L’absence de John Madden de la vie de la NFL ne se fait jamais sentir autant qu’à Thanksgiving | NFL


Fou la 19e fois depuis 1934, les Bears de Chicago affronteront les Lions de Detroit à Thanksgiving dans un match qui pourrait être surnommé le Tryptophane Bowl. D’un côté, vous avez une équipe apathique des Bears qui vient de battre son meilleur espoir de quart-arrière en 40 ans. De l’autre, une équipe de Lions lugubre apparemment déterminée à réserver sa deuxième saison sans victoire en un peu plus d’une décennie. La seule possibilité de bouleversement ici est pour nos estomacs.

Mais s’il y avait un homme qui pouvait rendre ce match à moitié appétissant, c’était John Madden, toujours le commentateur le plus coloré de la NFL plus d’une décennie après avoir appelé son dernier match. Avant que le natif du Minnesota ne soit synonyme de la franchise de jeux vidéo de la ligue, Madden était l’oncle amusant du football – un joueur de ligne à double sens qui a trouvé le chemin de l’entraîneur après qu’une blessure au genou au camp d’entraînement a étouffé sa carrière professionnelle dans l’œuf, pour finir menant les Oakland Raiders à la victoire dans le Super Bowl XI à l’âge record de 40 ans. Le fait qu’il n’ait jamais subi de saison perdante et reste l’entraîneur le plus titré de la franchise, avec un pourcentage de victoires en carrière supérieur à celui de Vince Lombardi, est autant un témoignage de Madden esprit vif comme le leadership inconstant des Raiders.

Après 10 saisons complètes en marge des Raiders – où sa stature montagneuse, son air échevelé et sa gestion du laissez-faire se sont parfaitement mêlés à une équipe de fiers rebelles – Madden s’est retiré de l’entraînement et s’est lancé dans une carrière à la télévision à CBS, faisant défiler une flopée d’hommes dans des blazers à crête avant de s’associer à Pat Summerall, l’âme sœur de Madden sur le stand. Là où Summerall était impassible et laconique décrivant l’action, Madden était en roue libre et grandiloquent, un gril onomatopée qui salivait sur les blocs de phoques et les camionnettes blitz tandis que ses pairs parlaient des fruits de ce sale travail – la finition en haute voûte ou la course d’échappée. C’est-à-dire quand il n’était pas en train de recruter un certain QB des Green Bay Packers.

Mais cela ne veut pas dire que Madden n’a parlé que dans Booms, Pows et Favres. Son live, improvisé Maddenisms étaient aussi délicieux que tout ce qui tombait de la bouche de Yogi Berra. Ils ont parcouru toute la gamme des axiomes du football (« S’il est quitte », dirait Madden d’un receveur pourchassant un long ballon tout en courant épaule contre épaule avec un défenseur, « il part » ») à des informations sur l’entreprise (« Pas cher et disponible … vous ne voulez jamais ça comme surnom ») aux observations générales (« Il n’y a pas de chien qui s’amuse plus qu’un golden retriever ») à de délicieuses absurdités (« Butkus aurait pu être un Belushi ou Belushi aurait pu être un Butkus. ») Cela l’esprit a non seulement touché la prospérité de Madden sur quatre réseaux, mais il lui a également rapporté des tonnes d’argent en lançant de la bière et des jeux vidéo et, à la fin de sa carrière, l’a rendu mûr pour les envois du maître imitateur Frank Caliendo.

Apparemment, la seule chose que Madden détestait plus que ces imitations était les voyages en avion. Son habitude de sillonner le pays jusqu’à ses missions télévisées en autocar – alias le Madden Cruiser – ne l’a rendu que plus attachant et ses jeux encore plus importants. (Il n’a jamais appelé un Pro Bowl alors qu’il était en résidence permanente à Hawaï, et il n’a pas non plus ancré de matchs de pré-saison en dehors des 48 contigus.) Mais Thanksgiving était la confirmation que le personnage de Madden n’était pas un acte. Si Madden a tiré cette affectation, cela signifiait qu’il y aurait plus qu’un simple triomphe en fin de saison en jeu. Il y aurait aussi de la nourriture. Madden est probablement plus responsable de l’introduction au monde d’un mets typiquement américain appelé turducken – ce qui est exactement ce à quoi cela ressemble : un poulet cuit dans un canard cuit dans une dinde.

