L’Asean et son dilemme en mer de Chine méridionale

https://www.manilatimes.net/2021/08/06/opinion/editorial/asean-and-its-south-china-sea-dilemma/1809854
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RÉUNIS lors d’une conférence en ligne plus tôt cette semaine, les ministres des Affaires étrangères du Japon et de l’Association des nations de l’Asie du Sud-Est (Asean) ont souligné l’importance de la liberté de navigation en mer de Chine méridionale.

Le ministre japonais des Affaires étrangères Toshimitsu Motegi a souligné l’opposition de son pays à l’usage de la force pour changer le statu quo dans la région Indo-Pacifique.

Motegi n’a pas mentionné la Chine, mais l’allusion était suffisamment transparente. Pékin est depuis longtemps enfermé dans des différends avec des pays de la région qui ont repoussé ses efforts de plus en plus agressifs pour renforcer sa revendication sur la quasi-totalité de la mer de Chine méridionale.

Plusieurs pays membres de l’Asean, dont les Philippines, font de leur mieux pour protéger leur territoire des intrusions chinoises.

Le Japon n’est pas la première grande puissance à revendiquer la liberté de navigation en mer de Chine méridionale. Les États-Unis envoient depuis des années leurs navires de guerre dans les eaux contestées dans le cadre de ce qu’ils appellent « les opérations de liberté de navigation (fonops) ». Une flotte britannique dirigée par le porte-avions Queen Elizabeth a récemment bouclé un voyage de 42 000 kilomètres en traversant la mer de Chine méridionale. Et l’Allemagne a envoyé une frégate naviguer dans la région maritime contestée, la première fois en près de 20 ans qu’un navire de guerre allemand est parti en mission presque à l’autre bout du monde.

Le Japon, cependant, est le premier à s’engager directement avec l’association régionale dans l’élaboration d’une stratégie visant à maintenir la deuxième voie navigable la plus fréquentée au monde exempte de restrictions unilatérales.

La Chine est naturellement alarmée par l’augmentation des passages dans la mer de Chine méridionale et a averti que les navires de guerre naviguant trop près des atolls, des récifs et des îles artificielles qu’elle prétend être les siens seraient remis en question. Comme un officier supérieur chinois l’a exprimé de manière assez colorée : « C’est notre arrière-cour ; nous pouvons décider quels légumes ou fleurs nous voulons faire pousser. »

Pékin insiste sur le fait que la liberté de passage ne s’applique qu’à la navigation commerciale et à passagers, pas aux navires de guerre.

Les États-Unis, cependant, n’appellent pas le bluff de Pékin et ont intensifié leurs opérations de liberté de navigation dans la mer de Chine méridionale. Sur seulement trois opérations en 2015, neuf opérations ont été réalisées en 2020.

La projection d’une présence militaire en Asie-Pacifique a été l’un des piliers de la conception géopolitique américaine du « pivot vers l’Asie ». Washington a estimé qu’il était temps de faire face à l’influence croissante de la Chine dans cette partie du monde, qui est présentée comme le prochain hub économique mondial.

L’Asie est l’endroit où l’action sera dans les décennies à venir, et les États-Unis ne veulent certainement pas être laissés de côté. Comme le secrétaire à la Défense Mark Esper l’a proclamé avec audace, « L’Indo-Pacifique est l’épicentre d’une grande compétition de puissance avec la Chine ».

Les eaux de la mer de Chine méridionale de 3,5 millions de kilomètres carrés contiennent des réserves de pétrole estimées à 28 milliards de barils et 266 billions de pieds cubes de gaz naturel. Il existe également des rapports selon lesquels il possède des gisements de métaux des terres rares qui sont essentiels à la fabrication d’appareils électroniques tels que les smartphones, les composants pour véhicules électriques et même des pièces de systèmes de défense militaires. La Chine a besoin de ces ressources naturelles pour alimenter ses ambitions de devenir la plus grande superpuissance du monde.

Cela fait monter les enjeux encore plus haut. La mer de Chine méridionale pourrait être la prochaine ligne de front d’une nouvelle guerre froide.

L’Asean doit éviter de se laisser entraîner dans une telle confrontation internationale. La Chine est son voisin et ses actions se répercuteront toujours dans toute la région. Les États-Unis et leurs alliés peuvent apporter leur soutien, mais lorsque les choses se présentent, leurs propres intérêts passeront en premier.

À l’heure actuelle, l’objectif de l’Asean doit être d’agir comme un seul groupe cohérent pour décider de la voie à suivre. Sa principale force réside dans sa solidarité.

Le Premier ministre singapourien Lee Hsien Loong était sur le point lorsqu’il a déclaré que la région de l’Asie du Sud-Est se trouve « à l’intersection des intérêts de diverses grandes puissances et doit éviter d’être prise au milieu ou contrainte de faire des choix inconvenants ».

C’est un jeu d’échecs géopolitiques, et l’Asean doit planifier ses mouvements avec prudence.

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