La mer est un tapis magique : critique de livre


La mer est un tapis magique est l’histoire de l’expérience de Peter Padfield qui a changé la vie d’Alan Villiers à bord de la réplique Mayflower II. A lire absolument, dit Julia Jones

La mer est un tapis magique
Pierre Padfield
Peter Davis (1959)

Peter Padfield commence son premier livre par une citation de Conrad Le miroir de la mercomparant l’expérience de la voile et de la vapeur.

« Le tour du monde d’un bateau à vapeur moderne (sans qu’on minimise ses responsabilités) n’a pas la même qualité d’intimité avec la nature, qui est après tout la condition indispensable à l’édification d’un art… »

Padfield est né en Inde en 1932 dans une famille de l’armée.

Il a fait ses études en Angleterre puis s’est entraîné pour la marine marchande sur le HMS Worcester avant de rejoindre P & O. Au moment où il est tombé sur un article de magazine décrivant le projet d’Alan Villiers de naviguer sur la réplique Fleur de mai II Outre-Atlantique, il était dans la mi-vingtaine et au bord de l’ennui.

« Si jamais je me suis mouillé les pieds », écrit-il à propos de sa vie d’officier de navigation, « ce doit être l’équipage qui a frotté les ponts. C’était une vie agréable et sur les paquebots c’était amusant, mais cela n’avait plus rien à voir avec la navigation, tout comme au bout d’un moment les ports n’avaient plus grand chose à voir avec l’étranger.

Le voyage sur Fleur de mai II était le début d’un changement dans la vie de Padfield.

Dans La mer est un tapis magique il comprend un « voyage P&O standard (potentiellement d’un intérêt beaucoup plus grand aujourd’hui qu’alors) et d’autres chapitres d’exploration dans le Pacifique.

Le changement dans sa vie, semble-t-il, n’était pas tant de la vapeur à la voile mais aux aventures intellectuelles de la recherche et de l’écriture.

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Il a également développé son talent d’artiste, esquissant les courbes complexes de Fleur de mai IIles voiles et le gréement.

La carrière ultérieure de Peter Padfield a décollé avec sa solide défense du capitaine Stanley Lord en Le Titanic et le Californien.

Cela a été suivi par quelques études sur l’évitement des collisions en mer, puis par un flux d’ouvrages très appréciés d’histoire navale, de romans et d’études sur la Seconde Guerre mondiale.

Finalement, il s’installe à Woodbridge, dans le Suffolk, où il navigue sur une réplique de crevette Norfolk 1900 gréée aurique sur la rivière Deben.

Peter Padfield est décédé le 14 mars 2022.

On a peut-être envie de se rappeler les phrases de ce premier livre où il écrit que ses voyages « m’ont prouvé qu’il est encore possible de trouver en mer quelques-unes des qualités qui font rêver le garçon du haut de la falaise océanique; encore possible de comprendre l’excitation mystique de Conrad ; possible de trouver sa propre île au trésor. La mer peut encore être un tapis magique.

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