L’entrepreneure Catherine Steele a aidé à bâtir un empire commercial au Canada atlantique


Catherine Steele, une femme d’affaires décédée le 6 mars 2022, à l’âge de 91 ans.Avec l’aimable autorisation de la famille

Catherine Steele, une femme d’affaires astucieuse décédée à St. John’s le 6 mars à l’âge de 91 ans, a bâti la première des entreprises prospères de sa famille, un ensemble diversifié d’entreprises sur terre, en mer et dans les airs, y compris des entreprises de transport et de médias . Son mari, Harry Steele, décédé en janvier, était connu comme l’un des principaux entrepreneurs du Canada atlantique, et elle était aussi responsable de son succès que lui, selon sa famille. Les premières incursions de Mme Steele dans l’immobilier, ainsi que le succès de son mari sur le marché boursier, ont ouvert la voie à leur succès commercial commun.

Alors qu’elle élevait ses enfants à Dartmouth et que son mari était en mer avec la marine, Mme Steele a eu l’idée d’acheter des propriétés résidentielles en difficulté.

« Je cherchais des maisons en faillite pour pouvoir les acheter, les réparer et, espérons-le, gagner de l’argent », a déclaré Mme Steele à ce journaliste dans une interview. « J’ai étudié la musique à l’université, mais j’ai découvert que j’avais une affinité pour les affaires et j’aimais ça. »

Elle a acheté, rénové puis vendu trois maisons à Dartmouth qui étaient en forclusion. Lorsque son mari a été muté pour commander la base des Forces canadiennes à Gander à Terre-Neuve, elle a commencé à chercher des opportunités similaires là-bas. Mais Gander était un endroit beaucoup plus petit, avec beaucoup de logements appartenant au gouvernement reliés à la base aérienne. Il n’y avait pas un grand nombre de logements parmi lesquels choisir, sans parler d’essayer de trouver une propriété en forclusion.

La banque avec laquelle Mme Steele s’est occupée possédait une propriété intéressante, mais ce n’était pas une maison ; c’était l’Albatross Hotel, un nom plutôt approprié compte tenu de la santé financière désastreuse dans laquelle il se trouvait. Mme Steele a transformé l’Albatross de 48 chambres, un cuisinier et deux serveuses en un hôtel de 113 chambres, cinq cuisiniers et 12 serveuses. Le succès de l’hôtel a été à la base de la carrière commerciale de son mari après qu’il ait quitté l’armée.

« Ma mère et mon père étaient une équipe, je sais que c’est un cliché avec beaucoup de gens, mais avec eux, c’est très vrai. En plus d’être mari et femme, du point de vue commercial, ils avaient des compétences très complémentaires mais différentes. Ils les ont mis au travail en équipe pour assurer le succès de l’Albatros », a déclaré Peter Steele, le fils aîné du couple.

« L’Albatros n’était pas un endroit fascinant, mais dès que je l’ai eu, je suis allé à la bibliothèque de Gander et j’ai trouvé un livre intitulé Chaque client est mon invité», a déclaré Mme Steele. « J’ai lu cela, et j’ai rencontré le personnel, et je discutais avec eux et de ce qu’ils pensaient améliorer leur travail. Je n’oublierai jamais qu’une des filles m’a dit : ‘Mme. Steele, est-ce qu’on pourrait avoir une poche dans notre uniforme pour garder nos pourboires ? Je n’y avais pas pensé, mais je m’en souviens encore aujourd’hui.

Chaque client est mon invité est un livre de 112 pages publié par le ministère du Tourisme de la Nouvelle-Écosse en 1964 et réimprimé plusieurs fois. Son objet était d’aider les propriétaires de petits hôtels et restaurants à gérer leurs affaires avec succès.

Aux conseils du livre s’ajoutait le bon sens de Mme Steele.

« Je savais comment j’aimerais être traité et je sentais que je voulais que les gens se sentent comme s’ils étaient venus chez moi. Ils ne partent pas en disant « Eh bien, j’y suis allé deux fois, la première et la dernière fois ». [I hoped] qu’ils apprécieraient leur visite et qu’ils voudraient revenir. C’était précisément ce que je voulais que les gens ressentent.

Sous la direction de Mme Steele, l’Albatross Hotel connut un succès immédiat. Pendant qu’elle dirigeait l’hôtel, son mari stimulait les affaires en parlant aux équipages des compagnies aériennes qui atterrissaient à Gander.

« Maman dirigeait l’hôtel en organisant les menus et tout ça pendant que papa était occupé dans la marine mais essayait de trouver des affaires pour l’hôtel », a déclaré leur fils Rob Steele. « Eastern Provincial Airways était basée ici à Gander à l’époque, et la famille Crosby en était propriétaire, et les équipages de conduite séjournaient tous dans un hôtel concurrent. Alors, mon père a fait appel à la compagnie aérienne pour essayer de les amener à rediriger cette affaire vers son hôtel. C’est ainsi qu’il a fait la connaissance de Keith Miller, qui était alors président de l’EPA.

