Le groupe russe Wagner se précipite au Mali, étendant l’aventure africaine de Moscou


Les combattants du groupe mercenaire russe Wagner pourraient bientôt avoir un autre tampon sur leurs passeports, cette fois du Mali, pays d’Afrique de l’Ouest, après avoir déjà jonché au moins cinq États africains fragiles de violations des droits humains, d’exécutions extrajudiciaires et d’ingérence politique.

La semaine dernière, Reuters a rapporté que le Mali, actuellement dirigé par une junte militaire après avoir connu deux coups d’État au cours des 13 derniers mois, est en pourparlers avec le groupe de mercenaires pour embaucher au moins 1 000 combattants pour former l’armée du pays et assurer la sécurité des hauts responsables. Mais les experts et les responsables occidentaux craignent que la présence du groupe ne laisse le nouveau chef redevable à Moscou et n’alimente davantage l’instabilité, qui a déjà déplacé des millions de personnes de leurs foyers.

Un millier de mercenaires dans un pays de la taille du Mali peut sembler une goutte dans le seau, mais les informations ont déclenché l’alarme dans les capitales occidentales, en particulier Paris, qui est en train de réduire sa présence antiterroriste de huit ans au Sahel. La ministre française de la Défense, Florence Parly, s’est rendue au Mali ce week-end pour exhorter le gouvernement militaire à repenser cette décision, et lundi, elle a averti qu’un accord pour accepter les combattants de Wagner isolerait le Mali au niveau international. L’Allemagne, qui compte également plusieurs centaines de soldats dans la région, a déclaré qu’elle pourrait également être contrainte de remettre en cause ses engagements militaires dans la région.

Les combattants du groupe mercenaire russe Wagner pourraient bientôt avoir un autre tampon sur leurs passeports, cette fois du Mali, pays d’Afrique de l’Ouest, après avoir déjà jonché au moins cinq États africains fragiles de violations des droits humains, d’exécutions extrajudiciaires et d’ingérence politique.

La semaine dernière, Reuters a rapporté que le Mali, actuellement dirigé par une junte militaire après avoir connu deux coups d’État au cours des 13 derniers mois, est en pourparlers avec le groupe de mercenaires pour embaucher au moins 1 000 combattants pour former l’armée du pays et assurer la sécurité des hauts responsables. Mais les experts et les responsables occidentaux craignent que la présence du groupe ne laisse le nouveau chef redevable à Moscou et n’alimente davantage l’instabilité, qui a déjà déplacé des millions de personnes de leurs foyers.

Un millier de mercenaires dans un pays de la taille du Mali peut sembler une goutte d’eau dans le seau, mais les rapports ont déclenché l’alarme dans les capitales occidentales, en particulier Paris, qui est en pleine crise réduire sa présence antiterroriste de huit ans au Sahel. La ministre française de la Défense, Florence Parly, s’est rendue au Mali ce week-end pour exhorter le gouvernement militaire à repenser cette décision, et lundi, elle a averti qu’un accord pour accepter les combattants de Wagner isolerait le Mali au niveau international. L’Allemagne, qui compte également plusieurs centaines de soldats dans la région, a déclaré qu’elle pourrait également être contrainte de remettre en cause ses engagements militaires dans la région.

« Le ministre Parly a noté qu’aucun contrat n’avait été signé par la junte avec Wagner et a rappelé que la force Barkhane ne pouvait pas cohabiter avec la force Wagner », a déclaré un responsable français. Police étrangère par e-mail, faisant référence à l’opération Barkhane, l’opération de contre-insurrection dirigée par la France qui combat les ramifications d’Al-Qaïda et de l’État islamique dans la région ainsi que les militants de Boko Haram.

Le déploiement potentiel de combattants Wagner au Mali correspond à un modèle émergent de mercenaires russes envoyés pour soutenir les dirigeants africains assiégés, donnant au Kremlin un levier important pour un investissement minimal. Nominalement privé, le réseau trouble d’entreprises et d’entrepreneurs qui composent le soi-disant groupe Wagner est largement considéré comme étroitement lié aux services de sécurité russes.

