Le train de nuit vers l’Europe


Au XIXe siècle, l’Europe était en retard sur les États-Unis en matière de trains-couchettes. Au milieu des années 1860, George Pullman, né à New York, avait créé une flotte de confortables voitures de nuit avec des convives, des coiffeurs, des bibliothèques et même des orgues d’église pour les services à bord.

Il a fallu un certain ingénieur civil belge, Georges Nagelmackers, pour se lancer dans l’action en Europe, après avoir vu ce que faisait Pullman. Ses trains ont commencé dans les années 1870 et sa Compagnie Internationale des Wagons-Lits (et des grands express européens) a connu un grand succès dans les années 1880 avec des traverses élégantes offertes entre Paris et Lisbonne, Calais et Rome, et surtout en 1883 de Paris à Constantinople. , comme on appelait Istanbul à l’époque. Paris à Venise a commencé en 1906 avec l’ouverture du tunnel du Simplon entre la Suisse et l’Italie.

L’âge d’or des trains de nuit avait commencé – Agatha Christie’s Meurtre sur l’Orient Express a été publié en 1934 et le roman de Graham Greene Train de Stamboul en 1932, capturant la mystique. Pourtant, les trains devaient s’essouffler peu après la seconde guerre mondiale, en partie parce que le rideau de fer bloquait certaines routes et aussi parce que les vols avaient commencé.

Le train à la Gare du Nord à Paris

Maintenant, cependant, une renaissance pourrait-elle être en route ? Peut-être. Les signes montrent que les dormeurs apprécient les pousses vertes d’un renouveau.

L’Autriche ouvre la voie. En 2016, Deutsche Bahn en Allemagne a décidé d’abandonner ses traverses City Night Line, qui ne rapportaient pas d’argent. Les chemins de fer autrichiens, qui pensaient que plus de gens aimeraient prendre des trains de nuit à la fois pour des raisons environnementales et parce qu’ils pouvaient économiser de l’argent sur les hôtels, ont pris un pari et acheté le lot – 42 voitures-lits – et ont lancé leur élégant service Nightjet.

Il s’est avéré incroyablement populaire. Désormais, les itinéraires de Nightjet sillonnent Vienne et Munich vers Milan, Venise, Rome et Paris (départ de Paris à 19h30, arrivée à Vienne à 10h00). Des wagons-lits sont également disponibles entre Zürich, Cologne et Amsterdam.

Plus tard cette année, en décembre, BerlinBruxelles et Berlin-Paris doivent commencer, et Zürich-Barcelone est prévu pour décembre 2024. Du nouveau matériel roulant a été commandé pour suivre le rythme de la demande. Le gourou du train Mark Smith, qui dirige le site Web d’information sur les trains Seat61.com, a décrit l’ascension soudaine de Nightjet comme rien de moins que « remarquable ».

Le train à la Gare du Nord à Paris

Des éloges en effet. Pourtant, ce n’est qu’un aspect de la conversion des chemins de fer autrichiens aux trains de nuit avec lits. Étant au centre de l’Europe, l’opérateur ferroviaire a depuis longtemps reconnu sa position clé en tant que plaque tournante du transport et s’est associé aux opérateurs ferroviaires de la République tchèque, de la Croatie, de la Hongrie, de la Pologne, de la Slovaquie et de la Suède pour promouvoir un service EuroNight distinct.

Un chef dans la cuisine du train de nuit Londres-Paris, 1952

Ces « trains partenaires » proposent des trajets en couchette entre BerlinBudapest, Bratislava-Split, GrazVarsovie, Rijeka-Stuttgart et ZagrebZürich. Le point commun à tous les manèges est que le petit-déjeuner est inclus. Pas besoin du « stress et des tracas d’une conduite intense », dit-il, « vous pouvez voyager la nuit d’une manière respectueuse du climat et confortable ».

Ailleurs, l’opérateur suédois Snalltaget a lancé une nouvelle couchette de Stockholm à Berlin. Il quitte la capitale suédoise à 16h23 et arrive dans la capitale allemande à 08h47, après s’être arrêté à Malmö et à Hambourg (à 05h31) en cours de route. Le retour de Berlin part à 20h57 et arrive à Stockholm à 14h10.

