James émoussera-t-il Carrick’s United?


Au cours des dernières semaines de son mandat finalement malheureux à Manchester United, Ole Gunnar Solskjaer a commencé à peaufiner son système, passant à trois contre de meilleures équipes dans le but de renforcer une défense fragile.

Michael Carrick serait mieux avisé de ne pas emboîter le pas lorsqu’il emmènera United à Chelsea dimanche.

Cinq adversaires de Premier League se sont alignés contre Chelsea cette saison avec trois défenseurs centraux – un système popularisé en Angleterre par l’ancien entraîneur Antonio Conte que les champions d’Europe ont à nouveau fait leur sous la direction de Thomas Tuchel.

Lors de ces cinq rencontres, au cours desquelles des équipes inférieures ont cherché à rivaliser avec les hommes de Tuchel, Chelsea a gagné à chaque fois, marquant 17 et n’en concédant aucun.

Leurs rares dérapages – nuls 1-1 avec Liverpool et Burnley, ainsi qu’une défaite 1-0 contre Manchester City – sont survenus lorsque Chelsea a été défié par quelque chose de différent.

Aucun des rivaux des Blues ne peut nommer la même combinaison de qualité, de sang-froid, d’expérience et d’athlétisme dans un trio défensif. Pendant ce temps, N’Golo Kante, habilement soutenu par Jorginho et – avant blessure – Mateo Kovacic, gère le milieu de terrain avec suffisamment d’énergie pour compenser tout déficit en nombre.

Mais les vraies stars de cette équipe de Chelsea, en particulier avec les attaquants Romelu Lukaku et Timo Werner tenus à l’écart, ont été les arrières latéraux.

L’emporter sur Trent

Cela ressemble un peu à l’année de l’arrière latéral de Premier League. Mohamed Salah tente de lutter contre cela, faisant de leur vie une misère, mais Trent Alexander-Arnold excelle à nouveau derrière lui à Liverpool tandis que Joao Cancelo a apparemment assumé de nombreuses responsabilités créatives de Kevin De Bruyne pour Manchester City.

Parmi les défenseurs nominaux de l’élite, ces deux-là se classent aux premier et deuxième rangs pour les participations au tir direct : 54 pour Alexander-Arnold (20 tirs, 34 occasions créées) et 39 pour Cancelo (27 tirs, 12 occasions créées). Cependant, en ce qui concerne les engagements directs dans les buts, aucun des deux ne peut égaler les huit de Reece James (quatre buts, quatre passes décisives).

James est troisième derrière cette paire pour les participations au tir (29 – 12 tirs, 17 occasions créées), parmi quatre défenseurs de Chelsea parmi les neuf premiers; Antonio Rudiger, l’un des autres, est le seul défenseur central de ce groupe.

En effet, Chelsea compte également quatre des six défenseurs de Premier League à avoir marqué plusieurs buts ce trimestre, dont les deux seuls à en marquer trois ou plus : James et Ben Chilwell, attaquant de chaque côté.

Les coéquipiers anglais James et Chilwell sont considérés comme les options de départ régulières de Chelsea, mais n’ont en fait commencé que quatre matchs de championnat ensemble cette saison – les quatre derniers matchs. Ce nombre ne devrait pas non plus augmenter de si tôt, après que l’arrière gauche s’est blessé contre la Juventus en milieu de semaine.

« Cela m’inquiète parce que [Chilwell] était dans un moment fantastique – comme Reece de l’autre côté », a déclaré Tuchel. « Ils étaient dans la meilleure forme possible, si forts et si confiants et avec tant de qualité.

Pourtant, la perte de Chilwell n’est pas nécessairement ressentie aussi vivement que son entraîneur pourrait le craindre ; Marcos Alonso, qui a égalé les 23 tirs de son coéquipier en 2021-22, a été à deux reprises le meilleur défenseur de la Premier League (six en 2016-17, sept en 2017-18). Contre United, il est un remplaçant comparable dans ce système.

Attaque, attaque, attaque

Alonso a été l’un des principaux bénéficiaires lorsque Conte s’est éloigné des quatre de derrière en 2016, tout comme la préférence de Tuchel pour un trois la saison dernière a vu l’international espagnol jouer 734 minutes à compter de sa nomination, après avoir été limité à 225 minutes sous Frank Lampard.

Mais la principale différence entre cette équipe et celle de Conte réside dans ce que l’on attend de ces ailiers, qui cette saison au moins ont été les principales menaces offensives de Chelsea, plutôt que de simplement compléter des joueurs comme Eden Hazard, Diego Costa ou Cesc Fabregas.

