Lions britanniques et irlandais | Vickery : Rien de mieux que de représenter les Lions

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Il n’y a aucun doute dans l’esprit du vétéran de deux tournées Phil Vickery : représenter les Lions britanniques et irlandais est le summum de la carrière de tout joueur.

L’accessoire à tête serrée, Lion # 701, a disputé les trois tests lors de la tournée 2001 en Australie et deux fois en Afrique du Sud en 2009, mais a raté le voyage de 2005 en Nouvelle-Zélande en raison d’une blessure.

Et bien que Vickery, vainqueur de la Coupe du monde avec l’Angleterre en 2003, n’ait pas goûté à une victoire en série avec les Lions, jouer son rôle dans deux victoires de test et diriger l’équipe contre la province de l’Ouest lui a laissé ses plus beaux souvenirs de rugby.

« Le premier Test contre l’Australie, je me souviens d’avoir été à l’hôtel et il y avait une mer de rouge dans le hall de l’hôtel », se souvient-il.

«Je me souviens qu’il y avait un tunnel de personnes à traverser pour se rendre au bus. Puis jusqu’au stade, il y avait des gens dans des voitures, debout sur des camions, suspendus aux fenêtres, il y avait des chemises rouges partout.

« Le soutien des Lions venait juste de prendre le contrôle de l’endroit. Au moment où vous pensez que je joue pour la plus grande équipe du monde, contre la meilleure équipe du monde, dans le plus grand stade du monde, ça ne va pas mieux, c’est un gros problème.

Phil Vickery célèbre après le match

En 2001, Vickery était un rocher sur lequel l’entraîneur des Lions Graham Henry a tenté de construire la plate-forme pour une victoire en série contre les Wallabies.

À seulement 24 ans, la tête serrée de Gloucester de l’époque a disputé les trois tests contre l’Australie malgré la concurrence féroce des piliers des Lions Dai Young et Jason Leonard.

Vickery devait devenir un double touriste des Lions lorsque Sir Clive Woodward a sélectionné son équipe pour le Tour 2005 en Nouvelle-Zélande, mais une blessure l’a empêché de voyager.

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Malgré de nombreux autres problèmes de blessures, Vickery a riposté pour gagner une place dans l’équipe des Lions 2009 pour le Tour d’Afrique du Sud. Il a ensuite fait deux apparitions en test pour l’élite britannique et irlandaise contre les Springboks, mettant fin à sa carrière avec les Lions sur un très haut niveau avec une victoire sur les champions du monde à Johannesburg.

Ce triomphe a eu encore plus de résonance pour Vickery après avoir produit une superbe performance individuelle pour bannir les souvenirs des critiques personnelles qu’il avait endurées concernant les difficultés de mêlée après la première défaite du test à Durban.

Paul O'Connell, Phil Vickery et Joe Worsley

En plus de remporter cinq sélections pour les Lions, « The Raging Bull » a fait 73 apparitions en test pour l’Angleterre. Vickery a fait ses débuts internationaux contre le Pays de Galles en 1998 et a ensuite représenté son pays à la Coupe du monde de l’année suivante.

Membre du XV de départ triomphant de l’Angleterre lors de la finale de la Coupe du monde à Sydney quatre ans plus tard, Vickery a aidé à bannir une partie de la déception de la troisième défaite des Lions contre les Wallabies dans la même ville en 2001.

Vickery sur la tournée 2001

« C’était un événement massif. En 2001, j’avais 24 ans donc encore raisonnablement jeune et c’était quelque chose dont j’ai toujours rêvé. J’ai regardé les tournées des Lions quand j’étais jeune et je n’aurais jamais vraiment pensé que j’en ferais une.

« C’était fantastique de jouer avec Keith Wood et Tommy Smith. Évidemment, Dai Young était là et Scott Gibbs est sorti à la fin, Brian O’Driscoll, etc. Il y avait beaucoup de grands noms et j’ai vraiment, vraiment apprécié ça.

« J’ai vraiment apprécié le Tour, même s’il s’est finalement terminé par la déception d’avoir perdu le match test final et de perdre la série. »

Sur cette célèbre première victoire au test contre les Wallabies

« Le premier test à Brisbane à The Gabba est probablement l’un de mes plus grands souvenirs et expériences de rugby. C’était juste phénoménal et je n’avais jamais rien vécu de tel. Le soutien, l’euphorie, les attentes, la pression, l’histoire et tout ce qui entoure les Lions en font une chose phénoménale dans laquelle s’impliquer.

Phil Vickery au coup de sifflet final

En lien privilégié avec l’assistance itinérante

« Vous ne pouviez aller nulle part sans être arrêté. Je pense que j’ai une assez bonne relation avec tous les supporters, qu’ils soient anglais, écossais, irlandais ou gallois, mais être embrassé et faire partie de cela avec les Lions était vraiment un privilège. C’était quelque chose que j’ai vraiment apprécié et j’étais très heureux d’en faire partie.

Sur le fait d’être capitaine des Lions 2009 contre la province de l’Ouest

« Quand on vous demande d’être capitaine, vous dites ‘fantastique’. Puis, en l’espace de deux secondes, vous pensez : « c’est un gros problème ».

« Lorsque vous jouez pour les Lions, vous portez les rêves et les frustrations de millions de personnes. Parfois, vous devez vous rappeler qu’il y a un tas de gens qui sont juste derrière vous et qui veulent que vous réussissiez bien.

« Lorsque vous êtes dans cet environnement, c’est une petite bulle. Vous pouvez vous laisser emporter et les petites choses les plus insignifiantes deviennent un vrai gros problème. Il est important d’en sortir, de prendre conscience de ce dont vous faites partie et d’en profiter.

« Après avoir rejoint les Wasps, j’ai été capitaine de l’Angleterre pour une finale de Coupe du monde, j’ai remporté 30 ou 40 autres sélections en Angleterre et on m’a demandé d’être capitaine des Lions. Ce fut l’expérience la plus incroyable et je peux honnêtement dire qu’elle a dépassé de loin tout ce que je pensais atteindre à nouveau.

Sur la troisième victoire d’essai sur les Boks

« Ce fut une journée fantastique. Nous avons gagné le match et c’était tout ce qui comptait pour moi.

«Il y avait beaucoup de choses écrites et beaucoup de choses dites, comme toujours. Il y avait beaucoup de pression sur moi et ces deux semaines ont été assez émouvantes mais, finalement, nous avons obtenu un « W », ce qui est la chose la plus importante.

« Je suis ravi pour tout le monde. Tout le monde a contribué au Tour et tout le monde a contribué au jeu et c’est pourquoi nous sommes repartis avec une victoire bien méritée.

Sur le Tour 2009 dans son ensemble

« C’était un grand Tour, un que je n’oublierai certainement pas de sitôt. Je suis très, très fier des gars. En fin de compte, nous avons perdu la série mais nous avons ramené à la maison une énorme fierté.

« Les Boks méritent certainement leur victoire dans la série – ils ont eu deux bonnes victoires. Mais nous nous sommes maintenus ensemble et je pense que nous pouvons rentrer chez nous et garder la tête haute.

« Ce Tour a été très spécial pour moi, étant avec ce groupe de gars, ce groupe d’entraîneurs, le personnel des coulisses et tout le monde. Cela a été absolument fantastique et un réel privilège d’en faire partie.

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