L’appel de la nature place un village saoudien historique sur une piste touristique


L’ambitieux programme spatial de l’Arabie saoudite donne un avant-goût de collaborations passionnantes à venir

JEDDAH : Il y a plus d’un demi-siècle, Neil Armstrong et Buzz Aldrin sont devenus les premiers à poser le pied sur la surface de la lune. Depuis cette étape historique, les gouvernements, les scientifiques et maintenant les entrepreneurs ont jeté leur dévolu sur des objectifs plus lointains et ambitieux.

Des incursions de Jeff Bezos dans le tourisme spatial avec Blue Origin et le rêve d’Elon Musk d’établir des colonies sur Mars au lancement par la NASA du télescope spatial James Webb et de la mission de sonde Hope des Émirats arabes unis sur Mars, l’espace, semble-t-il, fait à nouveau fureur.

La marche lunaire mémorable des astronautes d’Apollo du 20 juillet 1969 a marqué le point culminant de plus d’une décennie d’avancées scientifiques vertigineuses, alimentées par la féroce compétition de l’époque de la guerre froide entre les États-Unis et l’Union soviétique connue sous le nom de « course à l’espace ».

Des décennies plus tard, et avec les avantages de technologies largement supérieures, du financement du secteur privé et d’une profusion mondiale de talents scientifiques et techniques, une nouvelle course à l’espace menée par les économies émergentes du monde et les individus les plus riches est maintenant en cours.

L’Arabie saoudite est bien placée pour tirer parti de la baisse des coûts de lancement des fusées, des progrès technologiques et de l’intérêt public croissant pour l’exploration spatiale. (Fourni)

La Saudi Space Commission, ou SSC, lancée il y a trois ans par décret royal, a récemment participé à cette nouvelle course à l’espace. Sa mission est d’accélérer la diversification économique, d’améliorer la recherche et le développement et d’accroître la participation du secteur privé à l’industrie spatiale mondiale.

Depuis son lancement en décembre 2018, le programme spatial financé par l’État du Royaume a conclu des accords avec l’Agence spatiale européenne, le Royaume-Uni, la France et la Hongrie pour renforcer la coopération.

L’agence a également signé des accords avec le géant de l’aérospatiale Airbus, rejoint la Fédération internationale d’astronautique et lancé d’illustres programmes de bourses pour permettre aux étudiants saoudiens de fréquenter les meilleures universités du monde proposant des cours en sciences spatiales et en génie aérospatial.

Bien que son agence spatiale soit relativement nouvelle, le Royaume a une longue histoire d’implication dans la technologie des satellites, en grande partie émanant de la Cité des sciences et de la technologie du roi Abdul Aziz à Riyad.

L’Arabie saoudite a également joué un rôle clé dans la création par la Ligue arabe d’Arabsat, une société de communications par satellite, qui a lancé son premier satellite en 1985.

« La beauté est que vous ne partez pas de zéro », a déclaré le colonel Chris Hadfield, astronaute canadien à la retraite et ancien commandant de la Station spatiale internationale, à Arab News dans une interview exclusive.

« Même la NASA, lorsqu’elle a été formée à la fin des années 1950, elle ne partait pas de zéro. La NACA, qui était le prédécesseur de la NASA, existait depuis les années 1920, lorsque le gouvernement a reconnu que l’aéronautique arrivait.

Selon le colonel Chris Hadfield, le SSC devrait maintenant définir clairement ses objectifs pour l’avenir de l’exploration spatiale saoudienne. (SPA)

Hadfield est bien connu pour ses segments vidéo extrêmement populaires illustrant la vie à bord de l’ISS, qui comprenait notamment une interprétation à la guitare en apesanteur de « Space Oddity » de David Bowie.

Astronaute, ingénieur et pilote lourdement décoré, il a reçu de nombreux prix dont l’Ordre du Canada, la Croix du service méritoire et la Médaille du service exceptionnel de la NASA. Il a également été nommé le meilleur pilote d’essai de l’US Air Force et de la US Navy, et a été intronisé au Temple de la renommée de l’aviation du Canada.

Hadfield a effectué trois missions spatiales, construit deux stations spatiales, effectué deux sorties dans l’espace, équipé la navette et Soyouz et commandé l’ISS.

Maintenant à la retraite, il est professeur auxiliaire à l’Université de Waterloo, en Ontario, conseiller de SpaceX et de Virgin Galactic, président du conseil d’administration de l’Open Lunar Foundation et auteur de trois best-sellers internationaux. Sa conférence TED sur la peur a été regardée 11 millions de fois.

Selon Hadfield, le SSC devrait maintenant définir clairement ses objectifs pour l’avenir de l’exploration spatiale saoudienne.

« La véritable clé est d’avoir un objectif clair pour ce que l’agence spatiale essaie d’accomplir, des objectifs qui soient conformes au service du peuple saoudien à court et à long terme », a-t-il déclaré.

L’ISS reste un symbole puissant de la fraternité humaine ainsi que des immenses possibilités technologiques et scientifiques offertes lorsque les sociétés travaillent vers un but commun.

L’histoire de la station spatiale a commencé le 17 juillet 1975, lorsque le cosmonaute russe Alexei Leonov et l’astronaute américain Deke Slayton se sont serré la main en microgravité, après avoir amarré leur vaisseau spatial au-dessus de la ville française de Metz.