John Madden
Avant sa carrière de diffuseur, John Madden a mené les Raiders d’Oakland à la victoire dans le Super Bowl XI à l’âge record de 40 ans. Photographie : Dennis Desprois/NFL

Pendant que le jeu de Thanksgiving de Madden se déroulait, les caméras se réduisaient au festin en cours de préparation à l’intérieur du Cruiser pour le grand homme et son entourage télévisé. À la fin du jeu, Madden donnerait des baguettes d’une dinde à six pattes aux artistes les plus remarquables du côté des vainqueurs. En tant que natif de Chicago qui a été maudit de devenir un fan des Bears, j’ai toujours eu l’impression que ce serait Barry Sanders ou Calvin Johnson qui finirait par me laisser, moi et les miens, affamés.

Cela fait 13 ans que Madden a quitté le stand pour passer plus de temps avec sa famille. Mais Fox – qui, en 1994, a récupéré Madden en agence libre et l’a payé plus que n’importe quel joueur professionnel – n’a pas oublié l’homme qui a donné une crédibilité instantanée à leur couverture NFL alors naissante. Au cours des derniers jeudis, le réseau a laissé tomber des avant-goûts pour All Madden – un documentaire biographique dont la sortie est prévue le jour de Noël, avec tout le monde de Troy Aikman à Michael Vicky louanges et respect qui lui sont dus.

Que de nombreux joueurs qui ont ravi Madden à leur apogée aient fini par le suivre dans la cabine n’est pas un hasard. La plupart du temps, ils rappellent le flair singulier de Madden pour le travail. En fait, les fans de la NFL n’ont pas encore vu d’homme de couleur capable de remplir son blazer à crête. Matt Millen, un secondeur vainqueur du Super Bowl à quatre reprises, semblait sur le point de devenir l’héritier présomptif de Madden chez Fox avant de détruire sa crédibilité dans le front office des Lions, en rassemblant leur tristement célèbre équipe 0-16. Jon Gruden a singe tout le monde à l’excès dans Monday Night Football tout en lançant des e-mails fanatiques à ses amis et collègues. Aikman est un peu trop étouffant, Cris Collinsworth trop sarcastique ; Tony Romo est le nerd de la classe qui a hâte de vous dire à quel point il a parfaitement anticipé chaque question du test. Seulement le ManningCast se rapproche de l’énergie amusante du football oncle de Madden. Qu’il en faut deux, et un flot constant de guest stars, dit tout.

À la retraite, Madden, 85 ans, est devenu une figure de plus en plus distante, surgissant de son domicile de NorCal comme un tacle éligible pour faire une interview ou une déclaration étrange. (Dans l’ensemble, Madden n’était pas vraiment conçu pour l’écosystème de prises chaudes d’aujourd’hui ; le plus proche qu’il soit venu de torréfier quoi que ce soit était d’appeler les jeux réguliers du jeudi soir une erreur a l’époque.) Pourtant, l’absence de Madden pèse lourd, surtout en ce jour férié. Et dans une ligue où les prétentions débordent, les fans de la NFL devraient être reconnaissants d’avoir une autorité qui ne se prend pas trop au sérieux aussi longtemps qu’ils l’ont fait. Ce sera bien de le revoir dans le documentaire de Fox et de se souvenir de ceci : si Madden n’est pas le meilleur diffuseur du jeu, il en est facilement le chef ultime pour Thanksgiving. C’est-à-dire: personne n’a apporté plus de piquant au snoozer qui est Bears contre Lions, un affrontement qui est toujours une grosse dinde.



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