La grande migration européenne des chats domestiques


Des os de chat domestique vieux d’environ 8 000 ans ont récemment été découverts en Serbie et en Pologne. Cela repousse de plusieurs milliers d’années l’arrivée en Europe de l’un des premiers animaux de compagnie de l’humanité.

Afflux via l’Asie Mineure

Jusqu’à récemment, on pensait que les chats n’arrivaient en Europe qu’à la fin de l’Antiquité (environ du IIIe au VIIe siècle après JC). Comme le montre la carte ci-dessus, cela reste vrai pour de nombreuses parties du continent, mais un afflux antérieur via l’Asie Mineure dans les Balkans, et plus au nord, semble l’avoir précédé.

Un chat roux s’occupant des affaires au milieu des ruines de la Rome antique. On pense généralement que les félins domestiques ont migré de la Méditerranée vers le nord de l’Europe à partir de l’Antiquité tardive. De nouvelles recherches ont trouvé des preuves d’une route beaucoup plus ancienne et plus à l’est vers l’Europe centrale. (Crédit: Gabriel Bouys/AFP/GettyImages)

La carte illustre une article sur « L’histoire du chat domestique en Europe centrale » par Magdalena Krajcarz et al, publié dans la revue Antiquité. L’article montre le chemin parcouru dans les études félines en seulement deux décennies. Il y a environ 20 ans, nous avions des réponses frustrantes et peu concluantes à des questions aussi fondamentales que : D’où viennent les chats ? Et quand?

Étant donné que les cinq variétés connues de chats sauvages (Proche-Orient, Chine, Asie centrale, Afrique australe et Europe) sont assez similaires et peuvent se croiser, les scientifiques ont jusqu’à récemment eu du mal à déterminer dans quelle partie du monde la domestication des chats s’est produite pour la première fois. Certains ont même suggéré que cela s’était produit à plusieurs reprises et à plusieurs endroits.

Ancêtre commun à tous les chats domestiques

Depuis lors, des avancées majeures dans l’analyse paléogénétique ont contribué à éclairer le passé profond de l’un des animaux de compagnie préférés de l’humanité. Au cours des deux dernières décennies, il a été établi que le chat sauvage du Proche-Orient (Felis silvestris lybica) est l’ancêtre commun de tous les chats domestiques et qu’ils ont été domestiqués pour la première fois dans le Croissant Fertile il y a environ 10 000 ans.

On pourrait aussi dire que les chats domestiqués eux-mêmes; ils étaient attirés par les rongeurs qui se régalaient des récoltes des premiers agriculteurs. Ils nous ont choisis, et non l’inverse. À leur tour, ces premiers agriculteurs ont apprécié cette forme bienvenue de lutte antiparasitaire. Ainsi, contrairement aux chiens – qui ont été domestiqués plus tôt, initialement pour la chasse – les chats n’ont pas été élevés à diverses fins spécifiques. Ils sont arrivés comme une espèce symbiotique «prête à l’emploi», pour ainsi dire.

Une domestication distincte s’est produite en Égypte il y a environ 3 500 ans. Cette deuxième population était probablement plus docile et plus sociable. Les anciens Égyptiens ont certainement été frappés. En effet, Bastet, la déesse égyptienne de l’amour, avait une tête de chat. Tuer un chat pourrait vous faire exécuter. Et la nécropole des chats (ou miaou-soleum) de Beni-Hassan contient quelque 300 000 momies de chats, soignées même dans l’au-delà.

Une étude de 2017 sur l’ADN de chat de 200 spécimens à travers le temps et l’espace a montré que ces deux populations distinctes – du Croissant Fertile et d’Egypte – ont contribué au félin domestique commun que nous connaissons aujourd’hui. Le mélange des deux lignées associe l’utilité des chats à leur sociabilité, ce qui en fait un compagnon précieux pour les agriculteurs et les commerçants, qui commencent à les emmener dans leurs longs voyages à travers terre et mer.

