L’éléphant dans la chambre : les hôtes indésirables d’un village thaïlandais – reportage photo | Développement mondial


jeC’était vers minuit lorsque Kittichai Boodchan a entendu deux gros fracas venant de devant sa maison. Il sut immédiatement ce qui se passait. Un éléphant était dehors et il voulait la réserve de bananes de la famille.

Boonchuay, un taureau local du parc national voisin de Kaeng Krachan, connu pour son habitude de piller le village à la recherche de collations, était venu appeler. Kittichai avait déjà acheté 200 kg de bananes à vendre et, bien qu’entreposée à l’intérieur, le doux parfum avait sans aucun doute piqué l’intérêt de Boonchuay.

Kittichai a sauté du lit et a commencé à claquer la porte et à crier pour essayer de faire fuir l’éléphant. Boonchuay, sans se laisser décourager, a continué à enfoncer sa tête dans le mur, craquant à travers la structure. Il ne s’est arrêté qu’au bout d’environ 10 ou 15 minutes, quand, incapable d’atteindre les fruits frais, il s’est éloigné d’un pas nonchalant sur la route.

Cette visite, en juin de l’année dernière, était la première d’une longue liste pour la famille de Kittichai. Depuis lors, Boonchuay est revenu plusieurs fois, pénétrant dans leur maison et cassant des parties du mur. Lors de ses plus récents cambriolages, en juin et juillet de cette année, il a réussi à faire irruption dans la cuisine, pinçant des sacs en plastique, de l’huile de cuisson, des nouilles instantanées et de la farine.

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« Je ne suis pas sûr d’avoir le droit d’être en colère contre eux parce que nous avons volé leur espace », dit Kittichai. « Ils vivaient ici avant. » A côté de lui, un poteau montre des traces de terre fraîches laissées par une trompe d’éléphant. Les éléphants passent tous les quelques jours, dit-il.

À travers la Thaïlande et l’Asie, les humains se sont de plus en plus étendus aux zones forestières, fragmentant les habitats traditionnels des éléphants et perturbant souvent leur accès aux ressources. Pour les communautés de ces zones, la coexistence est un combat délicat et dangereux. Les conflits entre les animaux et les humains peuvent être financièrement dévastateurs pour les humains, pénibles et, au pire, mortels pour les deux espèces. En Thaïlande l’année dernière, huit éléphants et huit personnes ont été tués dans des conflits, selon Bhichet Noonto, spécialiste du sujet au sein du réseau Human Elephant Voices.

Les chercheurs préviennent que la compétition pour les ressources va s’intensifier. « En Thaïlande, les zones forestières continuent de diminuer, et nous avons de très nombreux projets qui tentent de faire des développements à l’intérieur de la forêt », explique Bhichet, ajoutant qu’en 1933, 43% de la Thaïlande était boisée ; en 2019, ce chiffre était tombé à un peu moins de 32 % du pays.

Le village de Kittichai, Chalermkiat Pattana, près du parc national de Kaeng Krachan, est l’un des nombreux en première ligne de la lutte pour la coexistence. Des panneaux à l’extérieur d’une famille d’accueil locale avertissent les clients de ne pas laisser de fruits dans leur voiture. Les résidents, y compris Kittichai, ont installé des câbles avec des canettes à l’extérieur de leur maison comme alarme rudimentaire pour avertir des effractions. Les gardes du parc patrouillent tous les soirs sur la route principale qui mène au village, utilisant un camion pour ramener les éléphants – généralement Boonchuay ou un autre mâle, Boonmee – dans la forêt.

Boonchuay fait irruption dans la maison de Kittichai Boodchan
Boonchuay fait irruption dans la maison de Kittichai Boodchan
Réparations à la maison de Kittichai Boodchan
Réparations à la maison de Kittichai Boodchan

Kittichai, comme beaucoup dans le village, est maintenant habitué à être réveillé toutes les deux nuits par les éléphants, ou par le bruit des autres habitants essayant de les faire fuir. « Une fois qu’un éléphant entre [your home] vous devez faire tout votre possible pour les repousser », dit-il.