Le colonel Chris Hadfield a déclaré que c’est ce type de fraternité humaine, associé à un sens du devoir durable, qui permettra de nouvelles innovations et de nouveaux jalons dans l’exploration spatiale. (Fourni)

La poignée de main était le sous-produit d’un accord de 1972 entre les deux nations pour coopérer sur le projet d’essai Apollo-Soyouz. Les États-Unis ont construit un module d’amarrage pour la navette Apollo qui était compatible avec le système d’amarrage soviétique pour permettre un rendez-vous sans faille.

Leur rencontre est devenue un puissant symbole d’unité, qui a ouvert la voie au programme conjoint Navette-Mir et plus tard à l’ISS elle-même.

Construire une agence spatiale n’est pas une mince affaire. En tant que domaine multidisciplinaire, l’industrie exige un large éventail de compétences et d’expertises. L’Arabie saoudite a beaucoup investi dans le secteur et compte déjà plusieurs réalisations à son actif.

En février 2019, le Royaume a lancé son premier satellite de communication développé localement – SGS-1 – depuis le Centre spatial guyanais. Le lancement est le résultat d’un partenariat entre KACST et le géant américain de l’aérospatiale Lockheed Martin.

En 2020, l’Arabie saoudite a annoncé son intention d’investir 2,1 milliards de dollars dans le programme spatial dans le cadre de son programme de réforme Vision 2030, le plan à long terme du Royaume visant à diversifier son économie loin du pétrole et à adopter un large éventail d’industries de nouvelle génération.

Le prince Sultan bin Salman (le plus proche de la caméra) est le premier arabe, musulman et royal dans l’espace. (Fourni)

« À l’époque où nous vivons maintenant, l’espace devient un secteur fondamental de l’économie mondiale, touchant tous les aspects de notre vie sur Terre », a déclaré à l’époque le prince Sultan bin Salman, le premier arabe, musulman et royal dans l’espace.

« Le secteur spatial et l’économie spatiale devraient atteindre des billions de riyals à mesure que nous progressons. Nous pensons qu’il existe de nombreuses opportunités dans le secteur spatial et nous, en Arabie saoudite, avons l’intention d’exploiter ces opportunités à tous les niveaux.

Pour exceller dans l’espace, le Royaume aura besoin d’une armée de spécialistes techniques dans des domaines aussi divers que la cybersécurité, l’avionique et la robotique, ainsi que d’experts en propulsion, en apprentissage automatique et en intelligence artificielle.

« Si vous regardez à travers les gouvernements du monde, il y a un sous-ensemble qui travaille dans les domaines qui sont naturellement liés à l’espace, comme les télécommunications, la physique atmosphérique, les prévisions météorologiques ou le côté militaire des menaces ; il y a toujours l’avantage du terrain élevé », a déclaré Hadfield à Arab News, soulignant les avantages de la construction d’une industrie spatiale nationale.

« C’est scientifique d’essayer simplement de mieux comprendre la Terre. Si vous pouvez faire le tour (de la Terre) 16 fois par jour, si vous pouvez régler un satellite géostationnaire qui regarde toute la péninsule (arabe), toute cette partie du monde, il y a une énorme quantité d’informations à recueillir qui est vraiment difficile à recueillir à partir de la surface.

« Ensuite, il y a le côté développement technologique. Si vous voulez vous mettre au défi de construire un satellite ou de construire des fusées ou d’entraîner des gens à voler dans l’espace ou à faire partie de la station spatiale, commencez à installer une habitation humaine permanente sur la lune, c’est un grand défi technologique et c’est bon pour le pays, du côté universitaire jusqu’au côté manufacturier.

Mais plus que les avantages économiques, scientifiques et stratégiques évidents, Hadfield pense que l’investissement dans les technologies spatiales donne également aux sociétés un sentiment d’optimisme et augmente les aspirations du public.

Hadfield pense que l’investissement dans les technologies spatiales donne également aux sociétés un sentiment d’optimisme et augmente les aspirations du public. (Fourni)

« Outre la recherche scientifique et le développement technique, cela lève les yeux des gens au-delà de l’horizon », a-t-il déclaré.

« L’exploration spatiale a un rôle important à jouer pour inspirer les gens à visualiser un avenir différent, à tenter des choses avec leur propre vie, à s’entraîner pour acquérir un nouvel ensemble de compétences et à se transformer en quelqu’un de différent dans la poursuite d’être un astronaute qu’ils pourraient autrement n’en ont jamais fini avec eux-mêmes. Ça, pour moi, c’est un élément important.

L’Arabie saoudite est bien placée pour tirer parti de la baisse des coûts de lancement des fusées, des progrès technologiques et de l’intérêt public croissant pour l’exploration spatiale. Sa volonté de travailler avec d’autres agences spatiales est aussi un avant-goût de collaborations passionnantes à venir.

Réfléchissant à sa propre carrière dans l’espace, Hadfield a déclaré que c’est ce type de fraternité humaine, associé à un sens du devoir durable, qui permettra de nouvelles innovations et de nouveaux jalons dans l’exploration spatiale.

« C’est une vie de service, dit-il. « Service à l’agence, service au pays et service aux autres. »

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