Le professeur australien optimiste aux yeux clairs des maladies infectieuses


« C’était une façon dévastatrice pour quiconque de mourir », dit Lewin. « C’étaient mes amis et mes collègues. Je connaissais très bien deux d’entre eux. C’était cette expérience d’anxiété très élevée et de grande incertitude. Vous essayez de rassembler toutes les informations pour comprendre ce qui s’est passé et il y avait cet intérêt médiatique intense au niveau local et international.

« Une façon dévastatrice pour quiconque de mourir » : Débris du vol MH17 de Malaysian Airlines dans l'est de l'Ukraine en 2014.

« Une façon dévastatrice pour quiconque de mourir » : Débris du vol MH17 de Malaysian Airlines dans l’est de l’Ukraine en 2014. Le crédit:Kate Geraghty

Parmi les morts se trouvait l’ancien président de la Société internationale du sida, le professeur Joep Lange, un ami de Lewinqui a sauvé d’innombrables vies en améliorant l’accès à la thérapie antirétrovirale pour des millions de personnes infectées par le VIH dans les pays frappés par la pauvreté.

Les appels des journalistes après la destruction de MH17 n’ont duré que 48 heures, mais c’était une sorte de cours accéléré qui servirait bien Lewin lorsqu’un consortium de modélisateurs, dirigé par l’Institut Doherty, est devenu les architectes d’un rapport étayant la réouverture de l’Australie par le gouvernement Morrison. après deux ans d’isolement COVID.

Les enjeux étaient immenses. Les manifestants étaient dans les rues pour réclamer les libertés chaque semaine. Lewin se souvient que l’anxiété autour de la publication du document était palpable. En tant que porte-parole de l’institut, elle a fait de son mieux pour protéger son personnel de l’examen minutieux.

« Des questions ont été soulevées sur la position de Doherty », a déclaré Lewin.

« C’était une période incroyablement stressante. Nous sommes une organisation scientifique. Nous ne sommes ni la politique publique ni le gouvernement. Nous ne compromettrons jamais ce que nous faisons. Nous fournissons des informations sur les données et la science aux gouvernements pour qu’ils prennent des décisions. Cette ligne devenait très floue en septembre dernier.

Comment a-t-elle fait face ? Au début, ce n’était que l’essentiel de la survie, me dit-elle. Les journées s’étiraient de 6h du matin jusque tard dans la soirée. Lewin a dormi quelques heures avant de se réveiller avec des appels téléphoniques à l’étranger à 3 ou 4 heures du matin. Les matinées étaient remplies de briefings de l’Institut Doherty pour discuter des dernières avancées scientifiques. Ensuite, il y a eu les demandes des médias et un flou sans fin de réunions Zoom.

La salade de chèvre chaud avec vinaigrette aux figues, noix et porto au Bistro Gitan.

La salade de chèvre chaud avec vinaigrette aux figues, noix et porto au Bistro Gitan.Le crédit:Luis Enrique Ascui

D’une manière ou d’une autre, elle a réussi à poursuivre son travail en tant que chercheuse en chef du National Health and Medical Research Council of Australia, ainsi qu’à superviser un groupe de jeunes chercheurs sur le VIH et à être un membre éminent de l’International AIDS Society.

Lewin pense qu’elle a hérité de l’éthique de travail et de l’optimisme de sa mère Eva. Réfugiée d’origine polonaise, Eva a pris sa retraite comme assistante comptable il y a seulement trois ans, à l’âge de 83 ans. Elle était la première personne au cabinet comptable chaque jour, sauf le vendredi, lorsqu’elle préparait un festin à la maison pour elle. famille.

Les dîners de famille animés du vendredi soir sont une tradition de longue date pour Lewin, qui est juif. Mais pendant les fermetures, le rituel s’est transformé en un rare moment de réconfort avec son mari Robert et leurs deux fils, Max, 25 ans, et Alex, 28 ans, qui vivaient toujours tous les deux à la maison.

« J’adorais être avec les garçons », dit-elle. « Il y avait un tel calme les week-ends que je n’ai pas normalement dans une année ordinaire parce que je ne voyageais pas tout le temps pour le travail. »

Après le dîner du vendredi soir, ils ont regardé un épisode de Succession ou La Couronne sur Netflix. Mais il n’y avait pas de boulimie. C’était une gâterie une fois par semaine.

Lewin, qui n’est pas fan d’Uber Eats, se détend en cuisinant tous les soirs. L’une de ses cuisines préférées est la malaisienne. Elle a un cycle de rotation bien usé de plats au curry laksa et au boeuf rendang qu’elle a passé des années à perfectionner.

Elle court pour calmer son esprit. Pendant les six confinements, elle a régulièrement couru cinq kilomètres le long d’un itinéraire familier de rues désertes près de chez elle. Ces 30 minutes ont été passées à écouter un podcast, soit Cette vie américaine ou rattraper les dernières données sur les coronavirus avec La Journal de médecine de la Nouvelle-Angleterre.

Avant la pandémie, Lewin a passé une grande partie de l’année à parcourir le monde, travaillant pour trouver un remède contre le VIH.

Sharon Lewin, alors chercheuse à l'Institut Burnet, tente de trouver un remède contre le VIH, dans la semaine précédant la 20e Conférence internationale sur le sida à Melbourne.

