La Russie dit qu’elle quittera la Station spatiale internationale après 2024


Alors que la course à la lune s’éloignait, les astronautes américains et soviétiques se sont rencontrés et se sont serré la main dans l’espace pour la première fois en 1975. Les États-Unis et la Russie ont continué à travailler ensemble dans l’espace extra-atmosphérique, regardant au-delà de leurs hostilités sur Terre, culminant dans les années 1990 avec les deux nations construisent et exploitent conjointement un laboratoire dans l’espace.

L’avenir de cette coopération est devenu incertain mardi lorsque le nouveau chef de l’agence spatiale russe a annoncé que la Russie quitterait la Station spatiale internationale après l’expiration de son engagement actuel à la fin de 2024.

« La décision de quitter la station après 2024 a été prise », a déclaré Yuri Borisov, qui a été nommé ce mois-ci pour diriger Roscosmos, une société contrôlée par l’État en charge du programme spatial du pays.

Réponse de M. Poutine : « Bien. »

Alors que les tensions entre Washington et Moscou montaient après l’invasion de l’Ukraine par la Russie en février, des responsables spatiaux russes, dont Dmitri Rogozine, le prédécesseur de M. Borisov, avaient déclaré ces derniers mois que la Russie prévoyait de partir. Mais ils ont tous laissé une ambiguïté quant au moment où cela se produirait ou si une décision finale avait été prise.

Si la Russie donne suite, cela pourrait accélérer la fin d’un projet pour lequel la NASA a dépensé environ 100 milliards de dollars au cours du dernier quart de siècle et déclencher un brouillage sur ce qu’il faut faire ensuite. La station spatiale, un partenariat avec la Russie qui implique également le Canada, l’Europe et le Japon, est essentielle pour étudier les effets de l’apesanteur et des radiations sur la santé humaine – une recherche encore inachevée mais nécessaire avant que les astronautes ne se lancent dans de plus longs voyages vers Mars. Il est également devenu un terrain d’essai pour l’utilisation commerciale de l’espace, y compris les visites de citoyens privés fortunés et la fabrication de fibres optiques de haute pureté.

La NASA n’a pas répondu à une demande de commentaire. Un responsable de la Maison Blanche a déclaré que les États-Unis n’avaient reçu aucune notification officielle de la Russie indiquant qu’ils se retireraient de la station spatiale, bien que les responsables aient vu les commentaires du public.

« Nous explorons des options pour atténuer tout impact potentiel sur l’ISS au-delà de 2024 si, en fait, la Russie se retire », a déclaré John Kirby, porte-parole du Conseil de sécurité nationale.

Ned Price, le porte-parole du département d’État, a déclaré lors d’un briefing mardi que « je comprends que nous avons été pris par surprise par la déclaration publique qui a été publiée », et a ajouté que l’annonce de la Russie était « un développement malheureux ».

La NASA a déclaré qu’elle avait l’intention de continuer à exploiter la station spatiale jusqu’à la fin de 2030. L' »après » dans « après 2024 » selon les mots de M. Borisov offre une marge de manœuvre à la Russie pour étendre sa participation au-delà de son engagement actuel.

« Cela pourrait être des fanfaronnades de la part des Russes », a déclaré Phil Larson, conseiller spatial de la Maison Blanche sous l’administration Obama. « Cela pourrait être revisité, ou cela pourrait se concrétiser. »

Mais les experts disent que l’annonce assombrit la perspective de maintenir la station jusqu’à la fin de la décennie.

« Le retrait prendra du temps », a déclaré Pavel Luzin, un analyste militaire et spatial russe. « Très probablement, nous devons interpréter cela comme le refus de la Russie de prolonger l’exploitation de la station jusqu’en 2030. »

S’exprimant depuis l’orbite lors d’une conférence sur les recherches de la station spatiale, Kjell Lindgren, l’un des astronautes de la NASA sur l’ISS, a déclaré que rien n’avait encore changé là-haut.

« Ce sont des nouvelles très récentes », a-t-il dit, « et donc nous n’avons rien entendu officiellement. Bien sûr, vous savez, nous avons été formés pour faire une mission ici, et cette mission est celle qui nécessite tout l’équipage.

Pendant près d’un demi-siècle, à commencer par une rencontre d’astronautes américains et soviétiques en orbite en 1975 lors de la mission Apollo-Soyouz, la coopération dans l’espace a été considérée comme un moyen de construire des relations positives entre les deux pays, même lorsque les tensions diplomatiques subsistaient . Les décennies de collaboration spatiale ont traversé de nombreux hauts et bas dans les relations entre les États-Unis et la Russie.

De 1995 à 1998, les navettes spatiales de la NASA se sont amarrées à la station spatiale russe Mir, et des astronautes américains ont vécu sur Mir.

En 1994, le président Bill Clinton a refondu les efforts pour construire Freedom, une station spatiale proposée par le président Ronald Reagan une décennie plus tôt, sous le nom de Station spatiale internationale, et la Russie a été ajoutée comme l’un des principaux participants.

Cette décision était un symbole de la coopération post-guerre froide entre les deux superpuissances spatiales mondiales, qui se sont affrontées pour lancer des fusées et des astronautes en orbite pendant les étapes tendues de leur compétition mondiale et se sont ensuite engagées dans la course à la lune qui a conduit aux atterrissages d’Apollo dans les années 1960. et années 1970. Mais les décideurs américains des années 1990 ont également calculé à froid que la construction de la station spatiale fournirait du travail aux ingénieurs de fusées russes qui auraient autrement vendu leur expertise considérable à des pays qui cherchaient à construire des missiles, comme la Corée du Nord.

