L’éruption du volcan Tonga a provoqué une vague de tsunami de 90 mètres de haut


L'éruption Hunga Tonga-Hunga Ha'apai vue depuis l'orbite.
Crédit d’image : NOAA/NASA

La vague de tsunami créée par l’éruption du volcan Tonga a atteint plus de 90 mètres de haut, neuf fois plus haut que le tsunami qui a frappé le Japon en 2011

Le volcan Hunga Tonga-Hunga Ha’apai a eu une éruption en janvier 2022, formant une vague initiale d’environ 90 mètres de haut tout en libérant plus d’énergie que la bombe nucléaire la plus puissante jamais explosée. Cette même éruption du volcan tonga est également connue pour provoquer des courants électriques dans l’espace.

La vague formée après l’éruption a atteint presque la hauteur de la Statue de la Liberté (93 m), des chercheurs du GNS Science de Nouvelle-Zélande, de l’Association pour le développement de la prévision des tremblements de terre au Japon, de l’Université de Split en Croatie et de l’Université Brunel de Londres, a découvert que ce volcan sous-marin a provoqué une vague environ neuf fois plus haute que celle du tsunami très destructeur de 2011 au Japon.

Appelant à de meilleurs systèmes d’alerte pour détecter les éruptions volcaniques, les experts en tsunami de l’Université de Bath suggèrent que les systèmes ont 30 ans de retard sur les outils de détection des tremblements de terre comparables, ce qui rend la détection et la sécurité contre les volcans actifs plus dangereuses.

« L’éruption devrait servir de signal d’alarme pour les groupes internationaux qui cherchent à protéger les gens d’événements similaires à l’avenir »

© Université de Bath

Pourquoi cette éruption était-elle si unique ?

Cette éruption volcanique des Tonga a été l’un des rares tsunamis suffisamment puissants pour faire le tour du monde.

Enregistré dans tous les océans et grandes mers du monde, du Japon et de la côte ouest des États-Unis dans l’océan Pacifique Nord aux côtes de la mer Méditerranée, les chercheurs ont découvert que le tsunami était unique car les vagues n’étaient pas seulement créées par l’eau déplacée par l’éruption du volcan mais aussi par d’énormes ondes de pression atmosphérique, qui ont fait plusieurs fois le tour du globe.

Ce « double mécanisme » a créé un tsunami en deux parties. Les premières vagues océaniques créées par les ondes de pression atmosphérique ont été suivies plus d’une heure plus tard par une seconde vague créée par le déplacement de l’eau de l’éruption.

Cette combinaison signifie que les centres d’alerte aux tsunamis n’ont pas détecté la vague initiale car ils sont programmés pour détecter les tsunamis en fonction des déplacements d’eau plutôt que des ondes de pression atmosphérique, qui ont coûté beaucoup plus de vies que nécessaire à l’éruption autour des Tonga.

Après avoir envoyé des ondes de choc atmosphériques, des bangs soniques et des vagues de tsunami dans le monde entier, les chercheurs ont découvert que les effets du volcan atteignaient également l’espace, où des vents à la vitesse d’un ouragan et des courants électriques inhabituels dans l’espace se sont formés dans l’ionosphère.

Les systèmes de surveillance des tsunamis d’origine volcanique ont « 30 ans de retard »

Selon le Dr Heidarzadeh, le tsunami des Tonga devrait servir de signal d’alarme pour une meilleure préparation et une meilleure compréhension des causes et des signes des tsunamis causés par les éruptions volcaniques. Il déclare : « Le tsunami des Tonga a tragiquement tué cinq personnes et provoqué des destructions à grande échelle, mais ses effets auraient pu être encore plus importants si le volcan avait été situé plus près des communautés humaines.

« Le volcan est situé à environ 70 km de la capitale tongane Nuku’alofa – cette distance a considérablement réduit son pouvoir destructeur.

«Ce fut un événement gigantesque et unique qui souligne qu’au niveau international, nous devons investir dans l’amélioration des systèmes de détection des tsunamis volcaniques, car ils ont actuellement environ 30 ans de retard sur les systèmes que nous utilisions pour surveiller les tremblements de terre. Nous sommes sous-préparés aux tsunamis volcaniques.

Les chercheurs ont analysé les enregistrements de données d’observation océanique des changements de pression atmosphérique et des oscillations du niveau de la mer pour découvrir les effets de l’éruption du volcan Tonga.

« La surveillance de l’activité volcanique devrait être organisée, et des recherches plus approfondies de haute qualité sur les éruptions volcaniques et les zones à risque sont toujours une bonne idée »

Le Dr Aditya Gusman, modélisateur de tsunamis au service géoscientifique basé en Nouvelle-Zélande, déclare : « Les éruptions du volcan Anak Krakatau en 2018 et des volcans Hunga Tonga-Hunga Ha’apai en 2022 nous ont clairement montré que les zones côtières entourant les îles volcaniques risquent d’être touchées par tsunamis destructeurs.

« Bien qu’il puisse être préférable d’avoir des zones côtières basses complètement dégagées des bâtiments résidentiels, une telle politique peut ne pas être pratique pour certains endroits, car les tsunamis volcaniques peuvent être considérés comme des événements peu fréquents. »

La co-auteure, le Dr Jadranka Šepić, de l’Université de Split, en Croatie, ajoute : « Ce qui est important, c’est d’avoir des systèmes d’alerte efficaces, qui incluent à la fois des avertissements en temps réel et une éducation sur ce qu’il faut faire en cas de tsunami ou d’alerte – de tels systèmes sauvent des vies.

« De plus, dans les zones volcaniques, une surveillance de l’activité volcanique devrait être organisée, et des recherches plus approfondies de haute qualité sur les éruptions volcaniques et les zones à risque sont toujours une bonne idée. »

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