Sharon Lewin, alors chercheuse à l’Institut Burnet, tente de trouver un remède contre le VIH, dans la semaine précédant la 20e Conférence internationale sur le sida à Melbourne.Le crédit:Craig Sillitoe

Elle a joué un rôle central dans l’avancement de la compréhension de la latence du VIH : comment le virus s’enfouit dans l’ADN et persiste pour toujours chez les personnes malgré un traitement antirétroviral.

Le VIH a été la plus grande pandémie que le monde ait jamais connue, dit Lewin, créant une génération de virologues, d’immunologistes et de scientifiques qui ont consacré leur vie à comprendre l’interaction complexe des virus et du système immunitaire.

La plupart sont désormais à l’avant-garde de la lutte contre le COVID-19, y compris Lewin et son amie Docteur Anthony Fauciconseiller principal de la réponse COVID de la Maison Blanche.

Fauci et Lewin parlaient ensemble lors d’une table ronde en ligne sur le COVID-19 le jour où les restrictions sur les restaurants ont été levées à Melbourne en octobre 2020 après près de quatre mois. Quelques heures plus tard, elle dînait avec sa famille pour la première fois depuis des mois à Chin Chin dans le centre-ville de Melbourne.

Enfant naturellement curieux, Lewin excellait en mathématiques, en physique et en chimie. Elle rêvait d’être astronaute ou ingénieur mais a été fortement encouragée par ses parents à étudier la médecine à l’Université Monash.

« J’ai appris à vraiment l’aimer », dit-elle. « J’ai adoré le lien humain. Être médecin est un très grand privilège parce que vous vous occupez souvent de quelqu’un à un moment très difficile de sa vie.

Mais son esprit revenait toujours à la recherche : « J’ai commencé à vouloir avoir un impact au-delà de la personne assise devant moi. »

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Je rencontre Lewin pour le déjeuner alors que les hospitalisations montent en flèche dans une nouvelle vague de grippe et d’infections à coronavirus. Que va devenir le COVID-19 ? « Nous allons vivre un hiver très difficile », dit-elle.

Des dizaines de milliers de nouveaux cas et des dizaines de décès sont encore signalés chaque jour en Australie. Autrefois leader mondial dans la prévention des décès par COVID-19, Lewin avertit que l’Australie prend du retard dans sa capacité à surveiller le virus.

Lewin veut un registre national pour suivre les personnes atteintes de «long COVID» afin de comprendre les mécanismes du syndrome post-viral déroutant.

Elle craint que l’on n’en fasse pas assez pour sensibiliser aux médicaments antiviraux vitaux afin de limiter l’impact du COVID-19, qui doivent souvent être pris dans les cinq jours suivant les symptômes.

«Nous devons commencer à faire connaître les traitements antiviraux et nous assurer que tous ceux qui en ont besoin y ont accès», dit-elle.

Déjeuner chez un favori local.

Déjeuner chez un favori local.

L’émergence d’une autre variante du COVID-19 est presque certaine et une souche capable d’échapper aux vaccins actuels ne peut jamais être exclue. « Cela changerait considérablement la barre », a déclaré Lewin, notant que même Omicron continuait d’exercer une pression immense sur les hôpitaux, les écoles et les lieux de travail à travers le pays.

Bien qu’elle pense que l’époque des fermetures et des ordonnances de maintien à domicile est largement derrière nous, elle dit que les Australiens devraient utiliser des masques à l’intérieur, rester à la maison lorsqu’ils sont malades et «faire tout ce qu’ils peuvent» pour essayer d’arrêter de propager le COVID et la grippe.

Une autre épidémie mondiale de maladies infectieuses est inévitable. Les scientifiques avertissent que le changement climatique, les interactions accrues avec la faune, les mégapoles et la mondialisation accélèrent cette menace. Le COVID-19 n’est probablement pas un événement unique en un siècle ; ce n’est peut-être même pas une fois dans une génération.

Lewin dit que notre priorité absolue devrait être de veiller à ce que l’Australie adopte des politiques nationales pour faire face aux futures épidémies de maladies infectieuses mortelles, afin d’assurer une réponse unifiée dans tous les États et territoires.

«Nous devons mettre les choses en place maintenant pour que la prochaine [one] ne se répandra pas aussi vite et aussi loin et aussi loin que [COVID-19] a, et nous devons absolument nous préparer au pire.

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Alors que nous terminons notre déjeuner, je demande à Lewin quelle a été la doublure argentée de la pandémie pour elle. Ses yeux s’illuminent lorsqu’elle me dit que c’est que la littérature scientifique fait désormais partie de notre vocabulaire ordinaire.

« Peu importe qui vous êtes, que vous soyez chauffeur de taxi ou femme de ménage, tout le monde connaît les lettres ARNm, tout le monde sait ce qu’est un test antigénique rapide », déclare Lewin. « Le niveau de culture scientifique est tout simplement extraordinaire. »

L’ADDITION S’IL VOUS PLAIT

Bistro Gitan, 52 Toorak Road West, South Yarra VIC 3141, (03) 9867 5853. Ouvert du mardi au vendredi de 12h à 23h, le samedi de 18h à 23h.

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