Le premier avion à faire le tour du monde sans faire le plein ni s’arrêter


Le Rutan Voyager Model 76 a été le premier avion à réussir à faire le tour du monde sans faire aucune escale. La cellule mince a mis cinq ans à se développer et a commencé son voyage le 14 décembre 1986, atterrissant neuf jours plus tard, le 23 décembre. Voici un aperçu de cet avion qui bat tous les records.


D’une serviette au ciel

Le Voyager a été construit par Burt Rutan, Dick Rutan et Jeana Yaeger. Burt aurait d’abord esquissé la conception de l’avion sur une serviette en papier en 1981 et aurait commencé à travailler peu de temps après à Mojave, en Californie, sous la bannière de sa société aérospatiale. Dick Rutan et Jeana Yaeger étaient les pilotes du vol historique.

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Pour maintenir un vol de plus de 216 heures, il était essentiel de maintenir la masse de l’avion au minimum. Pour ce faire, Rutan a utilisé une combinaison de matériaux composites comme le kevlar et la fibre de verre pour porter le poids de la cellule à seulement 426 kg. Les moteurs à eux seuls pesaient plus que cela à 594 kg, avec deux hélices fonctionnant dans la section médiane à chaque extrémité.

Le Voyager avait une conception unique pour permettre de transporter des milliers de litres de carburant pour le vol. Photo : NASA/Thomas Harrop via Wikimedia Commons

À première vue, le Voyager Model 76 ne ressemble à aucune conception d’avion commercial, n’ayant pas de queue ou de fuselage clair, voyant à la place une longue aile coupant trois sections de fuselage et un connecteur parallèle pour le trio. La conception de Rutan a été conçue pour maximiser le rapport portance / traînée, ce qui serait crucial pour maintenir l’avion dans le ciel pendant des jours.

Le processus de conception a duré plus de cinq ans jusqu’à ce que l’avion soit prêt à décoller en juin 1986 pour la première fois.

Essai au décollage

La conception de Burt Rutan s’est avérée réussie, les deux pilotes utilisant le modèle 76 pour battre le record du vol le plus long au monde lors d’essais en juillet 1986 seulement. Cependant, le trio espérait emmener le voyageur dans un voyage pas comme les autres, faisant le tour du monde sans ravitaillement ni arrêts techniques.

Après plus de 60 vols d’essai, le Rutan Voyager est parti pour son vol mondial sans escale le 14 décembre 1986 depuis la base aérienne d’Edwards. Cependant, les choses ne se sont pas déroulées sans heurts dès le début, les extrémités des ailes heurtant la surface de la piste et finissant par se déchirer dans les premières étapes du vol. Cependant, les pilotes ont choisi de continuer étant donné que l’avion respectait toujours sa plage technique même sans les astuces.

Le Voyager a été accueilli par des dizaines de milliers de fans enthousiastes en Californie, avec encore plus de suivi de la progression de la mission unique. Photo:
Nasa

La paire de pilotes a volé héroïquement, évitant l’espace aérien fermé, les tempêtes et autres événements météorologiques pour s’assurer que les performances de l’avion ne soient pas entravées de manière significative. Avec peu d’espace dans le cockpit, Dick Rutan et Jeana Yaeger n’ont pu changer les commandes qu’occasionnellement, les jours passant parfois.

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Couronné de succès

Après une panne de pompe à carburant vers la fin du vol, les deux pilotes ont réussi à terminer le voyage avec succès à 08h06 le 23 décembre à Edwards AFB, avec un temps de trajet enregistré de plus de 216 heures et en faisant le tour du monde. 38 ans plus tard, ce record reste en place, aucun vol d’endurance n’étant même proche de battre le Rutan Model 76 Voyager.

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