Harry Steele achètera plus tard l’EPA à la famille Crosby, hypothéquant l’Albatros et utilisant ses gains boursiers et tous les actifs de la famille pour le financer.

Gander était une étape de ravitaillement en carburant sur le chemin de l’Europe; les avions volant de la Russie à Cuba ne pouvaient pas entrer dans l’espace aérien américain, ils devaient donc s’y arrêter eux aussi, aller et venir.

À un moment donné, les chambres de l’Albatros étaient si demandées qu’elles étaient méticuleusement nettoyées et relouées le même jour après qu’un équipage de conduite eut pris un court kip lors d’une escale. Toutes les trajectoires de vol transatlantiques menaient à Gander.

Janet Catherine Thornhill est née dans une famille éminente le 30 avril 1930 à Grand Bank, T.-N.-L. Le village de Grand Bank, à l’extrémité sud de la péninsule Burin, est l’un des endroits les plus chauds de Terre-Neuve, avec un port qui -libre toute l’année, l’une des raisons pour lesquelles c’était le centre de la pêche.

Le père de Catherine, Arch Thornhill, était un légendaire capitaine de pêche hauturière. Vers 1918, il commence à pêcher au large dans un doris, souvent avec son frère ou son cousin. La vie de M. Thornhill a été relatée par l’auteur Raoul Andersen dans Voyage aux Grands Bancs, la saga d’Arc Thornhill. M. Thornhill a été cité dans le livre disant qu’au début des années 1920, il ne gagnait que 300 $ par an. Mais il était déterminé à réussir.

« Je n’ai jamais abandonné une seule fois dans ma vie », a-t-il déclaré. Il a dit qu’en tant que jeune homme, il a pêché dans un doris pendant 72 heures d’affilée sans dormir. Cette détermination a été transmise à ses enfants : Catherine, dont le sens des affaires a contribué à bâtir une fortune ; et son frère, Roland Thornhill, un courtier en valeurs mobilières prospère qui a déjà été vice-premier ministre de la Nouvelle-Écosse.

Lorsque Catherine avait 10 ans, son père lui a fait la surprise de lui offrir un piano qu’il avait acheté avec un chargement de poisson débarqué des Grands Bancs. Elle a pris des cours de piano et a décidé qu’elle voulait être professeur de musique.

Plus d’un voyage inquiète sa famille ; il n’y avait pas de radio pour appeler à la maison pendant que la goélette traversait une tempête.

« J’ai juré de ne jamais épouser quelqu’un qui est parti en mer parce que mon père est parti en mer et j’ai vu à quel point ma mère s’inquiétait. » Elle se souvenait d’un moment où son père était parti pendant ces sept jours, et personne ne savait s’il était vivant ou mort. Il naviguait des Grands Bancs à Burin, sur la côte sud de Terre-Neuve.

Mais elle a quand même épousé un marin. Elle avait 24 ans lorsqu’elle a épousé l’officier de marine Harry Steele à l’occasion de son 25e anniversaire.

Catherine a étudié la musique à l’Université Mount Allison, à Sackville, au Nouveau-Brunswick, ce qui était tout un exploit pour une jeune femme de Grand Bank dans les années 1940, alors même que le voyage pour y arriver était ardu.

«Quand je suis allé au mont A, j’habitais à Grand Bank, alors j’ai pris un taxi pour m’emmener au centre de l’île, et de là j’ai pris le train jusqu’à Port-aux-Basques où j’ai pris le bateau pour Sydney. À Sydney, j’ai pris un train pour m’emmener à Mount Allison. C’est ainsi que je suis arrivé à l’université. Je ne m’en souviens plus, mais à cette époque, cela semblait interminable. Le voyage était terrible, mais ça valait le coup.

Elle a rencontré M. Steele lorsqu’elle est revenue à Terre-Neuve avec son diplôme en musique et a commencé à enseigner. Le couple fait connaissance lors d’un bal d’église, une soirée chaperonnée destinée à permettre aux jeunes de faire connaissance.

« J’ai commencé à sortir avec lui quand il allait à l’Université Memorial et j’enseignais à Prince of Wales », a-t-elle déclaré. Elle adorait enseigner même si tous ses élèves n’étaient pas nés pour la musique.

Mme Steele a quitté l’enseignement peu de temps après leur mariage lorsque son mari a été muté en Angleterre. Elle aimait y vivre. C’est quelques affectations plus tard, à Gander, qu’à l’âge de 45 ans, il abandonne la marine et se lance dans les affaires à plein temps.

« J’étais très heureux parce que j’aimais les affaires. J’aime les gens. J’ai adoré l’hôtellerie et travailler avec le personnel parce que j’apprenais comme ils apprenaient », a-t-elle déclaré.

Mme Steele laisse sa soeur, Florence; frère Roland; trois fils, Peter, Rob et John; ainsi que sept petits-enfants et deux arrière-petits-enfants.

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