« Nous avons une carte très claire de la façon dont cela va se passer », a déclaré Joseph Siegle, directeur de recherche au Centre africain d’études stratégiques de l’Université de la défense nationale. Siegle a pointé du doigt la République centrafricaine, où plus de 2 000 combattants de Wagner ont été dépêchés dans le pays depuis 2017. Apparemment, ce sont des entraîneurs militaires non armés, ce qui a permis à leur déploiement de contourner une année 2013 Embargo sur les armes de l’ONU sur le pays. Mais les Russes ont rapidement pris le dessus, servant de garde du corps au président centrafricain Faustin-Archange Touadéra, tandis que Valery Zakharov, un ancien responsable du renseignement militaire russe, sert de conseiller à la sécurité nationale de Touadéra.

« Ils ont acquis une influence sans précédent dans le [Central African Republic], et finalement, Wagner a été impliqué dans des violations des droits humains, des exécutions extrajudiciaires, des viols et des tortures », a déclaré Siegle.

Une caractéristique du groupe Wagner est sa fusion d’activités mercenaires, qui cherche à promouvoir les objectifs géopolitiques du Kremlin, avec des récompenses de l’extraction lucrative des ressources naturelles dans les États dans lesquels ils opèrent. C’est un modèle qui s’est produit en Syrie, en Libye, au Soudan, et la République centrafricaine, où des sociétés affiliées au groupe ont obtenu des concessions minières d’or et de diamant en 2018.

« Je parierais qu’ils vont accéder à certaines des mines d’or, d’uranium et de bauxite au Mali », a déclaré Siegle.

La Russie n’a cessé d’augmenter son empreinte à travers l’Afrique en utilisant des offensives de charme économiques et diplomatiques plus traditionnelles ainsi que des méthodes plus sournoises via le groupe Wagner alors qu’elle cherche un meilleur accès aux riches réserves de ressources naturelles du continent, à la fois pour influencer et réaliser la vision du Kremlin de un monde plus multipolaire.

Mesuré par rapport aux baromètres traditionnels de l’art de gouverner, les liens de la Russie se développent mais sont toujours éclipsés par la Chine, les États-Unis et les pays européens. L’Afrique représente 16 pour cent des exportations d’armes russes tandis qu’un peu moins de 60 pour cent vont à l’Asie. Et bien que le commerce de la Russie avec le continent soit à la hausse, il est encore éclipsé par les autres pays. Mais s’il y a une chose à laquelle la Russie s’est montrée compétente, c’est de bien jouer une main faible. Les approches asymétriques, telles que le recours au groupe Wagner, ont donné au Kremlin une influence démesurée par rapport à son investissement.

En ciblant les États fragiles dans les moments de turbulence, Moscou a réussi à éliminer les pays un par un. En décembre 2020, le gouvernement russe a annoncé qu’il avait conclu un accord avec le gouvernement soudanais pour établir une base navale à Port Soudan sur la mer Rouge, élargissant ainsi sa portée militaire au Moyen-Orient et en Afrique du Nord. L’accord, initialement conclu avec le dirigeant soudanais désormais déchu, Omar al-Bashir, est à l’étude par le nouveau gouvernement soudanais. En Libye, les forces de Wagner ont servi de pointe de lance, combattant aux côtés des forces du commandant renégat Khalifa Haftar et pilotant des avions de combat russes avancés, selon le Commandement américain pour l’Afrique. A Madagascar, les forces de Wagner ont participé à la formation des forces armées locales ; Des agents de Wagner ont également été envoyés au Mozambique.

Depuis 2015, la Russie a signé des accords bilatéraux de coopération militaire avec plus de 20 pays africains, et au cours de l’été, elle a signé des accords avec les deux pays les plus peuplés du continent : l’Éthiopie et le Nigéria. Le premier sommet Russie-Afrique, co-organisé par le président russe Vladimir Poutine et son homologue égyptien, Abdel Fattah al-Sisi, s’est tenu en 2019 et un autre sommet devrait se tenir l’année prochaine.