De nombreux résidents ont des histoires sur les escapades de Boonchuay et de Boonmee. Le propriétaire du restaurant Nongyao Kaewsulesai décrit comment l’un des éléphants a pillé son placard de cuisine et s’est enfui avec un sac de sucre de 25 kg. « Ils aiment le sucre, les sachets de nouilles, et si vous avez de la papaye, ils mangeront tout », dit-elle. Chaque soir, elle déplace des boîtes de chips dans l’arrière-salle par mesure de précaution. Son frigo a été renversé à plusieurs reprises par les éléphants.

Nongyao Kaewsulesai prépare de la nourriture dans son restaurant, qui a été attaqué par des éléphants à plusieurs reprises.

« J’ai l’impression d’être un agent de sécurité », explique Supa Taengthong, qui vend des bananes frites et habite en bas de la rue. Lors de plusieurs visites cette année, un éléphant – elle ne sait pas lequel – a réussi à percer deux murs, traversant le salon et la chambre des enfants jusqu’à la cuisine à l’arrière de la maison.

« L’éléphant a tout mangé, pas seulement les bananes, mais le riz – le riz cuit dans le cuiseur à riz, le riz non cuit – le sucre, tout », dit-elle. Les autorités l’ont aidée à reconstruire le mur avant de la maison, mais l’intérieur est toujours endommagé et elle n’a pas reçu de compensation pour la nourriture volée.

Des éléphants sautent par-dessus les clôtures pour se rendre dans les champs des agriculteurs
Éléphants sur une caméra de surveillance s'approchant d'une clôture
Les éléphants présentent une gamme de techniques de saut de clôture
Les éléphants présentent une gamme de techniques de saut de clôture
Les éléphants présentent une gamme de techniques de saut de clôture

Supa vit dans le village depuis deux décennies, mais dit que ce n’est qu’au cours des trois dernières années que les éléphants sont devenus un problème. «Je veux qu’ils soient tous les deux déplacés de cette zone. C’est seulement ces deux-là qui sont le problème », dit-elle.

Le simple fait de les supprimer, cependant, pourrait aggraver les choses – ils peuvent être remplacés par un autre éléphant plus agressif, ou même un troupeau. « Peut-être que l’ennemi de l’ennemi est un ami », déclare Itthipol Thaikamol, responsable du parc national de Kaeng Krachan.

Il pense qu’il y a suffisamment de nourriture dans le parc pour les éléphants. « Nous avons également planté beaucoup de nourriture et fabriqué beaucoup de pierres à lécher. Mais parfois, surtout pendant la saison sèche, cela peut être plus difficile pour les éléphants », explique Itthipol. C’est aussi probablement le cas, ajoute-t-il, que le durian et le jacquier ont bien meilleur goût que l’herbe.

Supa Taengthong est assise devant sa maison, dont les murs ont été renversés par des éléphants sauvages à de nombreuses reprises

Pour les agriculteurs, les raids d’éléphants peuvent s’avérer coûteux. Le pire des cas locaux, Thongbai Charoendong, est au courant du coût de 150 000 bahts (3 400 £) en fruits perdus. Thongbai, illustré ci-dessous, est coordinateur de projet pour la surveillance et l’atténuation des conflits entre les éléphants humains à Société de conservation de la faune en Thaïlande, et a travaillé dans la région pendant 17 ans. « En une nuit, six éléphants ont attaqué une ferme d’ananas et ont tout mangé », dit-il.

Les éléphants affamés ont également l’habitude coûteuse de renverser les durians, rapportent les agriculteurs, peut-être pour qu’ils puissent atteindre tous les meilleurs fruits.

Thongbai Charoendong, coordinateur du projet d'atténuation des conflits entre les humains et les éléphants de la World Conservation Society.

Il existe diverses théories expliquant pourquoi les éléphants envahissent de plus en plus le village de Chalermkiat Pattana – qui a été créé en tant que projet royal en 1977 – et s’égarent dans les fermes voisines. Certains se demandent si l’ouverture d’une conserverie d’ananas à proximité, qui a incité davantage d’agriculteurs locaux à cultiver les fruits, aurait pu attirer les éléphants hors de leur habitat habituel. D’autres disent que les gens laissaient des restes d’ananas dans la forêt et que cela aurait pu faire perdre aux éléphants leur peur des humains. Une fois que les éléphants ont exploré davantage, il est également possible qu’ils aient développé un goût pour l’alimentation humaine et les cultures.

