Les perturbations des compagnies aériennes américaines jettent un voile sur les voyages de vacances

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Un avion Airbus A321-200 d’American Airlines décolle de l’aéroport international de Los Angeles (LAX) à Los Angeles, Californie, États-Unis, le 28 mars 2018. REUTERS/Mike Blake

CHICAGO, 4 novembre (Reuters) – Une série d’annulations de vols très médiatisées a mis en lumière les pénuries de travailleurs dans les compagnies aériennes américaines, déclenchant des avertissements de nouveaux retards pendant la période des vacances alors que les compagnies aériennes se bousculent pour recruter du personnel.

Il s’agit d’un changement radical pour une industrie qui était aux prises avec une main-d’œuvre excédentaire alors que le coronavirus a martelé les voyages aériens il y a tout juste un an, et c’est la dernière preuve d’une pénurie croissante de main-d’œuvre.

Alors que la demande aux États-Unis rugit de retour, les transporteurs ont du mal à suivre. Le défi est particulièrement prononcé chez American Airlines (AAL.O) et Southwest Airlines (LUV.N), qui ont été parmi les plus actives dans l’ajout de sièges pour répondre à la demande.

American a annulé des centaines de vols le week-end dernier, citant la météo et le personnel. Il a fait face à des troubles similaires au cours de l’été. Lire la suite

Le mois dernier, le sud-ouest a subi une crise opérationnelle qui a entraîné environ 2 000 annulations et lui a coûté 75 millions de dollars. Des facteurs similaires en août ont forcé Spirit Airlines Inc (SAVE.N) à annuler 2 800 vols. Lire la suite

Quelques jours avant la ruée vers les voyages de fin novembre pour Thanksgiving, les compagnies aériennes se démènent pour éviter une répétition.

Pendant ce temps, ils sont confrontés à une augmentation des réservations de vacances dans un contexte de baisse des cas de COVID-19 et d’augmentation des vaccinations. Southwest a déclaré que les ventes de billets du mois dernier pour novembre et décembre étaient conformes aux niveaux d’avant la crise de 2019.

La demande croissante et les pénuries de main-d’œuvre ont rendu les compagnies aériennes plus vulnérables aux intempéries, qui entravent fréquemment les voyages de fin d’année. Les analystes disent que cela pourrait signifier plus de perturbations de voyage.

« S’il y a des conditions météorologiques, vous pouvez vous attendre à des annulations de vols », a déclaré Helane Becker, analyste de Cowen and Co.

BROUILLARD POUR LES TRAVAILLEURS

Dans une note du personnel la semaine dernière, American a déclaré qu’il s’attend à avoir 4 000 nouveaux employés au cours du trimestre en cours. Il rappelle également près de 1 800 agents de bord de congés de longue durée.

Southwest vise à embaucher 5 000 employés d’ici la fin de l’année.

La ruée vers l’embauche dans un marché du travail tendu risque de faire grimper les coûts à un moment où la flambée des prix du carburéacteur comprime les bénéfices.

Southwest offre des primes de recommandation d’embauche aux employés et a augmenté son salaire minimum à 15 $ l’heure. Même alors, il indique que les taux de candidature sont inférieurs aux niveaux d’avant la pandémie.

« La concurrence pour le talent et pour les très bons talents est encore plus serrée », a déclaré Greg Muccio, directeur de l’acquisition de talents chez Southwest. « Beaucoup de gens … recherchent beaucoup de flexibilité. »

Dans l’intervalle, Southwest et Spirit ont coupé les vols pour éviter de nouvelles pannes.

Les syndicats blâment les compagnies aériennes pour une mauvaise planification, ce qui, selon eux, a entraîné de la fatigue et de la frustration et a rendu les transporteurs vulnérables à de telles perturbations.

Le syndicat des pilotes américains a déclaré le mois dernier qu’il prévoyait de piqueter des plaques tournantes pour protester contre les horaires de travail, la fatigue et la rareté des logements.

« Nous sommes très préoccupés par le fait que la direction remplisse la dinde des vacances d’incertitude pour la prochaine période de vacances », a déclaré Dennis Tajer, porte-parole de l’Allied Pilots Association, qui représente les pilotes chez American.

Certes, toutes les compagnies aériennes ne subissent pas les mêmes pressions. United Airlines (UAL.O) et Delta Air Lines (DAL.N) ont, jusqu’à présent, largement évité certains troubles.

Les deux effectuent moins de vols que leurs concurrents. United a également conclu un accord pour garder tous ses pilotes en vol l’année dernière en échange d’une réduction des heures de travail et d’une baisse de salaire.

United et Delta ont restauré un peu plus de 70 % de leur capacité de 2019 au cours du trimestre jusqu’en septembre. En comparaison, Southwest a augmenté sa capacité à plus de 98% des niveaux de 2019 et American a volé 80% de sa capacité avant la pandémie.

Les experts du secteur affirment que United et Delta ont été partiellement isolés de la pénurie de main-d’œuvre par des réseaux plus concentrés sur les marchés internationaux, où la demande reste relativement faible.

PÉNURIES MALGRÉ LES SAUVETAGE

Mais la congestion récente a déclenché des questions plus larges sur les décisions de certaines compagnies aériennes de réduire leurs effectifs malgré l’obtention d’une aide fédérale de 54 milliards de dollars pour aider à couvrir les dépenses salariales.

La sénatrice Maria Cantwell, une démocrate, a envoyé des lettres en juillet aux chefs de six compagnies aériennes, dont American, Delta, Southwest et JetBlue Airways (JBLU.O) pour exiger des explications sur les pénuries de travailleurs après des milliards de renflouements pandémiques. Cantwell a déclaré au mieux que chaque compagnie aérienne « gérait mal » la situation et au pire laissait tomber les contribuables.

Bien que leurs réponses aux lettres n’aient pas encore été rendues publiques, les compagnies aériennes ont déclaré que les renflouements avaient sauvé des milliers d’emplois, empêché la faillite et les avaient mis en mesure de soutenir la reprise de l’économie après la pandémie.

Les experts de l’industrie affirment que l’aide fédérale a aidé les transporteurs à retenir les travailleurs, mais les problèmes ont commencé lorsque le programme de paie a manqué de fonds. En l’absence de clarté sur le financement et la demande de voyages encore faible, les compagnies aériennes ont demandé aux travailleurs de prendre des congés non rémunérés ou de prendre une retraite anticipée.

« S’ils avaient conservé 100 % de leurs travailleurs, ils auraient eu besoin de plus d’argent », a déclaré Becker de Cowen.

Les compagnies aériennes ont recommencé à embaucher et à ramener des pilotes ce printemps, alors que les cas de COVID-19 ont ramené des passagers.

L’emploi dans le transport aérien aux États-Unis en septembre était inférieur de plus de 12 % à son pic d’avant la pandémie. En revanche, l’emploi dans les restaurants et les bars, frappé tout aussi durement par les fermetures pandémiques, n’est que de 7,6 % en dessous de son pic d’avant l’épidémie de COVID-19.

Les dirigeants reconnaissent qu’une industrie du transport aérien brisée par les coronavirus est naturellement plus averse au risque, ce qui a conduit certains transporteurs à hésiter lorsque la reprise a commencé. Southwest, par exemple, n’a pas mis en œuvre ses plans d’embauche avant juillet.

« Nous étions un peu en retard pour le match », a déclaré Muccio de Southwest.

Reportage de Rajesh Kumar Singh, édité par Tim Hepher, Anna Driver et Steve Orlofsky

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