La perte de glaciers due au changement climatique nuira au tourisme, à l’alimentation électrique et à d’autres dans le monde


JAKARTA, Indonésie — De la frontière sud de l’Allemagne aux plus hauts sommets d’Afrique, les glaciers ont servi d’attractions touristiques lucratives, d’archives climatiques naturelles pour les scientifiques et de phares de croyances pour les groupes autochtones.

Avec la fonte rapide de nombreux glaciers à cause du changement climatique, la disparition des calottes glaciaires va certainement porter un coup aux pays et aux communautés qui en dépendent depuis des générations – pour produire de l’électricité, attirer les visiteurs et maintenir d’anciennes traditions spirituelles.

Les masses de glace qui se sont formées au cours des millénaires à partir de la neige compactée fondent depuis la révolution industrielle, un processus qui s’est accéléré ces dernières années.

En Afrique, le recul est visible à la frontière de l’Ouganda et de la République démocratique du Congo, où les montagnes déchiquetées du Rwenzori s’élancent dans le ciel au-dessus d’une jungle. Les sommets abritaient autrefois plus de 40 glaciers. Il en restait moins de la moitié en 2005. Et la fonte continue. Les experts pensent que le dernier des glaciers des montagnes pourrait disparaître d’ici 20 ans.

Cette disparition est source de problèmes pour l’Ouganda enclavé, qui tire près de la moitié de son électricité de l’hydroélectricité, y compris des centrales électriques qui dépendent du débit d’eau des glaciers du Rwenzori.

« Cette énergie hydroélectrique fonctionne beaucoup mieux avec des débits plus réguliers qu’elle ne le fait avec des pointes et des creux », a déclaré Richard Taylor, professeur d’hydrogéologie à l’University College de Londres.

Un continent plus loin, à la limite sud de la frontière allemande avec l’Autriche, il ne reste que 124 acres de glace sur cinq glaciers combinés. Les experts estiment que c’est 88 % de moins que ce qui existait vers 1850 et prévoient que les glaciers restants fondront dans 10 à 15 ans.

C’est une mauvaise nouvelle pour une industrie du tourisme qui dépend des glaciers, a déclaré Christoph Mayer, scientifique principal en géodésie et glaciologie à l’Académie bavaroise des sciences et des sciences humaines à Munich.

« Pour le moment, les agences de tourisme peuvent faire de la publicité : « Vous pouvez visiter une sorte de plus haute montagne d’Allemagne avec des glaciers ». Vous pouvez marcher sur les glaciers », a déclaré Mayer. « Les gens qui vivent autour de ces régions vivent vraiment du tourisme.

Le même problème se pose en Tanzanie, où les experts estiment que le mont Kilimandjaro – la plus haute montagne d’Afrique et l’une des principales attractions touristiques du pays – a perdu environ 90 % de sa glace glaciaire à cause de la fonte et de la sublimation, un processus dans lequel la glace solide passe directement se vaporiser sans devenir liquide au préalable. Les voyages et le tourisme représentaient 10,7% du produit intérieur brut du pays en 2019.

Il y a également des pertes intangibles pour de nombreuses communautés autochtones qui résident à proximité des glaciers, a déclaré Rainer Prinz, glaciologue à l’Université d’Innsbruck en Autriche.

Dans l’histoire des populations locales, « La glace dans les montagnes est le siège de dieu. Cela a une signification très spirituelle », a-t-il déclaré, parlant des communautés proches du mont Kilimandjaro. « Perdre les glaciers là-bas aurait également un impact sur la vie spirituelle, je pense. »

Les couches de glace qui composent un glacier peuvent avoir des dizaines de milliers d’années et contiennent des informations d’année en année sur les conditions climatiques passées, y compris la composition atmosphérique, les variations de température et les types de végétation qui étaient présents. Les chercheurs prennent de longues carottes de glace en forme de tube des glaciers pour « lire » ces couches.

Lors d’un voyage de recherche en 2010 sur le glacier Carstensz dans la province indonésienne de Papouasie occidentale, l’océanographe Dwi Raden Susanto était ravi de faire partie d’une équipe qui a prélevé une carotte sur les glaciers éloignés. Mais une fois l’échantillon prélevé, a déclaré Susanto, les scientifiques ont rapidement réalisé que le déclin rapide de la glace leur avait permis d’obtenir des enregistrements datant uniquement des années 1960.

« C’est triste parce que ce n’est pas seulement une perte du patrimoine local ou national pour l’Indonésie, mais c’est aussi la perte du patrimoine climatique pour le monde », a déclaré Susanto.

À mesure que les glaciers disparaissent, les experts disent que les écosystèmes commenceront également à changer – quelque chose déjà à l’étude au glacier Humboldt au Venezuela, qui pourrait disparaître d’ici deux décennies.

Les experts avertissent que le sort des petits glaciers est un avertissement pour les plus grands.

Par exemple, alors que de nombreux petits glaciers du monde ne servent plus de principale source d’eau douce pour les pays, certains glaciers plus grands le font, comme au Pérou, qui a perdu près de 30 % de sa masse glaciaire entre 2000 et 2016, selon Lauren Vargo, un chercheur au Centre de recherche antarctique de Wellington, en Nouvelle-Zélande.

« Ces communautés dépendent beaucoup plus des glaciers pour avoir de l’eau pour leurs communautés », a déclaré Vargo.

Une fonte accrue entraînera également une montée des mers et des changements dans les conditions météorologiques – quelque chose qui affectera certainement la société au niveau mondial, a déclaré Mayer.

« La disparition de ces petits glaciers est vraiment un signe avant-coureur de ce qui se prépare dans le futur », a-t-il déclaré. Cela « devrait vous faire prendre conscience qu’il se passe quelque chose, qui ne sont pas que des cacahuètes ».

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