Les dirigeants autochtones ramènent leurs ancêtres à la maison après 90 ans au Smithsonian National Museum of Natural History


Des millions de personnes franchissent chaque année les portes de l’un des musées les plus populaires d’Amérique.

Mais peu viennent avec un objectif aussi profondément personnel que le groupe d’Autochtones d’Australie du Sud qui est récemment arrivé sur le perron.

AVERTISSEMENT : les lecteurs aborigènes et insulaires du détroit de Torres sont informés que l’histoire suivante contient des images et des voix de personnes décédées.

Pendant des décennies, le Smithsonian National Museum of Natural History a conservé les restes d’aborigènes et d’insulaires du détroit de Torres dont les ossements ont été prélevés en Australie pour être étudiés aux États-Unis.

Le major Sumner était l’un des nombreux représentants des nations Narungga et Kaurna qui ont fait le long voyage jusqu’à la capitale américaine pour ramener leurs ancêtres à la maison.

Deux hommes autochtones, l'un portant un polo noir et l'autre en tenue traditionnelle, se tiennent à côté d'un homme blanc en costume
Les rapatriements vers l’Australie sont le résultat d’années de lobbying de la part des dirigeants autochtones, le Smithsonian ayant initialement résisté au retour.(ABC Nouvelles: Jade Macmillan)

« Faites savoir au monde que c’est ce qui est arrivé à notre peuple, aux personnes qui sont décédées », a-t-il déclaré.

« Ils ont été emmenés, ils ont été mis dans des boîtes et conservés dans des musées et fourrés.

« Une fois que nous les avons réenterrés, ils [will] ne plus être touché. »

Une longue histoire de restes ancestraux prélevés sur les terres autochtones

Le rapatriement de Washington était la troisième fois que la Smithsonian Institution renvoyait des restes ancestraux en Australie.

Il avait auparavant rapatrié des ossements prélevés dans le Territoire du Nord lors d’une grande expédition scientifique en terre d’Arnhem en 1948.

Une photo en noir et blanc de tentes dans l'arrière-pays avec des drapeaux australiens et américains suspendus à un arbre
Des milliers de spécimens de plantes et d’animaux, ainsi que des artefacts et des peintures autochtones, ont été prélevés lors d’une importante expédition scientifique dans les années 1940.(Fourni : Frank Maryl Setzler, NAA Photo Lot 36, Département d’anthropologie, Smithsonian Institution)

Coparrainé par le Smithsonian, National Geographic et le gouvernement australien, le voyage d’un mois a été effectué par une équipe de scientifiques, d’anthropologues et de photographes d’Australie et des États-Unis.

Martin Thomas, professeur d’histoire à l’Université nationale australienne, a déclaré que les chercheurs avaient collecté des milliers de spécimens de plantes et d’animaux, ainsi que des artefacts et des peintures indigènes.

Mais ils ont également emporté des restes humains, sans l’autorisation des propriétaires traditionnels.

« Avec le temps de déplacement, ils ont été absents pendant une bonne partie de l’année », a-t-il déclaré.

« Et il était donc entendu qu’ils reviendraient avec des collections qui seraient les dividendes de cet investissement. »

Une photo en noir et blanc montrant des hommes chargeant des boîtes sur un bateau sous le regard d'autres personnes
Le professeur d’histoire de l’ANU, Martin Thomas, affirme que les chercheurs ont pris des restes à l’insu ou sans l’autorisation des peuples autochtones.(Fourni : Frank Maryl Setzler, NAA Photo Lot 36, Département d’anthropologie, Smithsonian Institution)

Dans son documentaire de 2018 Etched in Bone, le professeur Thomas a présenté des images prises lors de l’expédition de l’Américain Frank Setzler retirant les restes d’une grotte à Gunbalanya.

Le film cite les entrées du journal de Setzler pour affirmer qu’il a délibérément caché ce qu’il faisait aux peuples autochtones locaux.

« Je n’ai prêté aucune attention à ces ossements tant que l’indigène était avec moi », écrit-il le 7 octobre 1948.

« Pendant la période du déjeuner, alors que les deux garçons indigènes dormaient, j’ai rassemblé les deux squelettes qui avaient été placés dans des crevasses à l’extérieur des grottes. »

Les restes volés lors de l’expédition ont finalement été restitués en 2008 et 2010.

« Il était plus un archéologue qu’un anthropologue, donc plus intéressé par les époques passées que par les cultures contemporaines », a déclaré le professeur Thomas.

« Et ce n’était pas vraiment quelqu’un qui s’intéressait à la documentation de la culture, en particulier, même dans son propre domaine de spécialisation, qui était l’anthropologie nord-américaine.