« Si vous le regardez simplement, il y a cet axe massif qui va de la Libye et de la Méditerranée à l’Afrique centrale et de l’autre côté de la mer Rouge au moins au Mali maintenant », a déclaré Cameron Hudson, ancien directeur des affaires africaines au Conseil national de sécurité.

Le rôle de la Russie dans le coup d’État militaire d’août 2020, qui a renversé le président malien de l’époque, Ibrahim Boubacar Keita, reste flou. Les Bête quotidienne ont rapporté que deux des comploteurs étaient en Russie pour un entraînement militaire et se sont envolés de Moscou à Bamako, au Mali, quelques jours seulement avant de réussir le coup. La désinformation russe a également alimenté les protestations qui ont conduit au coup d’État, a déclaré Siegle. Mais l’implication de la Russie dans la situation actuelle du Mali n’est pas utile.

Plus de 2 millions de personnes ont été déplacées au Sahel, selon les Nations Unies, au milieu d’une menace croissante des insurgés djihadistes qui se sont propagés du Mali au Burkina Faso et au Niger, attisant la violence communautaire et les réponses brutales des militaires nationaux et étrangers qui ont alimenté recrutement militant. La France fait marche arrière et cherche à remplacer sa mission de combat par une coalition internationale de troupes qui entraînera et accompagnera les forces locales.

« Maintenir une présence de sécurité et rétablir la confiance et la coopération avec les communautés locales est ce qui va faire la différence », a déclaré Siegle. « Cela nécessitera davantage de forces locales bien entraînées. Faire appel à Wagner n’est donc pas le bon outil pour le problème auquel les Maliens sont confrontés – et un outil qui pourrait très bien aggraver l’environnement de sécurité. »

Si le gouvernement de transition dirigé par l’armée au Mali devait inviter des combattants de Wagner, ce serait un « moment potentiellement décisif », a déclaré Hudson. « Il s’agit d’une autorité qui fait essentiellement un choix entre des mercenaires dirigés par la Russie ou qui continue de coopérer avec certaines des armées les plus respectées au monde. »

Les incursions de la Russie en Afrique ont suscité des inquiétudes en Occident quant aux intentions à long terme de Moscou. Contrer l’influence de la Russie et de la Chine était l’un des objectifs explicites d’une nouvelle stratégie américaine pour l’Afrique centrée sur le commerce et la lutte contre le terrorisme, dévoilée par le conseiller américain à la sécurité nationale de l’époque, John Bolton, en 2018. La dernière incursion de la Russie est, pour le moins, une clé dans les travaux.

Pendant la guerre froide, l’Union soviétique a cherché à percer en Afrique, se tailler des sphères d’influence en soutenant les mouvements indépendantistes et en exploitant l’héritage colonial brutal des pays occidentaux. Ce souvenir laisse les décideurs américains méfiants face aux avancées russes dans des pays auxquels ils ne prêtent pas beaucoup d’attention par ailleurs.

« Ils sont sous le flanc sud de l’OTAN », a déclaré Bolton. « Je ne dis pas que ces forces de Wagner sont très importantes, mais c’est une extension de l’influence et un effort pour gagner la faveur des gouvernements de la région, et il peut y avoir des activités d’extraction minière qu’ils veulent faire qui augmenteraient les relations économiques. »

Mais la Russie et les dernières incursions du groupe Wagner en Afrique ne devraient pas nécessairement monopoliser l’attention des décideurs politiques, a déclaré Paul Stronski, chercheur principal pour le programme Russie et Eurasie du Carnegie Endowment for International Peace.

« Nous ne devrions pas paniquer que la Russie soit en Afrique, en soi », a déclaré Stronski. « Nous avons une politique de « combattre la Russie partout » par opposition à une politique africaine. »

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