La sonde Lunar Flashlight de la NASA en difficulté sur son chemin vers la lune


La dernière petite sonde lunaire de la NASA est aux prises avec un problème de propulseur sur son chemin vers la lune.

Le vaisseau spatial, appelé Lampe de poche lunaire, lancée le mois dernier dans le cadre d’une mission de recherche de glace d’eau sur la lune. La sonde devait également tester un nouveau propulseur « vert » au cours de son voyage de quatre mois vers le lunemais ses propulseurs ont un problème, a annoncé la NASA jeudi 12 janvier.

« Alors que le petit satellite est en grande partie sain et communique avec la NASA Réseau de l’espace lointainl’équipe des opérations de la mission a découvert que trois de ses quatre propulseurs sont sous-performants », a écrit la NASA dans un mettre à jour (s’ouvre dans un nouvel onglet). « Sur la base d’essais au sol, l’équipe pense que la sous-performance pourrait être causée par des obstructions dans les conduites de carburant qui peuvent limiter le débit de propulseur vers les propulseurs. »

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UN EspaceX Fusée Falcon 9 a lancé la sonde Lunar Flashlight sur la lune le 11 décembre aux côtés d’un atterrisseur lunaire japonais transportant un rover lunaire construit par les Émirats arabes unis. Le petit satellite de la NASA est conçu pour rechercher glace d’eau au pôle sud de la luneoù la NASA espère débarquer des astronautes dans quelques années à peine.

Les contrôleurs de vol Lunar Flashlight ont remarqué les problèmes du système de propulsion de la sonde environ trois jours après le lancement, lorsqu’il est devenu clair qu’elle se déplaçait sous une poussée réduite, ont déclaré des responsables de la NASA. Maintenant, les ingénieurs de la mission élaborent de nouveaux plans pour tirer les propulseurs plus longtemps afin de terminer le voyage de Lunar Flashlight vers la lune.

« L’équipe prévoit de faire fonctionner bientôt les propulseurs pendant des durées beaucoup plus longues, dans l’espoir d’éliminer toute obstruction potentielle de la conduite de carburant des propulseurs tout en effectuant des manœuvres de correction de trajectoire qui maintiendront le petit satellite sur la bonne voie pour atteindre son orbite prévue autour de la lune », a écrit la NASA dans La mise à jour de jeudi. « Dans le cas où le système de propulsion ne peut pas être restauré à pleine performance, l’équipe de la mission élabore des plans alternatifs pour accomplir ces manœuvres en utilisant le système de propulsion avec sa capacité actuelle de poussée réduite. »

Une photographie du vaisseau spatial Lunar Flashlight testé avant le lancement. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

Ce sera une reprise difficile pour Lunar Flashlight, qui a à peu près la taille d’une mallette. Le vaisseau spatial « devra effectuer des manœuvres quotidiennes de correction de trajectoire à partir de début février pour atteindre l’orbite lunaire dans environ quatre mois », a écrit la NASA. Le vaisseau spatial déclenche ses propulseurs par courtes impulsions, chacune durant quelques secondes. Il utilise un carburant rose appelé Advanced Spacecraft Energetic Non-Toxic, qui est conçu pour être moins toxique que le propulseur hydrazine sur la plupart des engins spatiaux.

La mission de Lunar Flashlight demande à la sonde d’entrer dans une large orbite en boucle autour de la lune qui l’amènera à moins de 9 miles (15 kilomètres) de la surface à son point le plus proche et l’enverra jusqu’à 43 000 miles (70 000 km) de la lune à son point le plus éloigné. (L’orbite est similaire à celle actuellement testée par la NASA Sonde CAPSTONE et sera utilisé par l’agence Station passerelle pour les astronautes du futur.)

Depuis son orbite, Lunar Flashlight utilisera quatre lasers infrarouges et un nouveau type de réflectomètre laser pour rechercher la glace de surface dans les cratères ombragés en permanence du pôle sud de la lune. Le vaisseau spatial teste également un nouvel ordinateur de vol à faible puissance appelé Sphinx, spécialement conçu pour être tolérant aux radiations dans l’environnement hostile de l’espace. Sa nouvelle radio Iris devrait également tester des systèmes de navigation ultra-précis pour les futures petites sondes à destination d’autres destinations de notre système solairea déclaré la NASA.

Lunar Flashlight n’est pas la seule sonde lunaire de la NASA à avoir des problèmes juste après son lancement.

Le cubesat CAPSTONE a subi ses propres malheurs, perdre le contact avec la Terre peu de temps après s’être séparé de son booster Rocket Lab Electron en juillet. La sonde a également commencé à dégringoler dans l’espace après une brûlure de moteur en septembre. L’équipe des opérations de la mission, dirigée par la société Advanced Space basée au Colorado, a pu résoudre les deux problèmes, permettant à CAPSTONE d’atteindre son orbite finale en novembre.

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