conférence de presse prévue, Bastias a clairement indiqué qu’aucune question sur sa vie privée ne serait acceptée, car elle continuait à protéger sa vie privée, malgré le fait qu’une procédure de divorce contre Meneghini ait été engagée. À un moment donné, cependant, elle a déclaré sournoisement : « Je suis heureuse – faites-en ce que vous voulez. » Elle a également profité de l’occasion pour annoncer la bourse Maria Callascar elle avait accepté que son cachet – 5 000 $ pour chaque apparition – soit reversé au GNO pour soutenir les jeunes interprètes d’opéra grecs.

Marie à Epidaure

« Quand nous l’avons rencontrée à Asteria [Hotel], elle ne ressemblait en rien à la femme mélancolique et inquiète qui a été assiégée par la presse l’été dernier sur le yacht d’Onassis. Une nouvelle Callas est née », rapporte le journal Eleftheria. « Elle vivait son histoire d’amour avec Onassis. Il la conduisait au théâtre tous les après-midi. Ils se présentaient à la répétition en se tenant la main, il restait assis pendant la répétition, puis ils repartaient ensemble. On voyait qu’elle était heureuse », a déclaré sa co-star, Kiki Morfoniou, dans un article du journal Ta Nea.

Les préparatifs d’Épidaure commencèrent le lendemain de l’arrivée de Callas et furent intensifs. Comme Alexis Minotis l’écrira plus tard dans son livre Amitiés lointaines, les répétitions du soir n’étaient pas suffisantes pour la grande chanteuse, alors elle commença à se rendre au théâtre antique à 10 heures du matin. « Nous portions des chapeaux de paille à cause du soleil et passions des heures au théâtre, où Callas a testé sa voix et ses mouvements sur la scène inclinée de Tsarouchis », a expliqué le metteur en scène. Le soir de la grande ouverture, le dimanche 21 août, alors que la salle était complète, une averse soudaine a provoqué l’annulation de la première. « C’est une tragédie », a commenté Katina Paxinou, la grande actrice grecque et épouse de Minotis, selon le producteur et parolier de radio et de télévision Giorgos Papastefanou. Le public est revenu le mercredi 24 août et les tribunes étaient pleines à craquer, avec 14 000 spectateurs acclamant Callas. « C’était un triomphe », a déclaré Papastefanou. « Il est rare que l’entrée en scène d’une actrice captive le public autant que celle de Callas. C’était comme si tout le public se soumettait à sa stature royale, sa démarche autoritaire, sa position monumentale, ses yeux pénétrants, les lignes acérées de son visage, et s’accrochait à son moindre mouvement », écrivait Marios Ploritis dans le journal Eleftheria du mois d’août. Le 26, deux jours après la première représentation historique de Norma. Callas elle-même, dans une lettre écrite avant de quitter la Grèce, écrivait : « Mon cœur est plein d’amour et de fierté pour mon pays » (Eleftheria, 30.08.1960).

Maria Callas retourne au théâtre antique d’Épidaure l’été suivant, pour la dernière fois. Le GNO a organisé la première de Médée du dimanche 6 août 1961, avec la soprano grecque dans le rôle titre, Jon Vickers dans le rôle de Jason, Guiseppe Modesti dans le rôle de Créon et Soula Glantzi dans le rôle de Glauce. Encore une fois, Minotis dirigerait et Tsarouchis concevrait les décors et les costumes, tandis que Nicola Rescigno assurerait la direction musicale. Le yacht de luxe d’Onassis, le Christina, a navigué dans le petit port de l’ancienne Épidaure deux jours avant l’apparition de Callas, mais le magnat est parti immédiatement. Il n’allait assister à aucune des deux représentations prévues, le 6 et le 13, mais des articles de journaux suggèrent qu’ils avaient été vus marchant bras dessus bras dessous à Argostoli, sur l’île ionienne de Céphalonie, où le yacht a brièvement accosté. avant de mettre le cap sur Epidaure.

