La menace chinoise suscite un réseau de nouvelles relations pour l’armée américaine dans la région


SÉOUL – Les États-Unis et leurs alliés dans l’ombre de la montée de la Chine forgent un réseau complexe de relations de défense, bilatérales et multilatérales, reliant les démocraties de la région indo-pacifique et au-delà.

Cette semaine, des avions de combat indiens et japonais ont lancé 11 jours d’exercices conjoints au-dessus du Japon avec des F15 japonais de fabrication américaine et des SU30 indiens de fabrication russe. Dans une autre première, des parachutistes australiens et britanniques ont sauté ce mois-ci aux côtés de leurs homologues américains et japonais lors du premier exercice visant à unir les troupes aéroportées des quatre nations dans le ciel au-dessus du Japon.

Le 11 janvier, Tokyo et Londres ont signé un « accord d’accès réciproque » permettant un échange de forces et de matériel. Il était basé sur un accord que l’Australie et le Japon avaient signé il y a un an.

Les nouveaux partenariats documentent un fossé béant. Depuis l’effondrement de l’Organisation anticommuniste du Traité de l’Asie du Sud-Est après la guerre du Vietnam en 1977, aucune « OTAN asiatique » ne s’est levée pour partager les charges de défense régionale ou coordonner la politique face aux menaces posées par une Chine montante ou une Corée du Nord hostile.

« Pour les États-Unis, il était plus facile de créer une unité de vision sur le continent européen après la Seconde Guerre mondiale et pendant la guerre froide », a déclaré Alex Neill, un consultant en sécurité basé à Singapour. « Il n’y avait pas de plan Marshall pour la récupération dans l’Indo-Pacifique, il y avait donc une approche bilatérale ad hoc. »

Les États-Unis se sont engagés, en vertu de divers traités, à défendre séparément des alliés tels que l’Australie, la Nouvelle-Zélande, les Philippines, la Corée du Sud et le Japon. Pour des raisons historiques et militaires, l’engagement envers Taiwan est plus flou, bien que le président Biden ait insisté à plusieurs reprises sur le fait que l’armée américaine réagirait si la Chine prenait des mesures contre Taipei.

Aujourd’hui, après un long vide, d’autres groupements multilatéraux émergent. Les analystes disent que le point final est difficile à déterminer.

Les démocraties qui composent le « Quad » – l’Australie, l’Inde, le Japon et les États-Unis – forent de plus en plus ensemble, et la Corée du Sud et le Japon montrent des signes d’apaisement des tensions qui ont longtemps entravé la planification stratégique américaine dans la région. En 2021, le partenariat AUKUS de Canberra, Londres et Washington, destiné à offrir des sous-marins nucléaires australiens, a ajouté un autre cadre de sécurité à la région.

Modifications internes

Certains des principaux acteurs du patchwork de nouvelles connexions constatent également des changements internes.

Nominalement et constitutionnellement pacifiste, le Japon déploie ses ailes militaires plus largement qu’à tout autre moment depuis 1945. Au cours des deux dernières années, les troupes japonaises ont effectué des exercices avec des pays partenaires aux Philippines, dans la baie du Bengale et dans le Pacifique Sud. Le gouvernement du Premier ministre Fumio Kishida a engagé le Japon à renforcer ses moyens offensifs : forces de débarquement marines, porte-avions légers et missiles de croisière capables de frapper un adversaire à longue distance.

« Le Japon rattrape son retard », a déclaré Lance Gatling, ancien officier de planification opérationnelle du commandement militaire américain au Japon. « Il poursuit les pays avec lesquels il veut avoir des relations bilatérales. »

Même l’Europe atlantiste, ébranlée par l’invasion russe de l’Ukraine et méfiante vis-à-vis de la Chine, regarde vers l’Est.

Le Japon et la Corée du Sud ont été invités au sommet de l’OTAN à Madrid l’année dernière, et les moyens aériens allemands, dirigés par le commandant de l’armée de l’air allemande lui-même, ont mené des exercices en Australie et au Japon.

En 2021, le Royaume-Uni a déployé son nouveau porte-avions F-35, le HMS Queen Elizabeth, renforcé par des actifs américains et néerlandais, lors d’un voyage inaugural de 28 semaines dans l’Indo-Pacifique. La France, qui maintient des territoires dans le Pacifique Sud, a envoyé son groupe aéronaval du Charles de Gaulle en tournée régionale et effectue actuellement des forages dans l’océan Indien. Des avions Rafale français du navire ont atterri à Singapour mardi.

Dynamique délicate

Tout cela est une réponse à deux dynamiques : un gouvernement américain exigeant davantage de ses alliés et une réaction à ce que beaucoup dans la région considèrent comme la brutalité de Pékin alors que ses prouesses économiques et militaires se développent.

« Le principal déclencheur a été la présidence Trump, qui a été un énorme choc pour l’ensemble du réseau d’alliances » en étoile «  », a déclaré Richard Javad Heydarian, professeur de relations internationales à l’Université des Philippines. « Et cela est allé de pair avec la montée en puissance de la Chine. »

La dynamique changeante et délicate a soulevé des questions troublantes pour les chefs de la défense régionale.