Carte montrant le schéma de migration complexe du chat sauvage/domestiqué du Proche-Orient et son potentiel d’interaction avec le chat sauvage européen. (Crédit: M. Krajcarz et al, Antiquité, 2022)

Parce qu’ils n’ont pas été élevés à d’autres fins, ces chats ressemblaient aux différents types de chats sauvages qui existaient (et existent toujours), sauf qu’ils sont moins solitaires et plus tolérants envers les gens (et les autres chats). Ce n’est qu’au XIXe siècle que amoureux des chats commencer à élever les races de fantaisie que nous connaissons aujourd’hui – et uniquement pour des raisons esthétiques. (Vous essayer de faire faire n’importe quoi à un chat.)

Tombe de chat vieille de 9 500 ans

La plus ancienne preuve archéologique de la domestication des chats est une tombe vieille de 9 500 ans, découverte à Chypre en 2004, dans laquelle un humain de l’ère paléolithique a été enterré avec son félin. Il existe peu de preuves matérielles de la propagation des chats dans toute l’Europe avant la fin du Moyen Âge. Ce n’est que dans la seconde moitié du XIIIe siècle que les os de chat commencent à apparaître avec une certaine fréquence dans les archives zooarchéologiques d’Europe, indiquant une augmentation de leur popularité.

La théorie traditionnelle est que les chats ont commencé à se répandre dans toute la Méditerranée dans l’Antiquité, voyageant avec les Grecs et les Romains. Comme le montre la carte, ils auraient sauté à bord de navires étrusques, grecs et phéniciens pour atteindre les principales îles méditerranéennes comme la Sicile vers 1700 av. J.-C., atterrir dans la Grèce antique vers 1400 av. Ibérie pré-romaine vers 400 av.

Dès lors, comme le vin et les légions, les chats n’étaient qu’une autre exportation impériale romaine. Ils ont atteint Britannia vers 100 avant JC et Germania autour de la jonction BC / AD. Le décalage horaire avec l’Irlande et l’Ecosse, juste à l’extérieur de la Grande-Bretagne romaine, est assez notable. Les chats ne sont attestés en Irlande qu’à partir de 900 après JC, et en Ecosse de 500 à 800 après JC. À cette époque, les Vikings sont tombés amoureux des chats et les ont emmenés dans leurs longs voyages à travers l’Europe, contribuant ainsi à les propager encore plus.

Un vieux jeu du chat et de la souris

Des découvertes récentes ont invalidé – ou du moins compliqué – cette image. En 2016, la datation au radiocarbone a confirmé que le chat domestique était présent dans le nord de la Pologne à l’époque romaine. (Voir la carte : trois emplacements datés de 50 à 230 après JC.) C’est mille ans plus tôt qu’on ne le pensait auparavant.

Des découvertes plus récentes dans le sud de la Pologne repoussent l’apparition du chat domestique en Europe centrale de plusieurs millénaires : au néolithique (4330-2300 av. J.-C.) et même au pré-néolithique (à la grotte de Jasna Strzegowska, 5990-5760 av. J.-C.). Généralement plus anciennes (mais aussi géographiquement plus proches de l’origine proche-orientale du chat domestique) se trouvent en Serbie de l’ère mésolithique-néolitique (6220-5730 avant JC).

migration de chat
Une momie de chat antique, l’un des innombrables animaux de compagnie bien-aimés ainsi préservés par les anciens Égyptiens. (Crédit: Daniel Simon / Gamma-Rapho via Getty Images)

Ces chats domestiques néolithiques étaient de taille similaire au chat sauvage européen. Des preuves zooarchéologiques, de Pologne et d’ailleurs en Europe, indiquent que ces chats ont diminué de taille jusqu’à la période médiévale.

La raison de cette incursion précoce et inattendue des chats domestiques en Europe n’est pas les commerçants, mais les agriculteurs – ou plutôt les ravageurs des agriculteurs. Les chercheurs spéculent, « Des données récentes indiquent un chevauchement significatif dans l’apparence des souris domestiques (Mus musculus) et les chats au Néolithique supérieur d’Europe de l’Est, et suggèrent que la souris domestique était un facteur important pour la dispersion des chats en Europe.

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Cartes étranges #1188

Pour en savoir plus sur ce projet et sur des projets similaires, consultez l’étude interdisciplinaire intitulée « Cinq mille ans d’histoire du chat domestique en Europe centrale», un projet holistique au Centre des Nouvelles Technologies au Université de Varsovieimpliquant la paléogénétique, l’archéozoologie et la datation au radiocarbone.

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