Les Sud-Africains se préparent à larguer les amarres sur la goélette de recherche française

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Image : Linda Nordling pour Research Professional News

Un laboratoire de microbiologie flottant étudiera la côte ouest de l’Afrique sous direction locale

Deux écologistes microbiens basés en Afrique du Sud se préparent à prendre les rênes scientifiques de la goélette de recherche française Tara pour les prochains mois alors que le navire navigue le long de la côte ouest de l’Afrique.

La paire – Emma Rocke (photo, à droite) de l’Université de Cape Town et Thulani Makhalanyane (à gauche) de l’Université de Pretoria – seront les directeurs scientifiques à bord des deux prochaines étapes de la mission de deux ans de Tara pour étudier le Microbiote de l’Atlantique Sud.

Rocke dirigera la 13e étape de la croisière du Cap à la Namibie, partant début mai. L’accent sera mis sur le courant de Benguela qui balaie la côte, en prenant particulièrement soin d’échantillonner les zones où les nutriments provenant des remontées d’eau froide s’agrègent et provoquent la prolifération d’algues.

« C’est ma première expérience en tant que scientifique en chef lors d’un voyage de recherche, ce qui est à la fois passionnant et horriblement angoissant », déclare Rocke. Des scientifiques sud-africains ont été impliqués dans la conception du projet, notamment en fixant des priorités pour l’échantillonnage au large des côtes africaines.

Polluants et virus

La goélette de 34 mètres est équipée de trois laboratoires et recueille et analyse des échantillons de l’air et à différentes profondeurs de la mer. Guichet unique pour la recherche sur le microbiome marin, il peut recueillir des données sur tout, de la salinité et des courants à la vie marine microscopique, aux polluants et aux virus.

Les universités du Cap et de Pretoria, aux côtés du Conseil sud-africain pour la recherche scientifique et industrielle, sont les seules organisations africaines partenaires à participer au voyage atlantique de Tara. Les autres partenaires sont en Europe (principalement en France, en Italie et au Royaume-Uni), ainsi qu’au Brésil et au Chili. Au total, 200 scientifiques sont impliqués dans le projet, qui est financé par l’Union européenne.

Makhalanyane conduira l’étape suivante de la Namibie à la République démocratique du Congo. Tara entrera dans le fleuve Congo pour voir comment les nutriments et la pollution se dispersent dans la mer. Le navire étudiera également les embouchures des fleuves Orange et Sénégal.

« Tout est interconnecté »

La participation de l’Afrique du Sud au partenariat remonte à 2014, lorsque le ministère de la Science et de l’Innovation du pays a commencé à discuter avec ses homologues européens désireux d’étudier l’Atlantique Sud.

« Bien sûr, ils ne pouvaient pas simplement venir faire ce travail sans impliquer des scientifiques africains », déclare Makhalanyane. « Donc, à ce moment-là, nous nous sommes réunis et avons élaboré un plan scientifique. »

Dans une troisième étape africaine, Tara effectuera des mesures le long des côtes de la Gambie et du Sénégal. Il devrait atteindre le Sénégal en septembre, après quoi il retournera en Europe. Le scientifique en chef de ce voyage n’a pas encore été choisi.

Pour Rocke, l’aspect le plus excitant est que tant de données différentes seront recueillies à la fois, ce qui lui permettra, ainsi qu’à d’autres scientifiques, d’approfondir plus que jamais le fonctionnement du microbiome de l’Atlantique Sud et de piloter l’écosystème océanique.

« Il y a des recherches qui se concentrent uniquement sur les bactéries, ou uniquement sur les virus, ou uniquement sur le plancton. Mais il est si important de tout regarder en même temps, car tout est interconnecté », dit-elle.

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