Pour cette raison, James et Chilwell ont été postés en haut du terrain, tirant le meilleur parti de la plate-forme qui leur est offerte par des joueurs comme Kante, Jorginho ou l’organisateur défensif Thiago Silva.

Parmi les défenseurs ayant joué 500 minutes ou plus cette saison, seul Jamaal Lascelles (6,0%) – une menace sur coup sûr dans une équipe de Newcastle United qui voit peu de ballon – a pris une plus grande part de ses touches dans la surface adverse que Chilwell (5,9 %) et James (5,6 %).

Chilwell se classe à nouveau deuxième avec 41,3 pour cent de ses passes se terminant dans le dernier tiers, tandis que James (39,5 pour cent) est sixième à cet égard. Matthew Lowton de Burnley, l’homme qui pique Chilwell, ouvre également la voie pour le taux de passes jouées longtemps, montrant un peu moins de précision que la paire de Chelsea à l’esprit offensif.

Et cette approche aventureuse place James au troisième rang parmi tous les joueurs (minimum 500 minutes), derrière seulement Jack Grealish (7,99) et Salah (7,67), pour les participations à des séquences de jeu ouvert de fin de tir toutes les 90 minutes (7,06), avec Chilwell (6,50) 11e et Alonso (6.04) 19e. James est à nouveau troisième pour les séquences de jeu ouvert mettant fin aux buts par 90, son 1,31 derrière Salah (1,83) et Alexander-Arnold (1,34).

Le meilleur dans le monde?

Les comparaisons entre James et Alexander-Arnold ne manqueront pas de provoquer le débat, comme l’a dit Tuchel cette semaine : « Je ne vois aucune raison maintenant pour laquelle nous devrions nous laisser emporter et penser à des choses comme : [James] le meilleur du monde, le meilleur d’Angleterre ou le meilleur d’Europe ? Ces choses ne nous aident pas. »

James est « loin d’avoir terminé son développement », a ajouté l’entraîneur de Chelsea.

Mais ses exploits cette saison, en compagnie de Salah et d’Alexander-Arnold, sont particulièrement impressionnants compte tenu de l’absence d’un coéquipier avant de la qualité du numéro 11 de Liverpool. Lukaku est censé être la vedette de Chelsea, mais il n’a pas été le seul grand nom à s’asseoir avec une blessure.

Sur les 30 buts de Chelsea, 13 ont été marqués par des défenseurs et seulement six – soit 20,0% – par des attaquants. Seuls les deux clubs au centre de la saga de transfert d’attaquants la plus insatisfaisante de la saison – Tottenham (9,1%) et City (16,0%) – ont eu de plus petites portions de leurs buts fournis par les hommes payés pour les marquer.

Chelsea a plutôt partagé le fardeau, avec 15 buteurs différents et 18 joueurs différents, un sommet dans la ligue, contribuant soit à un but, soit à une passe décisive, mais James, tout en patrouillant toujours d’un côté du terrain dans une équipe qui n’a concédé que quatre fois, a endossé plus de responsabilités que la plupart.

Au cours des quatre matchs alors que Lukaku manquait à l’appel, aucun joueur de Chelsea n’a marqué plus de buts (trois), réalisé plus de passes décisives (deux) ou créé plus d’occasions (12) que James. Au cours de la même période, aucun joueur de Premier League n’a été impliqué dans plus de séquences de jeu ouvert de fin de tir (31), avec Chilwell co-second (28).

L’élan de Chilwell a été interrompu de manière cruelle, mais James pourrait-il terminer la saison, comme il l’est maintenant, en tant que meilleur buteur de Chelsea ?

« Honnêtement, la façon dont il joue en ce moment et la façon dont il frappe le ballon, je ne serais pas surpris », a déclaré son coéquipier Christian Pulisic après un but spectaculaire en Ligue des champions contre la Juve.

Le retour de Lukaku rend peut-être cela improbable, bien qu’il n’y ait pas une énorme quantité de preuves sur la façon dont James pourrait être affecté par son retour imminent, vraisemblablement, vers un rôle de soutien. Ses trois départs aux côtés de la signature du record du club à ce stade étaient au mieux un sac mélangé; James en a marqué un et a créé l’autre pour Lukaku à Arsenal, a été expulsé à Liverpool puis a perdu contre City, un match dans lequel Chelsea n’a pas réussi à viser un tir cadré.

Le joueur de 21 ans n’a cessé de se renforcer depuis, ce qui rend très difficile d’imaginer un monde dans lequel il ne continuera pas à prospérer malgré tout – en tant que meilleur arrière droit ou autre.



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