Le premier module de la station a été lancé en 1998 et des astronautes y vivent depuis 2000. Des coéquipiers russes et américains ont volé ensemble dans les capsules Soyouz et les navettes spatiales pour des voyages en orbite depuis le cosmodrome de Baïkonour et le centre spatial Kennedy. Ils ont partagé des repas et des vacances, ont collaboré à la réparation et à l’entretien de la station et ont discuté de la politique qui agitait leurs nations à la surface.

Les responsables de la NASA, qui souhaitent prolonger les opérations de la station spatiale jusqu’en 2030, ont exprimé leur confiance dans le fait que la Russie restera, malgré les récents changements dans les relations politiques plus larges.

Cependant, ce mois-ci, la NASA a vivement critiqué la Russie après que Roscosmos ait distribué des photographies des trois astronautes russes sur la station spatiale tenant le drapeaux des séparatistes soutenus par la Russie dans deux provinces d’Ukraine.

La durée de fonctionnement de la station sans l’implication de la Russie est incertaine. L’avant-poste en orbite se compose de deux sections, l’une dirigée par la NASA, l’autre par la Russie. Les deux sont interconnectés. Une grande partie de l’énergie du côté russe provient des panneaux solaires de la NASA, tandis que les Russes fournissent une propulsion pour élever périodiquement l’orbite.

Il est concevable que la Russie soit disposée à vendre sa moitié de la station à la NASA ou à une société privée. La NASA examine également si un vaisseau spatial américain pourrait prendre le relais certaines des tâches d’élévation de l’orbite de la station spatiale. Mais en raison de l’emplacement des ports d’amarrage de la NASA, les véhicules américains seraient moins bien adaptés pour ajuster l’orientation de la station spatiale.

La Russie a des plans pour sa propre station spatiale, mais Roscosmos manque d’argent pour le faire depuis des années. Après le retrait des navettes spatiales américaines en 2011, la NASA a dû acheter des sièges sur les fusées Soyouz, fournissant un flux constant d’argent aux Russes. Ces revenus se sont taris après que SpaceX a commencé à assurer le transport des astronautes de la NASA il y a deux ans. La Russie a perdu des sources de revenus supplémentaires en raison des sanctions économiques qui ont empêché les entreprises européennes et d’autres pays de lancer des satellites sur ses fusées.

« Sans coopération avec l’Occident, le programme spatial russe est impossible dans toutes ses parties, y compris la partie militaire », a déclaré le Dr Luzin.

La Russie cherche également à coopérer davantage avec le programme spatial chinois, qui a lancé dimanche un module de laboratoire à ajouter à sa station spatiale, Tiangong. Mais Tiangong n’est pas sur une orbite accessible depuis les rampes de lancement russes, et de nombreuses discussions entre les deux pays se sont concentrées sur la coopération en matière d’exploration lunaire.

« La perspective de coopérer avec la Chine est une fiction », a déclaré le Dr Luzin. « Les Chinois ont considéré la Russie comme un partenaire potentiel jusqu’en 2012 et ont arrêté depuis. Aujourd’hui, la Russie ne peut rien offrir à la Chine en termes d’espace.

Il n’y a pas si longtemps, ce sont les États-Unis qui voulaient mettre fin à la Station spatiale internationale après 2024.

En 2018, l’administration Trump a proposé de mettre fin au financement fédéral de la station spatiale, espérant déplacer ses astronautes vers des stations commerciales. Cette initiative s’est éteinte un an plus tard, lorsque la NASA s’est concentrée sur l’accélération des plans visant à renvoyer des astronautes sur la Lune.

La NASA essaie toujours de relancer un marché pour les futures stations spatiales commerciales. En décembre, il a attribué des contrats d’une valeur totale de 415,6 millions de dollars à trois sociétés – Blue Origin of Kent, Wash .; Nanoracks de Houston ; et Northrop Grumman de Dulles, Virginie – pour développer leurs conceptions.

Paul Martin, l’inspecteur général de la NASA, cependant, a averti que même si la Station spatiale internationale continue jusqu’en 2030, les suivis commerciaux pourraient ne pas être prêts à temps, et il pourrait y avoir une lacune où la NASA n’a pas de laboratoire en orbite pour mener des recherches, en particulier sur les effets à long terme de l’apesanteur sur la santé et rayonnement sur les astronautes.

Si la décision de la Russie conduit à l’abandon de l’ISS, alors la Chine pourrait posséder la seule station spatiale en orbite. La Chine a proposé de transporter des astronautes d’autres pays à Tiangong. Les astronautes de l’Agence spatiale européenne se sont déjà entraînés avec des astronautes chinois. En général, il est interdit à la NASA de travailler directement avec la Chine.

La nouvelle agitation pourrait également mettre en évidence un autre problème non résolu : comment se débarrasser en toute sécurité de quelque chose qui a la taille d’un terrain de football et pèse près d’un million de livres. Dans un rapport publié en janvier, la NASA a discuté d’un plan pour pousser la station dans l’atmosphère afin que tout ce qui survivrait à la rentrée éclabousserait l’océan Pacifique. La logistique détaillée reste à définir.

Pierre Boulanger et Michel Crowley a contribué aux reportages de Washington.

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