« Les États-Unis seront-ils là pour toujours? » M. Gatling s’est demandé. « Je pense que oui, mais c’est une question légitime. »

Les États-Unis ont salué les initiatives de coopération de partenaires partageant les mêmes idées pour les points chauds régionaux.

Il s’agit notamment d’une invasion ou d’un blocus chinois de Taïwan, d’une frappe nord-coréenne contre la Corée du Sud avec la menace d’une escalade nucléaire, d’un affrontement autour du réseau croissant de bases maritimes de la Chine en mer de Chine méridionale, d’une escalade des tensions territoriales sino-japonaises dans le mer de Chine orientale et une nouvelle flambée d’affrontements militaires à la frontière instable entre la Chine et l’Inde dans le haut Himalaya.

Coup de poing faible, engagement minimal

Bien que les risques soient réels et, dans de nombreux cas, de plus en plus aigus, beaucoup disent que les alignements régionaux manquent de force et de résistance.

Un amiral indien à la retraite a déclaré que le Quad était un « magasin de discussion » dépourvu d’engagements de défense mutuelle. Il a noté que l’alliance n’a pas de bâtiment de siège ou d’unités assignées et pas de secrétaire général pour diriger les membres à travers les crises. Plusieurs armées d’Asie du Sud-Est – y compris celles du Myanmar, de l’Indonésie et des Philippines – sont beaucoup plus concentrées sur les menaces à la sécurité intérieure que sur l’architecture stratégique de la région.

Certains des changements seront longs à venir, même si une menace de la Chine ou de la Corée du Nord pourrait se matérialiser plus tôt.

Il est peu probable qu’AUKUS livre des sous-marins nucléaires à l’Australie avant 2036. Le rôle du Japon dans un éventuel affrontement américano-chinois à propos de Taïwan reste flou, et les responsables sud-coréens hésitent même à discuter de la possibilité d’une crise en public.

De plus, le plus grand groupement multinational de la région manque de flexibilité opérationnelle.

Basé en Corée du Sud, le Commandement des Nations Unies (UNC) dirigé par les États-Unis comprend 16 « États d’envoi » qui ont défendu la Corée du Sud pendant la guerre de Corée de 1950-1953. Lors d’un forum à Séoul l’année dernière, les forces américaines en Corée et le général Paul LaCamera, commandant de l’UNC, ont reconnu que la force puissante n’avait pas de mandat défini pour jouer un rôle dans un conflit au-delà de la péninsule divisée.

À l’exception des États-Unis, qui ont un traité bilatéral avec Séoul, les États membres de l’UNC ne sont même pas obligés de défendre la Corée du Sud si la guerre éclate à nouveau.

L’ambassadeur britannique en Corée du Sud, Colin Crooks, l’a clairement indiqué lors d’une conférence de presse la semaine dernière. Bien que les troupes britanniques aient mené des exercices d’hiver avec les troupes sud-coréennes en novembre, M. Crooks a refusé de dire si les forces britanniques défendraient la Corée du Sud.

Malgré les liens commerciaux et diplomatiques profonds de Londres dans la région, la composante militaire de son « Tilt to Indo-Pacific » est faible par rapport au pivot américain.

Washington maintient un groupe aéronaval, des navires d’assaut amphibies, des sous-marins nucléaires, une division marine et des unités des forces spéciales dans la région. Les actifs navals régionaux de Londres se composent de deux navires de patrouille offshore.

Multiplicateurs de force

Alors qu’est-ce que les alliés américains apportent à la table indo-pacifique ?

« Les petites puissances ne peuvent pas garantir la dissuasion mais peuvent aider en tant que multiplicateurs de force. Ils peuvent offrir des capacités géographiques ou de niche », a déclaré M. Neill, le consultant en sécurité de Singapour. Il a déclaré que les F-35B britanniques ou japonais peuvent opérer sur des porte-avions américains et que les avions de combat américains peuvent utiliser des porte-avions alliés.

« La marine américaine a suffisamment de défis pour maintenir sa présence actuelle », a déclaré M. Neill, et « les capacités de rotation d’autres flottes » peuvent combler les lacunes.

Alors que l’armée américaine est confrontée à des défis de sécurité sur un terrain de jeu mondial tandis que Pékin concentre ses forces en tant que puissance asiatique, les démocraties régionales devront améliorer leur jeu. Les grands acteurs des flancs ouest et est de la Chine le reconnaissent et forent leurs chasseurs à réaction.

Le Japon s’engage à doubler ses dépenses de défense pour atteindre la norme de l’OTAN de 2 % du produit intérieur brut d’ici 2028. Bien que la proximité de l’Inde avec la Russie en déçoive beaucoup, la plus grande démocratie du monde est fermement opposée à la Chine.

Tout cela signifie que des alliances plus nombreuses et plus profondes sont nécessaires.

« Un aperçu quantitatif instantané passe à côté de l’essentiel », a déclaré M. Heydarian. « Ce que nous devons regarder, c’est la ligne de tendance et regarder la Chine. »



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