« Il était beaucoup plus un excavateur. »

Le Musée reconnaît la longue attente des communautés autochtones

Les restes rapatriés en juillet 2022 sont entrés dans les collections du Smithsonian entre 1904 et 1931, avant le début de l’expédition en terre d’Arnhem.

L’institution n’a pas précisé comment elle les a acquis, évoquant uniquement des « adhésions » et des « échanges » avec d’autres musées.

Les restes de deux personnes ont été restitués aux nations Narungga et Kaurna en Australie-Méridionale, tandis que 23 autres seront détenus par le gouvernement australien jusqu’à ce que les gardiens traditionnels soient déterminés.

« Nous réalisons en tant que musées que nous devons faire partie du 21e siècle », a déclaré le directeur du Musée national d’histoire naturelle, Kirk Johnson.

« Et aller vers le rapatriement des restes humains et des objets funéraires, et avec beaucoup plus de respect envers les communautés sources d’où proviennent ces objets. »

Un homme avec des lunettes dans une chemise blanche et une veste grise se tient devant le Smithsonian
Kirk Johnson, directeur du Smithsonian National Museum of Natural History, a reconnu la longue attente des communautés autochtones australiennes.(ABC Nouvelles: Jade Macmillan)

Les rapatriements vers l’Australie sont le résultat d’années de lobbying de la part des dirigeants autochtones, le Smithsonian ayant initialement résisté au retour.

Et ce malgré les lois adoptées aux États-Unis dans les années 1990 exigeant le rapatriement, sur demande, des restes humains et des objets ancestraux appartenant aux Amérindiens.

« Lorsque vous emmenez des gens hors du pays, vous leur enlevez leur esprit », a déclaré Cyril Kartinyeri, un homme de Narungga.

« Et les ramener au pays, alors c’est leur lieu de repos. »

Quatre hommes autochtones, dont un en costume traditionnel, se tiennent côte à côte
Les dirigeants autochtones Douglas Milera, Cyril Kartinyeri, le Major Sumner et Allan Sumner à Washington DC.(ABC Nouvelles: Jade Macmillan)

M. Johnson a reconnu la longue attente des communautés autochtones australiennes, une collection de restes ancestraux devant encore être restituée à une date indéterminée.

« Nous sommes en communication avec le gouvernement australien et avec les communautés pour nous assurer que nous faisons avancer ces choses », a-t-il déclaré.

« Assez rapide, j’en suis sûr, n’est pas assez rapide pour les communautés, mais nous voulons vraiment être aussi réactifs que possible. »

Reste à réenterrer sur Pays

Par une chaude journée d’été à Washington, les dirigeants autochtones en visite ont transporté deux boîtes contenant des restes ancestraux, drapés du drapeau autochtone, dans les jardins à l’extérieur du musée.

A l’ombre d’un grand arbre, ils ont effectué une cérémonie de fumage et réfléchi à l’importance de la tâche qu’ils étaient sur le point d’entreprendre.

Quatre hommes autochtones vêtus de peinture traditionnelle blanche et rouge se tiennent autour de boîtes drapées d'un drapeau autochtone
Allan Sumner, Major Sumner, Douglas Milera et Cyril Kartinyeri exécutent une cérémonie de fumage traditionnelle au musée Smithsonian de Washington DC.(ABC News: Fourni)

« C’est un honneur et un privilège d’être ici aujourd’hui, car nous représentons nos groupes nationaux », a déclaré Allan Sumner.

« Et d’écrire nos histoires, selon nous. »

L’homme de Kaurna, Ngarrindjeri et Yankunytjatjara a déclaré que le groupe avait vécu des émotions mitigées pendant son séjour aux États-Unis, mais espérait avoir un impact positif en ramenant les restes pour une réinhumation.

« Ce n’est pas la chose la plus agréable à faire, mais c’est la bonne chose à faire pour nous.

« Il s’agit de guérir pour nous-mêmes, de guérir notre pays et notre peuple. »

Le major Sumner n’était pas à Washington depuis longtemps mais envisageait déjà le voyage de retour.

« Ça va être joyeux. Parce que c’est leur esprit, vous pouvez sentir leur esprit et les sentir », a-t-il déclaré.

« Je leur parle et leur dis que vous rentrez chez vous maintenant.

« Nous vous y amènerons aussi vite que possible et vous ramènerons d’où vous venez. »

Caisses d'emballage recouvertes de drapeaux autochtones noirs, jaunes et rouges
Les restes de deux personnes ont été rendus aux nations Narungga et Kaurna, et 23 seront détenus par le gouvernement australien jusqu’à ce que les gardiens traditionnels soient déterminés.(ABC News: Fourni)

Laisser un commentaire