Les États-Unis se heurtent au secrétaire britannique aux affaires au sujet des entreprises de défense


Kwasi Kwarteng a été accusé par des sources du renseignement de compromettre de futurs partenariats

L’administration présidentielle américaine se serait heurtée au Royaume-Uni au sujet de l’imposition d' »obstacles inutiles » aux entreprises de défense américaines souhaitant opérer au Royaume-Uni. Il a été rapporté que l’administration Biden a menacé, si les restrictions ne sont pas levées, de limiter son partage de renseignements.

La querelle aurait commencé avec le rachat de la société britannique Ultra Electronics, un fournisseur de technologies secrètes pour les sous-marins nucléaires. Cobham, l’acheteur soutenu par le capital-investissement, est une autre entreprise de défense britannique.

L’accord proposé placera en effet Ultra sous le contrôle de l’américain Advent International, qui détient Cobham depuis 18 mois, vendant la plupart de ses actifs jusqu’à présent. Des sources du renseignement ont déclaré que le secrétaire aux affaires, Kwasi Kwarteng, mettrait en péril les futurs partenariats entre le Royaume-Uni et les États-Unis s’il bloquait la vente de 2,6 milliards de livres sterling d’Ultra à Advent, basé à Boston, rapporte L’Express.

M. Kwarteng a ordonné à l’Autorité de la concurrence et des marchés (CMA) d’enquêter pour savoir si l’accord pose un risque pour la sécurité nationale, ce qui l’aurait conduit à être accusé de discrimination à l’égard des entreprises américaines. Une source de renseignement du Congrès américain a déclaré: « À une époque où des alliés comme les États-Unis et le Royaume-Uni cherchent à approfondir la coopération en matière de défense, nous devons supprimer les obstacles, pas en créer. »

Des restrictions ont récemment été levées sur des entreprises britanniques telles que BAE Systems et Rolls Royce, ce qui leur permet d’opérer plus librement de l’autre côté de l’Atlantique. La source aurait noté : « Le Congrès a déjà pris des mesures pour assouplir certaines des restrictions imposées aux entreprises de défense britanniques opérant aux États-Unis.

« Mais au lieu d’adopter une approche similaire, il semble que le gouvernement britannique soit déterminé à imposer des obstacles inutiles qui rendent plus difficile pour les entreprises de défense américaines d’opérer au Royaume-Uni. »

Le rachat d’Ultra, qui fabrique des équipements de communications militaires, notamment des kits hautement classifiés pour les sous-marins nucléaires Trident, a fait l’objet d’une enquête ordonnée par M. Kwarteng en août de l’année dernière. Il a reçu un premier rapport sur l’accord et a accepté le mois dernier de poursuivre les discussions avec Advent pour essayer de trouver un compromis pour qu’il aille de l’avant.

Si ces pourparlers échouent, le secrétaire aux affaires ordonnera probablement à la CMA de procéder à un rare examen approfondi de la phase deux qui rendrait difficile le respect de la date limite du 4 août fixée par Advent pour conclure l’accord et pourrait finalement bloquer le rachat. Londres et Washington se sont engagés à renforcer les liens de coopération en matière de défense pour contrer la menace posée par des puissances hostiles telles que la Russie et la Chine.

L’année dernière, les deux nations ont signé un pacte de sécurité trilatéral avec l’Australie – le controversé AUKUS – qui a vu Canberra déchirer un accord de sous-marins français d’une valeur de plus de 50 milliards d’euros pour acquérir à la place des sous-marins à propulsion nucléaire des États-Unis. Le Premier ministre Boris Johnson a qualifié le pacte de « grand pas en avant pour la sécurité mondiale ».

Des négociations sont actuellement en cours pour étendre l’accord à d’autres projets de recherche militaire, tels que le développement de missiles hypersoniques. Mais les responsables américains affirment que le gouvernement britannique abuse des pouvoirs introduits en janvier qui sont conçus pour limiter la capacité des puissances hostiles à acquérir des entreprises liées à l’établissement de sécurité britannique.

Ces pouvoirs, selon eux, ne devraient pas être appliqués à des alliés proches comme les États-Unis, car la Grande-Bretagne et l’Amérique bénéficient déjà d’accords de partage de renseignements dans le cadre de l’alliance Five Eyes (FVEY), composée des deux puissances avec l’Australie, le Canada et la Nouvelle-Zélande. Les deux coopèrent également étroitement sur les capacités de dissuasion nucléaire de la Grande-Bretagne.

Un haut responsable américain a déclaré: « Nous ne faisons aucune distinction entre un investisseur britannique dans une entreprise américaine pour des raisons de sécurité nationale. Il n’est pas juste que le gouvernement britannique traite les entreprises américaines de cette manière. »

Washington craint que tout retard supplémentaire ne compromette finalement la prise de contrôle d’Ultra. Des responsables du ministère des Affaires, de l’Énergie et de la Stratégie industrielle ont déclaré que l’accord pourrait encore obtenir le feu vert si Advent est prêt à s’engager à réduire les problèmes de sécurité nationale.

Un porte-parole d’Ultra a déclaré qu’il travaillait avec le gouvernement sur la préparation « d’engagements appropriés pour protéger les intérêts de sécurité nationale du Royaume-Uni ».

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