Le voyage remarquable de la patate douce


Un groupe de scientifiques a récemment rassemblé près de 200 échantillons de variétés de patates douces et d’espèces apparentées provenant d’une multitude d’herbiers et de collections botaniques. (KarepaStock, Shutterstock)

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SALT LAKE CITY – Lorsque le peuple Wampanoag et les pèlerins puritains ont partagé leur célèbre repas des récoltes à l’automne 1621, il est peu probable qu’ils aient des patates douces au menu comme nous le faisons souvent à Thanksgiving.

Bien que originaire d’Amérique centrale et d’Amérique du Sud, la patate douce n’avait pas été introduite en Nouvelle-Angleterre au moment de la première célébration de Thanksgiving. Mais comme ceux du Mayflower, il avait néanmoins navigué à travers les mers salées vers d’autres endroits.

D’Amérique, la patate douce a traversé le Pacifique jusqu’en Polynésie, où elle est connue sous le nom de « kumara » depuis des centaines d’années. De même, il est connu sous le nom de « kumar » par le peuple Quechua d’Amérique du Sud où il a été cultivé depuis environ 4000 ans, selon les recherches de la Bibliothèque du Congrès. Certains archéologues crois que ce n’est pas une coïncidence. Ils voient les noms similaires comme des preuves à l’appui que les marins polynésiens ont étendu leurs anciennes routes commerciales vers l’Amérique du Sud, arrivant au Nouveau Monde avant les Européens.

Cependant, l’ADN de la patate douce pourrait raconter une version différente de cette histoire.

Un groupe de scientifiques a récemment rassemblé près de 200 échantillons de variétés de patates douces et d’espèces apparentées provenant d’une multitude d’herbiers et de collections botaniques. L’un des échantillons a même été collecté en 1769 par des botanistes à bord de l’expédition du capitaine James Cook en Polynésie. Après avoir comparé les génomes de ces échantillons, ils ont rapporté que la variété de patate douce que l’on trouve en Polynésie y pousse probablement depuis des milliers d’années avant l’arrivée de l’homme. En d’autres termes, des graines ou des plantes pourraient avoir fait ce voyage à travers le Pacifique avec l’aide d’oiseaux ou de débris flottants – pas d’humains.

Tout le monde dans les tours d’ivoire de la recherche sur la patate douce n’est pas convaincu par cette explication, comme indiqué dans un article de 2018 publié dans la revue Nature. Et donc pour l’instant, la science sur la question reste incertaine.

Ce qui est beaucoup plus certain, c’est comment la patate douce a traversé l’Atlantique. Les cultures de la culture étaient monnaie courante dans les îles des Caraïbes lorsque Colomb et son équipage sont arrivés. Et lorsqu’ils ont ramené leurs caravelles et leurs bateaux de caraques en Europe, ils ont apporté des patates douces avec eux. Ainsi a commencé l’introduction de cet aliment de base américain dans le Vieux Monde. Il s’est rapidement propagé à travers l’Europe, en Afrique et en Asie, faisant finalement le tour du Pacifique et arrivant au Japon en 1605, Rayures Okinawa dit.

En dehors des États du sud adjacents aux Caraïbes – et à l’exception de Thanksgiving – la plupart des Nord-Américains ont ignoré les patates douces dans l’allée des épiceries pendant de nombreuses années, si elles y étaient stockées. Mais cela a changé récemment. Données de l’USDA montre que les agriculteurs produisent aujourd’hui plus de deux fois plus de patates douces qu’ils ne l’étaient dans les décennies qui ont précédé l’an 2000.

On pourrait imaginer que la voie américaine vers l’acceptation de la patate douce a été tracée par la pomme de terre ordinaire (seulement une relation distante) quand la restauration rapide nous a tous fait découvrir les frites. Il n’a pas fallu longtemps pour que les patates douces en julienne se retrouvent également dans la friteuse, et maintenant, de nombreux clients de restaurants de hamburgers paieront volontiers un dollar de plus pour remplacer leurs frites par la variété orange plus sucrée.

Il pourrait y avoir quelques autres raisons pour lesquelles nous consommons plus de patates douces, selon le professeur Daniel Drost, spécialiste des légumes à l’Utah State University vulgarisation agricole.

Premièrement, Drost dit que nous sommes plus nombreux à réaliser à quel point les patates douces sont nutritives. « La popularité de la patate douce est due à son contenu nutritionnel », a-t-il déclaré, notant qu’elles sont riches en glucides et également riches en vitamines A et C, ainsi qu’en calcium et en fer. « Donc, ils sont vraiment bons pour vous. »

Deuxièmement, Drost a noté qu' »ils sont désormais disponibles toute l’année ». Dans le passé, il était difficile de trouver régulièrement des patates douces, sauf pendant les vacances, mais maintenant, il existe même plusieurs variétés parmi lesquelles choisir.

« Les variétés communes à chair orange comprennent Beauregard, Covington et Jewel », a déclaré Drost. Parfois, elles sont mal étiquetées comme des ignames, mais les vraies ignames viennent d’Afrique et sont moins courantes dans la plupart des épiceries américaines.

Et enfin, la patate douce est un légume pratique et polyvalent qui se conserve également bien.

« Elles sont faciles à préparer, tout comme les pommes de terre ordinaires », a déclaré Drost, ajoutant qu’il les utilise souvent pour ajouter une douceur subtile à son mélange de légumes rôtis d’oignons, de choux de Bruxelles, de carottes et de panais.

Il existe de nombreuses autres façons de préparer les patates douces en cette période des Fêtes. Qu’elle soit cuite au four, frite, en purée ou en tarte, nous pouvons tous être reconnaissants que cette délicieuse racine d’orange ait fait un voyage remarquable qui l’a en quelque sorte atterrie dans nos assiettes.


À propos de l’auteur : Robert Lawrence

Robert Lawrence est un éditeur scientifique basé à New York. Il savoure ses patates douces coupées en cubes et sautées à l’huile d’olive avec un peu de sel marin. Vous pouvez trouver plus de son travail sur: www.robertlawrencephd.com

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