La Russie a constitué une flotte fantôme pour expédier son pétrole autour des sanctions


Avant que la Russie n’envahisse l’Ukraine en février dernier, l’Europe était de loin le plus gros client des ventes de pétrole qui font la richesse de Moscou, encore plus grand que le marché intérieur russe. Mais depuis que les pays européens ont interdit la plupart des importations de pétrole russe l’année dernière, la Russie a dû en vendre davantage à d’autres pays comme la Chine et l’Inde.

Pourtant, la Russie est confrontée à un dilemme. Il ne peut pas acheminer son pétrole vers ces endroits comme il l’a fait vers l’Europe, et sa propre flotte de pétroliers ne peut pas tout transporter. Il a besoin de plus de navires. Mais les États-Unis et leurs alliés ont également imposé des restrictions pour empêcher les pétroliers et les services maritimes de transporter du pétrole russe, à moins qu’il ne soit vendu à 60 dollars le baril ou moins.

À l’heure actuelle, la marque de pétrole phare de la Russie, Urals, vend en dessous de ce prix. Mais cela pourrait changer. La Russie devrait donc se tourner vers une flotte de pétroliers prêts à contourner les sanctions pour transporter son brut vers des endroits plus éloignés en Asie ou ailleurs. Il est connu dans l’industrie pétrolière comme une « flotte fantôme ».

Erik Broekhuizen, analyste chez Poten & Partners, une société de courtage et de conseil spécialisée dans l’énergie et le transport maritime, explique que la flotte fantôme se compose de 200 à 300 navires.

« Beaucoup de ces navires ont été acquis ces derniers mois en prévision de cette interdiction de l’UE », dit-il. « Le seul but de ces navires est de transporter du brut russe juste au cas où il serait illégal pour une sorte de propriétaires réguliers de le faire. »

Broekhuizen affirme que l’utilisation de flottes fantômes est une pratique courante et a longtemps été utilisée par l’Iran et le Venezuela pour éviter les sanctions pétrolières occidentales.

« Donc, les Russes ne font que prendre une page de ce même livre et ils copient en quelque sorte ce que les Iraniens et les Vénézuéliens ont fait », dit-il. La principale différence est que la Russie est le premier exportateur mondial de pétrole.

La plupart des navires des flottes fantômes appartiennent à des sociétés offshore dans des pays où les règles de navigation sont plus souples, comme le Panama, le Libéria et les Îles Marshall, explique Basil Karatzas, PDG de Karatzas Marine Advisors, une société de conseil en financement maritime basée à New York.

« Un navire, il pourrait changer de nom. Il pourrait changer de propriétaire pendant son transit », dit-il. « Ainsi, vous pouvez faire arriver un navire dans un port avec un certain nom, et au moment où il atteint [another] port, il pourrait être dans le même navire avec un nom différent et un propriétaire différent. »

Ou ils pourraient subrepticement déplacer du pétrole par des transferts de navire à navire au milieu de l’océan.

Il dit que les propriétaires qui exploitent des pétroliers de la flotte fantôme ont une exposition limitée aux gouvernements ou aux banques des États-Unis ou de l’UE et que leur crainte d’être eux-mêmes sanctionnés est donc limitée. L’application est difficile. Karatzas affirme que le rapport risque-récompense est favorable aux propriétaires des pétroliers de la flotte fantôme.

« Si vous pouvez gagner 10, 20 $ par baril. Et que le navire contient un million de barils de pétrole, vous pouvez gagner environ 5 $. [million]10 millions de dollars de profit par voyage », dit-il. « Si vous pouviez le faire cinq fois par an … vous pouvez voir les avantages économiques de cela.

Karatzas dit que les pétroliers de la flotte fantôme ont tendance à être vieux et junky. Mais depuis le début de la guerre d’Ukraine, ils sont devenus très précieux à cause de la cargaison.

« En février 2022, un navire de 20 ans était plus ou moins évalué à un prix proche de la ferraille », dit-il, ajoutant que leur prix peut facilement doubler. « Maintenant, ces navires valent 40 millions de dollars par an. Poutine a fait aux armateurs un très beau cadeau. »

Craig Kennedy, du Davis Center for Russian Eurasian Studies à Harvard, affirme qu’à l’heure actuelle, il est légal pour tout navire de transporter du pétrole russe car il se vend à des prix inférieurs au plafond imposé par les pays occidentaux. Mais si le prix dépasse 60 dollars le baril, les pétroliers devront réfléchir à deux fois.

« Et tout à coup, les pétroliers grecs disent: » Attendez une seconde, vos cargaisons à 70 $. Je ne peux pas y toucher. Et la Russie n’a soudainement plus de navires qui se présentent », dit-il. Les pétroliers grecs transportent environ 70 % du pétrole brut mondial.

Kennedy affirme que la Russie possède une flotte importante mais peut transporter moins de 20 % de ses exportations de pétrole brut par voie maritime.

« Les Russes et les bateaux de la flotte fantôme resteront. Mais le problème est qu’ils ne suffiront pas à maintenir les exportations russes », dit-il. « Et donc, le Kremlin devra prendre une décision difficile. Réduira-t-il la production ou réduira-t-il les prix? »

Pourtant, avec une activité aussi lucrative – et avec une petite chance de se faire prendre – peut-être que davantage de pétroliers pourraient être attirés pour rejoindre la flotte fantôme.

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