Selon Bhichet, les recherches suggèrent que l’empiètement des zones forestières, le développement de fermes voisines avec des aliments hautement nutritifs et la possibilité que les éléphants mâles, pour des raisons évolutives, soient de plus en plus disposés à prendre plus de risques pour accéder à ces aliments, sont tous susceptibles les facteurs.

« Maintenant, en Thaïlande, nous voyons ce phénomène dans de nombreux endroits. De nombreux éléphants mâles se déplacent simplement plus loin que par le passé », dit-il. « Je pense qu’ils ont changé leurs habitudes pour manger plus de nourriture humaine. » Ce comportement semble également s’étendre à toute la famille des éléphants, ajoute-t-il, et les voyages qu’ils entreprennent deviennent de moins en moins prévisibles. Il cite l’exemple d’un troupeau en Chine qui a voyagé pendant 15 mois, loin de son habitat naturel, comme un exemple plus extrême de cette tendance.

Une barrière de protection de fortune faite de fil de fer et de canettes de bière est suspendue pour dissuader les éléphants sauvages.
Des bombes de ping-pong, utilisées par les habitants et les gardes du parc pour effrayer les éléphants sauvages.
Une tranchée et des clôtures, destinées à dissuader les éléphants sauvages.
Des panneaux avertissant les touristes et les habitants de ne pas nourrir les éléphants ont été placés le long d'une rue dans laquelle les animaux errent souvent.
  • Les tactiques pour effrayer les éléphants et réduire les raids comprennent (dans le sens des aiguilles d’une montre à partir du haut à gauche) des câbles bruyants, des « bombes » de ping-pong, des avertissements de ne pas nourrir les éléphants ; et des tranchées avec clôture. Photographies : Jack Taylor/The Guardian

Toute solution doit responsabiliser les gens et éduquer les communautés afin qu’elles comprennent mieux les éléphants, dit Bhichet. Une indemnisation ou un financement permettant aux personnes de s’adapter ou de mieux protéger leur logement sera également utile. « Beaucoup de gens veulent changer de mode de vie mais ils n’ont pas d’argent. Ils veulent passer d’une monoculture à des plantes à base de plantes, mais ils ne sont pas convaincus qu’ils ont un bon marché pour vendre le produit », dit-il.

Près du parc national de Kaeng Krachan, les communautés ont expérimenté diverses manières de dissuader les éléphants – de déclencher des pétards à laisser des draps frottés avec de l’huile de piment dans les champs, en construisant des clôtures et en creusant des fossés.

Thongbai dit que la clôture a été la mesure la plus efficace pour réduire les raids sur les récoltes. Une clôture semi-permanente, qui laisse encore passer les petits animaux, est renforcée par des tamariniers dans certaines zones, qui formeront une barrière naturelle. Cela doit être planifié avec soin pour éviter des conséquences imprévues, telles que la coupure de l’accès à l’eau, ajoute-t-il. « Cela aide certainement parce que les incidents ont été réduits », dit Thongbai, bien qu’il admette que cela n’arrêtera pas les éléphants les plus curieux.

De retour le long de la route principale qui mène à Chalermkiat Pattana, les gardes du parc se promènent à la recherche de signes de Boonchuay. « C’est la star de cette route », plaisante l’un des rangers, Sangat Jamjaeng, du haut du camion. Ils crient souvent à l’éléphant de retourner dans la forêt, et il fera semblant d’obtempérer, dit Sangat. « Ensuite, lorsque le camion passera, il ressortira. »

Un éléphant sauvage connu localement sous le nom de Boonchuay s'approche de la circulation.

Boonchuay apparaît sur la route principale, bloquant les voitures. « Retournez dans la forêt », crient les rangers. Ils lancent un pétard, mais Boonchuay ne bronche même pas. Il refuse d’obéir. L’obscurité commence à tomber et une ombre grise se cache parmi les arbres au bord de la route. Ils projettent une lumière vive dans sa direction. Les branches se balancent et bruissent. Finalement, il semble s’être retiré de la route et le camion continue.

Quelques minutes plus tard, un motard passe : les éléphants sont de retour, préviennent-ils. Le camion de patrouille fait demi-tour et remonte la route. Au moment où ils arrivent, tout ce qui reste est un tas de bouse d’éléphant.

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