Un homme se détend dans son compartiment du train-couchette Londres-Paris, 1952

« Après une bonne nuit de sommeil, vous vous réveillerez reposé, prêt pour une nouvelle journée d’aventures », déclare Snalltaget. Toutes les compagnies ferroviaires proposant des trains de nuit mettent l’accent sur ce côté frais du réveil du voyage en couchette. Pas de perte de temps et d’énergie dans les aéroports ou en voiture. Et les références écologiques sont également mises en avant. Snalltaget se vante même de la source de son énergie « de l’eau, du vent et du soleil pour réduire l’impact environnemental de votre voyage ».

Divers plans sont en cours pour créer encore plus de nouvelles traverses européennes. En France, Xavier Neil, le milliardaire copropriétaire de Le Monde, ambitionne de lancer dès l’année prochaine des « hôtels sur rails pour un voyage confortable et durable » : « L’expérience vendue par les compagnies aériennes commerciales est dépassée. Il est temps de retirer le vol court-courrier. L’expérience de voler autour de l’Europe est inefficace et marquée par le stress et l’inconfort.


Ces services de couchettes, qui doivent démarrer l’année prochaine, iront finalement de Paris à Porto, Madrid, Barcelone, Florence, Venise, Berlin, Copenhague et Édimbourg – tout va bien avec la start-up. Les intérieurs seront rétro, conçus pour offrir le « charme des années 20 folles ».

Une fille dans son compartiment du train couchette Londres-Paris, 1952

Renforçant la position de Neil, le gouvernement français a demandé à Air France de mettre fin aux vols intérieurs lorsqu’il existe une alternative ferroviaire qui prend moins de deux heures et demie. Ce n’est pas le seul exemple d’intervention politique. En Autriche, le gouvernement a supprimé les vols de 50 minutes entre Vienne et Salzbourg.

Pour les super-riches, le groupe Accor Hotels vient de lancer une série de voyages « Orient Express » en Italie dans de nouvelles voitures conçues dans un style des années 1960 et 1970 pour des trajets de nuit dans de somptueuses « cabines de luxe » et suites de Rome à Venise, Sienne et Montalcino. Des trajets séparés seront disponibles sur les pistes autour de la Sicile, en commençant par Palerme.

Une femme se détend dans son compartiment du train couchette Londres-Paris, 1952

Le prix? A partir de 1 750 £ par personne et par nuit, repas compris, pour toutes ces balades Accor « Orient Express ». Le plan est de prolonger les somptueux voyages vers la France, la Turquie et la côte Adriatique de la Croatie dans les années à venir.

Ensuite, il y a l’itinéraire classique de Paris à Venise proposé par le Venice Simplon-Orient-Express. Le tarif actuel est de 3 530 £ par personne pour le trajet d’une nuit. Alternativement, c’est 21 000 £ par passager pour le voyage de cinq nuits de Paris à Istanbul.

Un homme dîne dans le train couchette Londres-Paris, 1952

De retour dans le monde réel, la tendance à voyager avec des traverses souvent d’un bon rapport qualité-prix est plus forte que jamais. SNCF en France propose une couchette dans une couchette avec six couchettes de Paris à Toulouse, départ 21h14 et arrivée 05h54 à partir de 85 £, pour un voyage vers l’Espagne. Ou une cabine « Espace Privatif » de Paris à Nice sur un service de nuit récemment réintroduit coûte à partir de 39 £ en heures creuses.

Le ferry de Douvres à Dunkerque est chargé avec les wagons du train par une locomotive de manœuvre

Pendant ce temps, un nouveau service de nuit Londres-Berlin depuis European Sleeper commence le 25 mai, au départ de Londres à 15h04, arrivant à Bruxelles à 18h05, changeant de train et prenant le 19h22 pour Berlin, arrivant à 06h48. Aller-retour en classe standard, avec Eurostar et une cabine privée à partir de 360 ​​£. À partir de décembre, il espère continuer les trains vers Dresde et Prague.

Passagers dans le wagon-restaurant du train

Georges Nagelmackers, regardant vers le ciel depuis sa voiture couchette, doit sourire tranquillement alors que – peut-être – commence un deuxième âge d’or des trains de nuit.

Tom Chesshyre est l’auteur de Slow Trains Around Spain: A 3,000-Mile Adventure on 52 Rides (Summersdale)

Laisser un commentaire