« Fièvre à Epidaure alors que Callas répète pour Médée » titrait le journal Eleftheria le 5 août. « Cette année, il ne pleuvra pas à Epidaure lorsque le grand chanteur d’opéra se produira demain et dimanche prochain, et Callas ne tombera pas non plus malade. Cette année, tout se passera bien et les représentations de l’opéra de Cherubini seront certainement un plaisir rare pour le public et une grande réussite artistique pour les créateurs de la production », rapporte le journal.

Callas s’est reposé quelques heures après son arrivée à Epidaure et était prêt pour les essayages des costumes en début d’après-midi. Elle demanda à Tsarouchis de les mettre un peu plus à l’aise et lui, un crayon à la main, prit des notes détaillées. « Dans l’ensemble, la conception des costumes de Yannis Tsarouchis est irréprochable. L’harmonie des couleurs et des formes conquiert les yeux et le cœur », a écrit le journal Kathimerini dans sa critique de la production.

La répétition générale a commencé à 20 heures et la star est arrivée vêtue d’une robe imprimée bleu foncé. « Elle était en bien meilleure forme que l’année dernière », ont commenté les personnes présentes. L’ensemble du monde politique, diplomatique et artistique était présent à la première. Au premier rang, à côté de Kostis Bastias, se trouvaient le président grec Konstantinos Karamanlis et son épouse Amalia, tandis que d’autres personnalités éminentes du public comprenaient le politicien Georgios Papandreou et la grande actrice Katina Paxinou.

Écrivant dans Eleftheria à propos de la performance, Marios Ploritis a commenté que « c’est autant une merveille de voir Maria Callas que de l’entendre… Pourtant, rien, peut-être, n’était plus merveilleux dans sa performance que ses moments de silence. Une chanteuse lyrique qui captive sans chanter […] C’est là, entre autres, la qualité unique et irremplaçable de Maria Callas : le fait qu’elle ait insufflé à l’opéra la qualité spirituelle et dionysiaque qui lui manquait.
Quelque 15 000 spectateurs ont assisté à la première, chacun parlant du « miracle de Médée à Epidaure ». La deuxième et dernière représentation, le 13 août, a également connu un grand succès, les journalistes estimant le nombre de spectateurs à environ 17 500 personnes, tandis que 2 000 autres personnes ont été refoulées après épuisement des billets.. « Outre Maria Callas, le directeur, M. Alexis Minotis, et la chanteuse de l’Opéra national grec, Mme Kiki Morfoniou, ont également été chaleureusement applaudis », selon les informations.

Callas est parti sur le yacht d’Onassis, qui a navigué vers la baie de Glyfada, sur la côte sud d’Athènes, où le couple a reçu le prince Rainier III de Monaco et son épouse, Grace Kelly. Un jour plus tard, les couples sont sortis passer une soirée en ville au club social Spilia à Pasalimani. Maria Callas avait alors 38 ans. Elle a dû comparaître devant le tribunal plus tard la même année pour contrer les accusations de Meneghini selon lesquelles elle était responsable de la dissolution de leur mariage et que le divorce devait donc être prononcé à son encontre. Les rumeurs d’un projet d’épouser Onassis abondaient également, même si, bien sûr, cela ne s’est jamais produit. Quelques années plus tard, en 1968, le magnat grec célèbre le « mariage du siècle » avec l’ancienne première dame des États-Unis, Jacqueline Bouvier Kennedy.

Dans le cadre des célébrations de cette année du 100e anniversaire de la naissance de Maria Callas, l’Opéra national grec organisera plusieurs représentations à Athènes.

Sources : Le livre Kostis Bastias, de Ioannis K. Bastias (Kastaniotis Publishing) ; des documents d’archives trouvés avec l’aide de la musicologue Sofia Kombotiati, associée du département de dramaturgie du GNO et directrice de son musée éducatif virtuel ; ainsi que l’essai « Norma : Her Greek Journey » de Kombotiati.



Laisser un commentaire